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Los elefantes se llaman unos a otros por su nombre en toda la sabana

Las elefantes hembras se dirigen entre sí con estruendos individualizados

Los humanos tienen una larga historia de inventar nombres para elefantes. Está Dumbo de Disney, por supuesto, y Jumbo, una atracción de circo del siglo XIX, y Ruby, un famoso elefante pintado del Zoológico de Phoenix en Arizona. Pero una nueva investigación sugiere que los elefantes africanos salvajes también pueden elegir sus propios nombres y usarlos para llamarse y saludarse en la sabana.

La mayoría de los animales Nacen con un conjunto fijo de sonidos. para comunicarse. Algunos, como los pájaros cantores, pueden imitar otros sonidos que escuchan a su alrededor. Ciertas especies de delfines y loros puede aprender a imitar palabras humanas para objetos en su entorno (como la proverbial Polly que quiere una galleta). Mucho más rara, sin embargo, es la capacidad de asignar etiquetas vocales (algo parecido a nombres) a otros miembros de la bandada o grupo. Delfines nariz de botella y periquitos de frente naranja Se cree que se dirigen a sus pares con llamadas específicas, a las que tiende a reaccionar un receptor único. Pero en estos casos, las llamadas consisten en que un animal simplemente imita las características del sonido habitual o característico de otro. (Es como si alguien estuviera repitiendo constantemente su propio nombre, como «Mark», y usted se lo imitara). Un delfín puede copiar el “silbido característico” de otro delfín para llamar su atención, y el segundo animal responderá repitiendo ese mismo silbido.

ahora un estudio en Naturaleza Ecología y Evolución revela que los elefantes africanos participan en un tipo de comunicación previamente desconocida en animales no humanos. Los investigadores utilizaron el aprendizaje automático para analizar 469 ruidos de contacto, saludo y cuidado realizados por elefantes salvajes de la sabana en Kenia y descubrieron que los animales usan etiquetas vocales específicas para identificarse entre sí. En lugar de imitar el llamado característico de un individuo para señalar la identidad de un elefante en particular, crean un sonido original.


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“Puede parecer obvio para mí y para otros investigadores de elefantes que estas llamadas son muy específicas porque ves que un determinado individuo responderá, pero nadie tiene [previously] «Lo hemos demostrado», dice Caitlin O’Connell-Rodwell, ecologista del comportamiento de elefantes de la Facultad de Medicina de Harvard, que no formó parte del nuevo estudio.

La mayoría de la gente asocia a los elefantes con fuertes trompetas, pero el sonido de elefante más común En realidad es un ruido sordo de baja frecuencia. Algunos ruidos son tan profundos que los humanos no pueden detectarlos; solo los escuchamos hacia abajo. a unos 20 herciosy estos sonidos llegan tan bajo como 5 Hz. Los elefantes, sin embargo, poseen una anatomía de oído única diseñada para captar ruidos desde lugares tan lejanos como 1,5 millas. Esta distribución es importante porque las hembras de elefante de sabana viven en un sociedad elaborada de “fisión-fusión”: sus unidades familiares extendidas se dividen y se vuelven a unir regularmente mientras siguen los recursos alimentarios y evitan a los depredadores.

La coautora del estudio, Joyce Poole, cofundadora de la organización benéfica ElephantVoices, ha estado estudiando elefantes durante casi cinco décadas. Durante mucho tiempo ha sospechado que estos animales cognitivamente avanzados, que muestran empatía, llorar a sus muertos y puede imitar el habla humana, se dirigen unos a otros desde lejos con algo parecido a nombres. Ella dice que a menudo ha observado a un elefante gritando y sólo uno respondiendo; los demás “seguirían alimentándose como si ni siquiera la hubieran oído”, dice Poole. «Me pregunté: ¿están simplemente siendo groseros al no responder, o es porque en realidad se está dirigiendo a alguien específico?»

El aprendizaje automático ayudó a Poole y sus colegas a localizar etiquetas vocales entre los cientos de llamadas de elefante hembra previamente grabadas. Para discernir qué elefantes específicos se dirigían entre sí, Poole volvió a sus antiguas notas de campo, buscando interacciones como «fulano de tal estaba separado de fulano de tal y llamaba a fulano de tal». Al final, los investigadores identificaron 101 personas que llamaban y 117 receptores. Luego midieron las características acústicas de las llamadas para evaluar si contenían etiquetas vocales individuales. El modelo fue capaz de predecir el receptor específico de una llamada con una tasa de éxito mucho mejor que el azar. Las vocalizaciones tampoco eran simplemente una imitación de los delfines; Los científicos no encontraron evidencia estadística de que los animales se copiaran entre sí.

Luego, los investigadores verificaron sus hallazgos en el campo. Se acercaron a 17 elefantes salvajes y reprodujeron llamadas dirigidas a cada uno de ellos a través de un altavoz. Aunque los elefantes rara vez reaccionaban a los “nombres” de otros animales, rápidamente respondían a los suyos propios. «Es una respuesta muy aguda», dice Poole. «La cabeza se levanta bruscamente, las orejas se abren y la boca se abre de par en par».

El autor principal del estudio, Michael Pardo, ecólogo conductual ahora en Cornell University, señala que los investigadores no pudieron determinar qué parte de una llamada etiquetaba a un individuo y que los datos no eran concluyentes sobre si varios elefantes usaban el mismo nombre para un individuo. Es posible que las grabaciones simplemente carezcan de ejemplos suficientes o que diferentes elefantes utilicen versiones ligeramente diferentes del mismo nombre. Para analizar las llamadas, es posible que los investigadores necesiten recolectar muchas más muestras de ruidos de elefantes, una tarea desafiante que implicaría pasar muchas horas cerca del grupo estudiado. «Recopilar este tipo de datos es realmente intenso», dice el autor principal del estudio y biólogo de la Universidad Estatal de Colorado, George Wittemyer.

Aunque los humanos todavía están apenas arañando la superficie de la comunicación de los elefantes, Wittemyer sugiere que la existencia de etiquetas vocales individuales en estas llamadas indica una capacidad de pensamiento abstracto. Es más, afirma, la aparición de tales etiquetas podría contribuir a nuestra comprensión de cómo podría haber evolucionado el lenguaje humano. En sociedades complejas donde los miembros a menudo se pierden de vista unos a otros (como las de los elefantes o nuestros ancestros homínidos), la necesidad de identificar y atraer la atención de los demás podría haber impulsado las capacidades cognitivas y el desarrollo del lenguaje.

«Si puedes nombrar cosas sin depender de la imitación, entonces, al menos en teoría, es posible hablar sobre una gama más amplia de temas porque potencialmente podrías encontrar nombres para objetos e ideas que no hagan imitable a nadie». sonido”, dice Pardo.

Como dice O’Connell-Rodwell: “Modificar una vocalización adaptada a un individuo específico te permite entablar una conversación. Y eso es lo que yo diría que es un primer paso”.