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El río French Broad serpentea a través de las montañas del oeste de Carolina del Norte, alimentado por docenas de arroyos de montaña, y cruza la ciudad de Asheville. A más de 2000 pies sobre el nivel del mar y a más de 250 millas de la costa, es un lugar poco probable para prepararse para un huracán.

Sin embargo, los restos de varios huracanes han arrasado esta región a lo largo de los años, haciendo que los ríos de la región se desborden de sus orillas.

Cuando estas tormentas golpear espalda con espalda, la devastación puede ser enorme. En septiembre de 2004, por ejemplo, los restos de huracanes Frances, Iván y Jeanne Todos provocaron lluvias excesivas en el oeste de Carolina del Norte en el lapso de unas pocas semanas, abrumando el French Broad y otros ríos en el área de Asheville.

La historia del oeste de Carolina del Norte es sólo un ejemplo de los riesgos tierra adentro que plantean los ciclones tropicales.

Un mapa estadounidense de trayectorias de tormentas de huracanes desde 1851 muestra que las tormentas y sus remanentes a menudo viajan tierra adentro. Los colores del amarillo al rojo reflejan el aumento de la fuerza de los huracanes. El verde representa la fuerza de una tormenta tropical, y el azul y el gris son más débiles pero aún pueden ser dañinos. NOAA Clima.gov

En 1955, Connie, seguida de cerca por Diane, produjo algunas de las peores inundaciones de ríos interiores en Pensilvania, Nueva Jersey, Nueva York y Massachusetts. Diane se hizo conocida como la primera tormenta de mil millones de dólares. Los impactos compuestos llevaron al Congreso a financiar importantes estudios sobre meteorología de huracanes y esfuerzos de protección.

Vermont fue tomado por sorpresa por Tormenta tropical Irene en 2011, que arrasó con cientos de hogares. En 1998, la tormenta tropical Charley viajó casi 200 millas por el valle del Río Grande, rápidamente inundando el paisaje seco de Texascon consecuencias devastadoras. Los restos del huracán Ida en 2022 causaron daños por casi 84 mil millones de dólares, ya que sus fuertes lluvias provocaron inundaciones en estados desde Luisiana hasta Nueva York.

soy un geógrafo histórico quién investiga los peligros de inundaciones y cómo las comunidades exacerban el riesgo y responden. Con el Temporada de huracanes en el Atlántico de 2024que se extiende del 1 de junio al 30 de noviembre, se espera que sea excepcionalmente ocupado, tormentas como estas son un recordatorio para que las comunidades montañosas y otras regiones del interior de los EE. UU. se preparen.

Duras lecciones de las montañas de Carolina del Norte

El oeste de Carolina del Norte proporciona un importante estudio de caso sobre el riesgo de la temporada de huracanes que puede parecer raro pero que puede ser catastrófico. También muestra cómo algunas comunidades están comenzando a responder.

En julio de 1916, el área de Asheville fue inundado por tormentas tropicales consecutivas que destrozaron puentes fluviales y carreteras, arrasaron negocios y dejaron gran parte de la ciudad bajo el agua.

La primera tormenta tropical tocó tierra en Mississippi y serpenteó hacia los Apalaches del Sur. Mientras permanecía sobre el oeste de Carolina del Norte, cayeron de 6 a 10 pulgadas de lluvia en las montañas, desembocando en arroyos y luego en ríos, incluido el French Broad.

Los ciclones tropicales consecutivos de 1916 dejaron negocios en Asheville, Carolina del Norte, rodeados por inundaciones. Fotografía de archivo de Steve Nicklas vía NOAA

Una semana después, una segunda tormenta tropical tocó tierra, esta vez en Carolina del Sur y se dirigió hacia el terreno ya saturado de la cuenca del río French Broad. Cayó de 12 a 15 pulgadas cerca de Brevard. Los pronosticadores de la Oficina Meteorológica escribieron que suelos saturados permitidos del 80% al 90% de que las nuevas precipitaciones corran desde las montañas hacia los afluentes del río French Broad.

En Asheville, el río creció hasta 23,1 pies, un récord de más de 5 pies más alto que cualquier cresta anterior o posterior. El agua arrasó puentes y dañó la mayoría de las empresas e industrias en la llanura aluvial.

Decenas de personas murieron en las inundaciones y el comercio quedó interrumpido durante semanas. El río Santee, que fluye hacia el mar desde las montañas Blue Ridge, destruyó unos 700.000 acres de cultivos en Carolina del Sur.

