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Desde que Tiger Woods y sus altísimos drives irrumpieron en escena en 1997, los golfistas han estado impulsando la pelota cada vez más lejos, y los campos han alargado sus hoyos para mitigar la ventaja, una práctica tanto financiera como ambientalmente insostenible. Pero esta semana en el US Open, la Asociación de Golf de Estados Unidos presentará un campo en Pinehurst No. 2 cuyas condiciones firmes y rápidas, junto con greens resbaladizos y abovedados y una longitud considerable desde el tee, apuntan a desafiar a los mejores bateadores sin recurrir a más yardas. La USGA espera que esto muestre cómo los campos pueden resistir la prueba del tiempo. El Abierto podría ser un punto de inflexión clave en la carrera armamentista del golf con la ciencia y la tecnología del deporte.

Estas tácticas, si tienen éxito, podrían provocar cambios mucho más allá de los grandes campeonatos y el circuito de la PGA. La necesidad de combatir campañas cada vez más largas va mucho más allá de las filas profesionales, dice Thomas Pagel, director de gobierno de la USGA. «Está el juego universitario, los torneos amateurs estatales, las aperturas estatales, los eventos de la sección PGA; todos estos campos de golf tienen que aumentar su longitud para mantenerse al día». La necesidad de mantener el deporte suficientemente probado al más alto nivel “es un problema que afecta a miles de campos de golf en todo el mundo”, dice Pagel.

Pinehurst No. 2 es un campo con un pasado largo e histórico. Además, no tiene salida al mar y tiene poca capacidad para superar su huella actual. De hecho, el campo de Carolina del Norte jugará a 10 yardas. corta que la última vez que fue sede del US Open, en 2014. La USGA se ha comprometido a seguir utilizando “catedrales del juego”, como Pinehurst No. 2; planea regresar al campo de Carolina del Norte cuatro veces en los próximos 25 años. —Pero con la pelota viajando más lejos que nunca, estos lugares clásicos están en peligro. Durante la última década, la distancia promedio de conducción en el PGA Tour ha aumentado marcado cada año, registrando aproximadamente 10 yardas más desde la última vez que el Abierto llegó a Pinehurst. En comparación con principios de la década de 1990, los recorridos actuales son 30 yardas más largos.

En parte esto se debe a los jugadores. Los profesionales de hoy (y los aficionados de élite) son la viva imagen del fitness, con brazos tonificados y piernas poderosas que les permiten empujar contra el suelo y elevarse en sus swings, aumentando la distancia que vuela la pelota. Tanto hombres como mujeres han adoptado una combinación de nuevas técnicas, modeladas a partir de un movimiento similar en el swing de golf de Woods al principio de su carrera, para lograr este efecto.

Estos han coincidido con los avances de la tecnología. Los monitores de lanzamiento, que utilizan un radar Doppler, la misma tecnología que se utiliza en las pistolas de velocidad, miden las características físicas de la pelota en el punto de contacto para ofrecer a los jugadores y entrenadores una variedad de datos: velocidad del swing, ángulo de lanzamiento de la pelota, qué tan rápido viaja la pelota. , cuánto gira, sin mencionar qué tan lejos vuela. Estos dispositivos brindan a los golfistas los datos que necesitan para cambiar su técnica y perfeccionar su equipo para golpear la pelota más lejos.

“Mucha distancia se obtiene al reducir el efecto de los drivers e incluso de los hierros, pero manteniendo el lanzamiento”, afirma Chris Voshall, director de desarrollo de producto de la marca deportiva Mizuno. Voshall dice que durante los últimos 10 a 15 años, los monitores de lanzamiento han ayudado a los jugadores a comprender la relación «entre el ángulo de lanzamiento, la velocidad de giro y la capacidad del golfista para generar velocidad de la pelota». Además de mejorar la técnica, esto ha llevado a jugadores más atléticos, que buscan swings más rápidos para impartir más fuerza a la pelota, dice. Además de esto, estos dispositivos de seguimiento han permitido a las empresas deportivas optimizar sus productos para generar distancia centrándose en el lanzamiento y los efectos, afirma.