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El Cordillera de la cascada es uno de los más tramos accesibles de vulcanismo activo en la Tierra. Muchos de los volcanes, que se extienden desde el sur de la Columbia Británica hasta el norte de California, se encuentran a un día en coche de las principales ciudades como Seattle, Portland, Sacramento y San Francisco. Si nunca has visitado un volcán, es difícil describir lo que es ver uno en persona. Son grandes. Son imponentes. Muchas veces están cubiertas de nieve y hielo. A veces son sólo un gran agujero en el suelo porque estallaron con tanta violencia. A veces hay antiguos flujos de lava que parecen haber entrado en erupción ayer. Visitar un volcán debería estar en la lista de vida de todos.

Durante las próximas semanas, haremos un recorrido por los volcanes modernos de Cascade Range de norte a sur. Utilizando algunas de las impresionantes imágenes del programa Copernicus de la Agencia Espacial Europea que utiliza el Satélite de observación de la Tierra Sentinel-2 para capturar imágenes de alta resolución de casi todas partes del planeta. Estas imágenes abarcan desde la luz visible hasta el infrarrojo y la humedad de la superficie. El Navegador Copérnico porque estas imágenes son posiblemente la madriguera definitiva para las personas que aman las ciencias de la Tierra. Si desea ver la alta resolución de las imágenes a continuación, puede compruébalos aquí.

La Cordillera Cascade existe porque la placa de Juan de Fuca (y su hermana rota, la Placa Explorer) están deslizándose por debajo de América del Norte en un proceso llamado subducción. A medida que esa placa oceánica desciende, se calienta y libera agua que hace que el manto rocoso debajo de América del Norte comience a derretirse. Esto es magma y asciende a través de la corteza norteamericana para formar volcanes. Debido a que este proceso ocurre principalmente a la misma profundidad a la que desciende la placa de Juan de Fuca, los volcanes se presentan como una línea algo paralela al borde de América del Norte.

Puedes ver esa alineación en el mapa de las Cascadas a continuación (haga clic aquí para ver una versión de mayor resolución). Hay algunas excepciones, como el monte St. Helens, que está más cerca de la costa que el promedio, y el volcán Newberry y el volcán Medicine Lake, que están más lejos. Esto se puede explicar principalmente aquí con «la tectónica se complica» y lo dejaremos para otro día.

Un mapa de los volcanes modernos de Cascade Range etiquetados con sus nombres indígenas y euroamericanos. Crédito: Erik Klemetti.

Una nota: si has leído Rocky Planet por un tiempo, quizás lo recuerdes He abogado por un mayor uso de nombres indígenas. para Cascade Range (conocido indígenamente como Yamakiasham Yaina, o «Montañas del Pueblo del Norte») volcanes. No repetiré mis argumentos aquí, pero hablaré de estos volcanes tanto con los nombres nativos (lo mejor que podamos determinar) como con sus nombres euroamericanos. Puedes ver un mapa de las Cascadas con ambos nombres arriba.

Los volcanes de la Columbia Británica

De cualquier parte de las Cascadas, los volcanes de la Columbia Británica son los más olvidados. Probablemente esto se deba a que son lugares remotos, relativamente tranquilos y bastante golpeados por los glaciares y la última Edad de Hielo. Sin embargo, todavía representan un peligro para los viajes aéreos en América del Norte y para las personas que viven en el sur de Columbia Británica. Muchas veces los volcanes apenas son reconocibles como tales debido a la gran erosión y erosión que se han producido en los últimos 10 a 20 000 años. Sin embargo, es probable que se hayan producido erupciones en la Columbia Británica en los últimos miles de años.

Caldera del Trono Plateado

La región de Silverthrone Caldera en el suroeste de Columbia Británica, vista por Sentinel-2 el 5 de octubre de 2023. Crédito: ESA

El límite más septentrional de las Cascadas es difícil de identificar. Hay otros campos volcánicos en la Columbia Británica, por lo que identificar qué es un volcán que es de Cascade Range y qué otra cosa definitivamente todavía está en proceso de cambio. Geólogos como Dominique Weis de la Universidad de Columbia Británica plantearon la límite en la falla de Nootka. Sin embargo, incluyo Silverthrone Caldera porque otros la han agrupado en Cascades porque hay evidencia en la composición de la lava que está formado por los mismos procesos de subducción que los otros volcanes en cascada.

Uno podría mirar el desorden de glaciares, nieve y hielo y pensar «no hay manera de que este sea un volcán potencialmente activo», pero hay buena evidencia de que se han producido erupciones en Silverthrone en el últimos 12.500 años (y probablemente mucho más recientemente). Gran parte del volcán se formó hace 500.000 años y, al ser una caldera (como el lago Crater), puede haber sido lugar de algunas erupciones muy grandes en su pasado.

Hablaremos de esto más adelante, pero Silverthrone Caldera es considerado el sexto volcán más peligroso de Canadá según una nueva evaluación que salió en 2024.

