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Las serpientes parecen criaturas relativamente simples: básicamente un calcetín glorificado con agujeros en cada extremo. Sin embargo, estas criaturas han logrado adaptarse a casi todos los continentes del planeta durante los últimos 100 millones de años.

Pero, ¿cómo evolucionaron exactamente las serpientes y qué hizo que estas criaturas resbaladizas tuvieran tanto éxito en todo el planeta hoy? Probablemente fue una combinación de tres factores que surgieron aproximadamente al mismo tiempo.

«Todo sucede en un estallido evolutivo singular hace alrededor de 100 a 110 millones de años, y luego de eso tienen prácticamente rienda suelta en el planeta cada vez que entran en un nuevo hábitat», dice Alex Pirónbiólogo de la Universidad George Washington en Washington, DC

¿Las serpientes evolucionaron a partir de los lagartos?

En cierto sentido, las serpientes son en realidad sólo un subconjunto de los lagartos. Los lagartos comenzaron a evolucionar hace aproximadamente 220 millones de años durante el Triásico. De hecho, las serpientes son solo uno de los más de 30 grupos de lagartos que cada uno evolucionó perdiendo sus patas por separado a lo largo de eones. Muchos de esos linajes aún sobreviven hoy, incluidos el lagarto de cristal europeo, el eslizón gigante sin patasy el lagarto rayado sin patas.

Por lo que los investigadores pueden decir, las serpientes evolucionaron a partir de los lagartos hace aproximadamente 100 a 120 millones de años. Los ancestros de serpientes más antiguos descubiertos hasta ahora todavía tenían cuatro patas; un estudio de 2015 describió cuatro de esas especies. El mayor de esos cuatro era Eophis underwoodi, descubierto en Inglaterra y que se remonta al Jurásico Medio hace unos 167 millones de años. Otras serpientes primitivas Sólo conservó un par de patas traseras.

En términos de otras familias de lagartos, las serpientes están más estrechamente relacionadas con los lagartos monitores (el grupo que incluye a los dragones de Komodo) y los lagartos caimanes que se encuentran en el oeste de México, Canadá y Estados Unidos. Los tres grupos de lagartos portan algo de veneno, aunque la serpiente los grupos que se separaron temprano de los demás, como las boas o las serpientes ciegas, tienen mucho menos. Sólo en los grupos más recientes de serpientes, como las víboras, se ve una mayor eficiencia química en el desarrollo del veneno.

“En las serpientes, [venom] alcanza su forma más pura y efectiva”, dice Pyron.


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La diferencia entre lagartos y serpientes sin patas

Si bien las serpientes y los lagartos sin patas pueden parecer similares a primera vista, algunas cosas separan a los grupos. La mayoría de los lagartos tienen párpados, por ejemplo, mientras que las serpientes carecen de ellos.

Una de las principales características que puede haber ayudado a que las serpientes fueran tan abundantes es su cráneo articulado. Algunas personas se refieren a los cráneos de serpiente como desquiciados, dice Pyron, pero eso no es exactamente exacto. Es más, tienen un alto grado de flexibilidad, lo que les permite abrir la mandíbula increíblemente. Esta adaptación es la razón por la que las pitones pueden ingerir ciervo enteroPor ejemplo.

«Los libera de las limitaciones que tienen los lagartos, de no poder comer presas más grandes que su propia cabeza», dice Pyron. «La articulación del cráneo les permite comer una gran variedad de presas, más que cualquier otro grupo de lagartos».


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¿Dónde aparecieron las serpientes por primera vez?

Investigación de Pyron y sus colegas sugiere que el ancestro más antiguo de todas las serpientes vivientes probablemente evolucionó en Gondwana, un gran supercontinente que incluía la mayoría de los continentes actuales de la Tierra. Específicamente, las primeras serpientes probablemente vinieron de la parte de Gondwana que eventualmente se separó para convertirse en África y América del Sur.

Una de las razones por las que las serpientes han tenido tanto éxito puede deberse al hecho de que adaptaron tres de sus características definitorias casi al mismo tiempo. Nueva investigación publicado por Pyron y sus colegas en Ciencia Descubrió que la mandíbula articulada, la pérdida de extremidades y los cuerpos alargados ocurrieron en un período regularmente corto entre hace 100 y 110 millones de años.


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Evolución de la serpiente

No está claro si las primeras serpientes eran acuáticas, vivían en los árboles, en el suelo o bajo tierra, porque todos estos diferentes tipos de serpientes comenzaron a aparecer de inmediato. Esto también hace que sea difícil saber por qué las serpientes perdieron sus patas y crecieron tanto en comparación con otros lagartos. Ningún otro grupo de lagartos sin patas tiene especies adaptadas para explotar todos esos tipos de ecosistemas; la mayoría de los grupos de lagartos sin patas solo se especializan en uno de ellos.

Pyron especula que podría deberse a que la hierba nada. Muchos lagartos herbívoros son bastante largos, con patas pequeñas, ya que estas adaptaciones les facilitan moverse rápidamente a través de la densa vegetación. Por el contrario, los antepasados ​​de las serpientes pueden haber perdido sus patas debido a que vivían principalmente bajo tierra, donde no habrían sido muy útiles. El hecho de que la primera gran divergencia con las serpientes ancestrales sea el grupo de la serpiente ciega—un tipo de serpiente pequeña y excavadora— añade algo de peso a esta teoría.

Entre las serpientes, las adaptaciones para nadar tanto bajo tierra como en la hierba han ocurrido repetidamente, por lo que es difícil decir cuál fue la versión ancestral. O si no fue ninguna de las dos cosas: es posible que las serpientes hayan adaptado cuerpos más largos para nadar, de forma similar a las anguilas.

En cualquier caso, todavía quedan muchas preguntas sin respuesta con respecto a los ancestros de las serpientes, dice Pyron. Parte del problema es la naturaleza de los esqueletos del grupo: sus únicos huesos son cráneos y vértebras largas, lo que dificulta saber a qué especie pertenecen muchos fósiles, excepto en el raro caso de que se conserven tejidos más blandos.


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Fuentes del artículo

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Joshua Rapp Learn es un escritor científico galardonado con sede en DC. Expatriado en Alberta, colabora con varias publicaciones científicas como National Geographic, The New York Times, The Guardian, New Scientist, Hakai y otras.