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El grupo de manchas solares que generó una supertormenta está nuevamente frente a la Tierra. ¿Que sigue?

La enorme región de manchas solares que dio a los terrícolas impresionantes exhibiciones aurorales a principios de mayo ha regresado de su viaje alrededor del lado opuesto del sol.

Fuerte erupción solar surge del sol

El Observatorio de Dinámica Solar de la NASA capturó esta imagen de una llamarada solar vista como un destello brillante en el borde del Sol el 27 de mayo de 2024, con una imagen insertada de la Tierra a escala. La imagen muestra un subconjunto de luz ultravioleta extrema que resalta el material extremadamente caliente en llamaradas y que está coloreado en rojo.

La Tierra puede tener reservadas un par de semanas de clima espacial tormentoso ahora que el cúmulo masivo de manchas solares eso provocó impresionantes espectáculos de auroras a principios de este mes ha regresado a la vista de nuestro planeta. Incluso antes de que lo hiciera, el cúmulo de manchas solares desató una considerable erupción solar que apareció a la vista más allá del borde del sol el 27 de mayo, y los científicos ahora están observando ansiosamente qué sucede a continuación.

«Parece que esta región activa no se desintegró mucho», dice Kiran Jain, heliofísico del Observatorio Solar Nacional. «Sucede con las regiones activas: se debilitarán un poco y luego recuperarán fuerza nuevamente».

El gigantesco cúmulo de manchas solares ganó fama como región activa 3664 (AR3664), aunque tras su paso alrededor del Sol se ha ganado un nuevo número: AR3697. A principios y mediados de mayo, el AR3664 original se fusionó con una segunda región activa y desató un impactante aluvión de actividad de la consiguiente maraña de campos magnéticos solares. «Esta fusión creó un cúmulo más grande», dice Madhulika Guhathakurta, heliofísica de la NASA. “Y cuando eso sucede, sabes absolutamente que se producirán llamaradas. Cuanto más compleja sea la región, más intensa será la quema”.


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Los científicos clasifican las explosiones de radiación denominadas llamaradas solares en cinco clases, de las cuales bengalas clase x Son las más poderosas, justo por encima de las bengalas de clase M. En total, en la primera quincena de mayo AR3664 produjo 65 estallidos categorizados como erupciones de clase M y X, la cuarta cifra más alta para cualquier región activa desde 1976. Las erupciones del cúmulo por sí solas lo harían muy notable, dicen ambos científicos. «Las sucesivas llamaradas de clase X no son muy comunes», dice Jain. «Hay algo inusual en esta región activa».

Pero eso no fue todo: AR3664 también escupió varias gotas titánicas de plasma cargado del sol en eventos conocidos como eyecciones de masa coronal o CME. La avalancha de llamaradas y CME desencadenó una tormenta geomagnética lo suficientemente poderosa como para traer auroras—que normalmente están restringidos a los círculos ártico y antártico—tan cerca del ecuador como Puerto Rico y la India.

Sin embargo, incluso cuando AR3664 ofreció un espectáculo deslumbrante, la rotación del sol estaba llevando rápidamente la región activa al borde del disco que vemos desde la Tierra. Como el Sol no es sólido, su velocidad de rotación varía con la latitud, y un ciclo completo tarda más de una semana más en los polos que en el ecuador. Pero, en promedio, los científicos dicen que el sol gira aproximadamente una vez cada 27 días.

Por lo tanto, no era un misterio particular cuándo regresaría el enorme cúmulo de manchas solares, suponiendo que sobreviviera a su paso por el lado oculto del sol. Sin embargo, los científicos podrían hacer más que simplemente esperar: podrían rastrear el progreso de AR3664 gracias a una sorprendente técnica llamada heliosismología. De manera similar a cómo se pueden usar las ondas sísmicas para mapear la estructura interna oculta de la Tierra, las ondas sonoras que se propagan a través del Sol cambian su velocidad alrededor de los campos magnéticos anudados de las manchas solares, brindando a los científicos una manera de revelar regiones activas en el lado opuesto del Sol.

Jain, que se especializa en heliosismología, rastreó a AR3664 a lo largo de su viaje al otro lado y supo que la enorme característica sobreviviría a la pista. E incluso antes de que el cúmulo de manchas solares, ahora denominado AR3697, hiciera su entrada, lanzó una llamarada considerable de clase X2.8 poco después de las 3 a. m. EDT del 27 de mayo. Después de que apareció a la vista, también produjo una llamarada X1.4 en la mañana del 29 de mayo.

Dicho esto, no necesariamente deberíamos anticipar el mismo nivel de explosiones del cúmulo masivo que durante el tránsito inicial de AR3664. «Creo que es posible que tengamos más llamaradas, pero no espero tener tanta actividad como la que tuvimos hace tres semanas», dice Jain. «Con el tiempo, las regiones activas pierden fuerza y ​​no son tan activas como en la rotación anterior». Aún así, la región no necesariamente se disolverá pronto, dice: algunos grupos de manchas solares particularmente gigantescos han durado hasta cuatro rotaciones.

Los científicos también están trabajando para comprender cómo AR3664/AR3697 encaja en el panorama más amplio del ciclo de actividad actual del sol, denominado Ciclo Solar 25. El sol crea su propio campo magnético, que invierte en el transcurso de unos 11 años, y ahora mismo, se encuentra en un punto complicado de su ciclo de actividad: ya sea todavía calentándose o en su punto máximo.

Este es un momento en el que los científicos esperan ver mucha actividad. «Durante la fase ascendente del ciclo solar, es como los fuegos artificiales del 4 de julio», dice Guhathakurta. «Literalmente, las cosas están explotando por todas partes». Todas las ruidosas fluctuaciones significan que la progresión precisa del ciclo solar no se puede evaluar en el momento; su máximo (y mínimo) sólo se puede confirmar en retrospectiva analizando aproximadamente seis meses de datos.

De cualquier manera, se pronostican más fuegos artificiales solares, pero nadie sabe si podremos ver un espectáculo histórico como el de esta primavera. «Nunca sabemos que hemos alcanzado el pico de actividad hasta que lo vemos disminuir», dice Guhathakurta. “¿Estamos cerca de alcanzar el pico o seguirá aumentando? No lo sabemos”.