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La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) puede pasar desapercibida fácilmente cuando comienza. Esto se debe a que es posible que no tenga ningún síntoma. Pero con el tiempo, es posible que empieces a toser mucho o te falte el aire cuando estés activo. La EPOC leve puede no parecer gran cosa. Pero es importante actuar temprano.

«Si pensamos en los objetivos generales del tratamiento, intentamos minimizar los síntomas pero también prevenir la progresión de la enfermedad», dice Carolyn Rochester, MD, directora médica del Programa de EPOC de Yale. «Esto es de particular importancia para las personas con EPOC leve».

No existe cura, pero los cambios en el estilo de vida y los tratamientos pueden ayudarlo a controlar su EPOC. Esto es lo que necesita saber.

Sí. Los expertos coinciden en que es lo mejor que puede hacer para evitar que su EPOC empeore. Si no tiene síntomas, podría ser el único tipo de tratamiento que necesite.

«Dejar de fumar es esencial y debe abordarse en cada visita de atención médica para las personas que siguen fumando», dice Rochester.

Dejar de fumar no sólo protege sus pulmones, sino que también ayuda a que sus medicamentos funcionen mejor.

«Cuando las personas fuman activamente o están expuestas activamente al humo, inhalan irritantes que pueden contrarrestar los efectos de sus farmacoterapias inhaladas», dice Rochester.

Estos son algunos de sus consejos sobre los tipos de humo de primera o segunda mano que se deben evitar:

  • cigarrillos
  • cigarros
  • Tubería
  • Marijuana

Se están realizando investigaciones sobre los efectos a largo plazo de los cigarrillos electrónicos o cigarrillos electrónicos en la salud. Pero los investigadores coinciden en que no son buenos para los pulmones. Y aunque vapear puede ser menos dañino que fumar cigarrillos, aún puede empeorar los síntomas de la EPOC.

Rochester recomienda un enfoque basado en los síntomas para la EPOC leve. Esto suele incluir un broncodilatador. Estos son medicamentos, generalmente inhaladores, que relajan los músculos que rodean las vías respiratorias.

Es posible que necesite lo siguiente:

Broncodilatador de acción corta. También llamado inhalador de “rescate”, puede aliviar la dificultad para respirar muy rápidamente. Los efectos duran de 4 a 6 horas. Puedes usarlo después de un brote. O inhala un par de veces antes de realizar ciertas actividades que sabes que causarán síntomas. Por ejemplo, es posible que solo necesites usar tu inhalador antes de subir los tres tramos de escaleras hasta tu apartamento todos los días, dice Rochester.

Broncodilatadores de acción prolongada. Esta es una mejor opción si busca con frecuencia su inhalador de rescate. Lo usarás a diario para prevenir los brotes. Se usan de forma programada «de la misma manera que tomaría un medicamento para la presión arterial», dice Benjamin Seides, MD, director médico de neumología intervencionista en Northwestern Medicine Central DuPage Hospital. «No se espera a tener algún tipo de síntoma».

Un broncodilatador puede controlar bastante bien la EPOC leve. Puede que sea el único medicamento que necesita para mantenerse activo y respirar mejor. Informe a su médico si sus síntomas no mejoran. Pueden ayudarle a encontrar otro tratamiento que funcione mejor.

Puede resultar difícil hacer ejercicio cuando se tiene EPOC. Pero Rochester dice que la inactividad física está relacionada con una peor función pulmonar con el tiempo, junto con más hospitalizaciones y «exacerbaciones». Mientras menos actividad física hagas, más débiles se volverán tus músculos. Cuando eso sucede, “las personas sienten dificultad para respirar con niveles cada vez más bajos de actividad”, dice.

La actividad física regular es buena para su salud en general. Pero si tiene EPOC, unos músculos más fuertes y una mejor capacidad de ejercicio exigen menos a todo su sistema respiratorio. Como resultado, el “acondicionamiento” físico le ayuda a realizar más actividad con menos dificultad para respirar, dice Rochester.

Si es posible, intente realizar al menos 150 minutos de actividad física moderada a la semana. Agregue 2 días de entrenamiento de fuerza. Habla con tu médico si tienes problemas para hacer ejercicio o quieres empezar una nueva rutina. Pueden derivarlo a un fisioterapeuta o respiratorio que trabaje con personas que tienen EPOC.

Si tiene EPOC, puede enfermarse gravemente a causa de una infección pulmonar. Las vacunas son una forma segura y eficaz de protegerse de ciertas enfermedades respiratorias que causarán grandes problemas.

Pregúntele a su médico qué vacunas son adecuadas para usted. Algunos importantes incluyen:

Manténgase alejado de cualquier cosa que moleste sus vías respiratorias. Probablemente sepas que debes evitar los gatos o los perros si tienes alergia. Pero aquí hay algunos otros desencadenantes que, según Rochester, pueden empeorar sus síntomas:

  • Cambios de temperatura y humedad.
  • Peligros domésticos, como productos de limpieza.
  • Humos químicos
  • Días con mala calidad del aire.
  • Reflujo ácido, con o sin acidez de estómago

Use una máscara u otro equipo de protección personal (EPP) si no puede evitar los irritantes ambientales, dice Seides.

Si algo causa un brote, querrás controlarlo lo antes posible. Las exacerbaciones no sólo provocan un empeoramiento de los síntomas. Están relacionados con una disminución de la función pulmonar, una peor calidad de vida, más visitas al hospital e incluso la muerte, dice Rochester.

Menciónelo si sus síntomas empeoran. Su médico puede observar más de cerca lo que está sucediendo. Ciertas condiciones de salud pueden imitar a la EPOC, dice Rochester. Algunos ejemplos incluyen:

  • Insuficiencia cardíaca congestiva
  • Espasmos de las cuerdas vocales
  • Traqueobroncomalacia, una rara afección de la tráquea
  • Asma
  • Enfermedad respiratoria relacionada con la obesidad
  • Bronquiectasias, que hacen que las vías respiratorias se ensanchen y se acumule moco.

Y informe a su médico si se resfría o cree que tiene una infección respiratoria. Si tiene EPOC, ese tipo de enfermedades pueden empeorar mucho sus síntomas. Es posible que necesite medicamentos adicionales para mejorar.