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La nave espacial Starliner de Boeing se acerca a la Estación Espacial Internacional

NASA

La cápsula Starliner de Boeing finalmente realiza su primer vuelo con tripulación. El 6 de mayo se lanzará sobre un Cohete Atlas V de Cabo Cañaveral en Florida. Si el lanzamiento sale según lo previsto, Starliner y sus dos pasajeros llegarán a la Estación Espacial Internacional (ISS) el 8 de mayo.

Starliner ha estado en proceso durante más de una década, pero su primer vuelo de prueba no tuvo lugar hasta 2019. Ese vuelo alcanzó la órbita, pero problemas de software le impidieron encontrarse con la ISS. A segundo vuelo de prueba sin tripulación en 2022 tuvo éxito, preparando el escenario para la primera prueba con tripulación.

Los dos astronautas de prueba a bordo de Starliner son Butch Wilmore y Sunita Williams, cada uno de los cuales ya ha estado en la ISS dos veces antes. El plan es que permanezcan a bordo de la ISS durante una semana antes de regresar a la Tierra.

El objetivo de esta misión es demostrar que Starliner es una opción segura para transportar tripulación hacia y desde la ISS, por lo que la mayoría de sus objetivos implican probar la nave espacial y su software. Esta es también la primera vez que el cohete Atlas V se utiliza para una misión tripulada. Si todo va bien, Starliner será autorizado para operar y comenzará a realizar vuelos tripulados anuales.

La NASA adjudicó a Boeing el contrato para utilizar Starliner como transbordador hacia la ISS en 2014, al mismo tiempo que se adjudicaba un contrato similar a SpaceX para su Cápsula del dragón. Boeing se ha quedado atrás con respecto a Dragon, que realizó su primer vuelo con tripulación en 2020 y ahora se encuentra en su octava misión operativa.

Cuando ambos estén operativos, la NASA podrá elegir entre viajes a la ISS, lo que no ha sido el caso desde el retiro del transbordador espacial en 2011. «Esto nos dará esa capacidad adicional, porque siempre buscamos un respaldo», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en una conferencia de prensa el 3 de mayo. SpaceX ha dominado vuelo espacial tripulado en Estados Unidos durante años, por lo que este puede ser el comienzo de un campo de juego más amplio.

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