El río French Broad se extendió mucho más allá de sus orillas, arrasando vías de ferrocarril e inundando vecindarios y fábricas durante las tormentas de 1916. Fotografía de archivo de Steve Nicklas/NOAA

Las respuestas a las tormentas de 1916 no fueron suficientes

Después de las tormentas, hubo hablar de reemplazar algunas estructuras devastadas con edificios a prueba de inundaciones. Sin embargo, la importancia del transporte ferroviario y la limitada cantidad de terreno para usos comerciales e industriales obligaron a la reconstrucción cerca del río. El Congreso aprobó un estudio de control de inundaciones en 1930, pero no se construyeron protecciones estructurales. Los códigos de construcción revisados ​​y las restricciones de uso de la tierra para reducir los impactos de las inundaciones llegaron mucho más tarde.

Luego, en septiembre de 2004, la región volvió a sufrir desastres consecutivos de tormentas tropicales.

El huracán Frances tocó tierra en Florida y finalmente ascendió las montañas Blue Ridge hacia el oeste de Carolina del Norte. Los restos del huracán arrojaron de 8 a 12 pulgadas de lluvia cerca de Asheville. Black Mountain recibió 14,6 pulgadas, que desembocaron en un afluente del río French Broad, provocando inundaciones generalizadas donde los ríos se encuentran. El torrente cortó una tubería de agua y cortó el suministro de agua potable a los residentes de Asheville.

Los restos de los huracanes Frances e Ivan cruzaron la misma región de Carolina del Norte. Oficina del Clima de Carolina del Norte

Poco después del azote de Frances, el huracán Iván tocó tierra en Alabama y avanzó tierra adentro, trayendo de 4 a 12 pulgadas más de lluvia a la cuenca French Broad durante tres días. Suelos saturados en las laderas de las montañas. perdieron su agarre y provocaron numerosos deslizamientos de tierray partes de Asheville y Brevard se inundaron. Los restos del huracán Jeanne trajeron aún más lluvia al oeste de Carolina del Norte unos días después.

Usar el pasado para planificar el futuro no es suficiente

Tradicionalmente, los funcionarios que planifican ante peligros como los huracanes han Se basó en registros de eventos pasados. para guiar sus decisiones. Sin embargo, este enfoque supone que el clima es estable, y ese no es el caso.

A medida que el clima se calienta, el aire puede mantener más humedadlo que significa que los ciclones tropicales, así como las tormentas terrestres, pueden provocar más lluvia.

Esto puede ser particularmente problemático a medida que las tormentas gigantes avanzan hacia el interior y provocan inundaciones en arroyos y ríos. Las tormentas consecutivas pueden ser aún más destructivas. Los nuevos desarrollos en áreas que antes eran poco probables que se inundaran pueden ser más susceptibles a medida que el clima se calienta.

Los episodios de fuertes precipitaciones son cada vez más frecuentes e intensos a medida que aumentan las temperaturas. Las cifras muestran el cambio en las precipitaciones en los días con mayor precipitación del 1% entre 1958 y 2021. Evaluación Nacional del Clima 2023

Algunas comunidades están empezando a considerar cómo podrían empeorar los riesgos futuros.

En el área de Asheville, el plan de mitigación de riesgos del condado de Buncombe ahora reconoce explícitamente los riesgos de huracanes y reconoce que “Es probable que ocurran sucesos futuros..”

Después de la inundación de 2004, el condado modificó su uso de un depósito de suministro de agua para incluir el almacenamiento del agua de la inundación, y ahora requiere que los nuevos edificios construidos en áreas inundadas en 2004 se eleven 2 pies por encima de la elevación base de la inundación. La ciudad de Brevard, a 30 millas al sur de Asheville, Construcción restringida en áreas propensas a inundaciones. para limitar pérdidas futuras.

Asheville ha creado espacios verdes a lo largo del río French Broad y ha realizado esfuerzos para aumentar la retención de aguas pluviales detrás de represas en afluentes. Pero alterar los sistemas de drenaje de aguas pluviales es costoso cuando los sistemas existentes fueron diseñados para cumplir con los niveles históricos de lluvia, en lugar de la escala de lluvia que acompañará al cambio climático.

A menudo, los pequeños pueblos de montaña tienen poco terreno disponible entre un río y las montañas. Aquí, el río French Broad fluye cerca de Marshall, Carolina del Norte Nicholas Hartmann vía Wikimedia, CC BY

Los fenómenos meteorológicos extremos, incluidas las inundaciones en las montañas y en el interior, se están convirtiendo en un problema frecuente en todo Estados Unidos y creo que exigen una mayor consideración en la planificación de desastres en todos los niveles. Para las comunidades, prepararse para estos riesgos futuros requiere Aprendiendo de inundaciones pasadas pero también reconocer que futuras tormentas pueden producir inundaciones que van más allá de la escala de cualquier cosa vista antes.

Este artículo ha sido actualizado para corregir la fecha de la tormenta tropical Irene.


Craig E. Colten es profesor emérito de geografía en la Universidad Estatal de Luisiana. Este artículo se republica desde La conversación debajo de Licencia Creative Commons. Leer el artículo original.