Lillooet (Puente del Río Conos y Complejo Glaciar Salal)

Imagen Sentinel-2 de la zona volcánica de Lillooet en Columbia Británica tomada el 5 de octubre de 2023. Crédito: ESA.

El Puente Río Conos son fáciles de pasar por alto. En el valle del río justo al norte del Complejo Glaciar Salal Hay algunos conos y colinas rojizos que entraron en erupción durante el último millón de años. Como sabemos, ha habido múltiples edades de hielo que han cubierto gran parte de BC Cascade Range con glaciares, por lo que muchas de las características en esta área se formaron como erupciones debajo del glaciar (como vemos hoy en Islandia). Sin embargo, hay algunos flujos de lava que claramente están encima de los depósitos de la glaciación más reciente, lo que significa que tienen menos de 10.000 años y algunos han sugerido que podrían tener tan solo ~1.500 años. Dicho esto, los volcanes de Lillooet son vistos como muy bajo en términos de amenaza volcánica en Canadá.

Qw̓elqw̓elústen (Monte Magro)

Qw̓elqw̓elústen (Monte Meager) en Columbia Británica visto por Sentinel-2 el 5 de octubre de 2023. Crédito: ESA.

El monte Meager (conocido por los Líl’wat como Qw̓elqw̓elústen) podría ser el primero de los volcanes en cascada canadienses más conocidos. Hay un larga tradición oral sobre el vulcanismo en Meager desde las erupciones que ocurrieron hace aproximadamente 2.360 años. Se cree que esa erupción tuvo sido VEI 5, lo que significa que fue tan grande como la explosión del Monte Santa Helena en 1980 y la mayor erupción del Holoceno (últimos 10.000 años) en Canadá. Meager todavía tiene un vigoroso sistema hidrotermal que hace circular agua caliente debajo del volcán e incluso ha sido propuesto como sitio de energía geotérmica.

Meager es un buen ejemplo de la falta de monitoreo de volcanes actualmente en Canadá. La evaluación de 2024 de la amenaza volcánica que representa lo coloca en el segundo lugar del país, pero, al igual que todos los volcanes canadienses, no cumple con los estándares de monitoreo internacionales. De hecho, las Cascadas en su conjunto están insuficientemente monitoreadas en comparación con muchos arcos volcánicos activos en todo el mundo.

Sxel’tskwu’7 (Monte Cayley)

Sxel`tskwu7 (Monte Cayley) en Columbia Británica visto por Sentinel-2 el 24 de septiembre de 2023. Crédito: ESA.

Probablemente no haya estado tan activo recientemente como sus vecinos del norte (Meager) y del sur (Garibaldi), Mount Cayley (o Sxel’tskwu’7 a la Nación Squamish local) todavía ocupa el tercer lugar en cuanto a posible amenaza volcánica en Canadá. El edificio del volcán ha sido fuertemente erosionado por los glaciares, pero las erupciones más recientes probablemente se produjeron desde que los glaciares retrocedieron (hace <12.000 años).

Más destacado, Cayley ha experimentado una serie de deslizamientos de tierra volcánicos en los últimos 10.000 años, probablemente gracias a la construcción relativamente débil de la mayoría de los volcanes y la fuerte erosión que han experimentado. El más reciente fue en 1963 y no estuvo asociado con ninguna actividad volcánica. Incluso sin más evidencia de erupciones recientes, la región de Cayley está repleta de fuentes termales y siente terremotos superficiales, incluso en al menos 4 enjambres desde 1985.

Nch’Kay (Monte Garibaldi)

Nch’Kay (Monte Garibaldi) en Columbia Británica visto por Sentinel-2 el 24 de septiembre de 2023. Crédito: ESA.

Nuestra última parada en Columbia Británica es probablemente la más famosa de las cascadas canadienses. Monte Garibaldi está justo al norte de la frontera con el estado de Washington. Tiene una larga historia de erupciones en los últimos 500.000 años, así como posiblemente algunos colapsos importantes debido a su formación parcial sobre glaciares pasados. La actividad identificada más reciente en Nch’Kay fue aproximadamente 8.000 a. C., pero eso no impide que se marque como la El volcán número uno más potencialmente peligroso. en Canadá.

Este rango puede ser un esfuerzo combinado entre Nch’Kay y los vecinos. Campo volcánico del Lago Garibaldi que ha estado activo durante el último millón de años. Allí hay evidencia de múltiples erupciones en los últimos 10.000 años. Se pueden ver flujos de lava de Cinder Cone extendiéndose hacia el oeste del lago Garibaldi en la imagen de Sentinel-2. El propio lago Garibaldi está sostenido por un presa de lava conocida como «la Barrera» asociada con la actividad de los volcanes del Lago Garibaldi y hay cierta preocupación que podría colapsar debido a la naturaleza débil de la roca.

Eso es todo para Canadá. La próxima semana, veremos los volcanes en Cascades del estado de Washington.