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BEn 2014, la Sociedad Zoológica de Londres identificó a la cigüeña mayor, una especie inusual de ave carroñera, como una especie cercana a la extinción o una especie EDGE (evolutivamente distinta y en peligro global).

Este desgarbado carroñero, considerado por muchos como una criatura portadora de enfermedades y un mal augurio, solía encontrarse en los humedales del sudeste asiático. Hoy quedan menos de 1.200 ejemplares en el mundo, de los cuales más del 75 por ciento residen en Assam.

Para la conservacionista premiada Purnima Devi Barman, esta especie, conocida localmente como ‘Hargila’ (tragahuesos), siempre ha sido un amigo.


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Conocido cariñosamente como el ‘Hargila Baideu’ (Hermana Cigüeña) premiada por la comunidad local por el trabajo que ha estado haciendo por las aves, Purnima ha dedicado su vida a proteger al Gran Ayudante impidiendo que los terratenientes talen sus sitios de anidación y llevando el asunto a los tribunales para proteger los humedales de la construcción desenfrenada con hormigón.

Purnima Devi Barman (Fuente: Facebook)

De niña, Purnima veía a los pájaros posarse en los arrozales de su abuela en el pueblo de Pub Majir Gaon, en el distrito de Kamrup, Assam. A diferencia de otras especies populares de animales, como los tigres o los rinocerontes, el Gran Ayudante nunca gozó del mismo reconocimiento.

“Mi abuela me inculcó el amor y la pasión por la naturaleza. Pero fue durante mi maestría estudiando ecología y biología de la vida silvestre cuando mis profesores hablaron de la cigüeña mayor, una especie en peligro de extinción que, por entonces, no se veía en los arrozales de mi abuela. Aaranyakuna organización de conservación de la vida silvestre sin fines de lucro con sede en Guwahati, pero vi que el interés de la gente se limitaba a especies glamorosas como el rinoceronte o los tigres. Entonces, ¿por qué no debería trabajar para proteger a la cigüeña mayor? «, dice Purnima, hablando con La mejor India (LCT).

Purnima Barman trepando una estructura de bambú para observar la cigüeña común. (Fuente: Facebook)
Purnima Barman trepando una estructura de bambú para observar la cigüeña mayor. (Fuente: Facebook)

No se dejó llevar por los estereotipos negativos asociados con el ave, y pronto comprendió su importancia en el ecosistema local mientras trabajaba en su tesis doctoral sobre biología de la vida silvestre en las aldeas remotas del distrito de Kamrup, en el valle de Brahmaputra. Sin embargo, no todo el mundo comprendía la importancia de esta ave de aspecto desaliñado. Era tal el desprecio hacia estas aves que los terratenientes talaban rutinariamente los árboles donde anidaban y envenenaban sus fuentes de alimento.

“Su principal alimento son las sobras. Por eso se les conoce como carroñeros. Mantienen el entorno libre de todo lo malo”, dijo Moloy Baruah, presidente de la ONG Early Birds, en declaraciones a Mojo del este“A veces, debido a la mezcla de veneno con otros plásticos o alimentos no consumibles, mueren. Eso sucede alrededor de Deepor Beel (un lago de agua dulce en la ciudad de Guwahati) y en un vertedero de basura”, añadió.

La cigüeña común se está ahogando con la basura. (Fuente: Facebook/Aaranyak)
La cigüeña mayor se está ahogando con la basura. (Fuente: Facebook/Aaranyak)

Motivación

Inicialmente, el objetivo de Purnima era terminar primero su doctorado y luego ingresar al mundo académico, pero todo eso cambió en algún momento de diciembre de 2007, cuando fue a un pueblo llamado Dadara en el distrito de Kamrup para hacer su trabajo de campo para su doctorado, cuando recibió una llamada urgente sobre la tala de un árbol que anidaba.

“Un hombre estaba talando un árbol donde había nueve nidos y los pichones se caían. Hablé con él, pero me di cuenta de que no era su culpa en absoluto. Nunca supo que se trataba de una especie importante para el medio ambiente. Luego visité las comunidades y a las personas que estaban muy descontentas con los hábitos sucios del pájaro y el hedor que emanaba de sus nidos”, dijo Purnima, cuando recibió el premio. Premio Whitley o los ‘Oscar Verdes’ en 2017, por su notable labor de conservación liderada por la comunidad.

Ese día, cuando volvió a casa, se dio cuenta de que un doctorado no sería suficiente. A partir de entonces, se dedicó a comprender por qué los números estaban disminuyendo, a hablar, a educar y a motivar a la gente para salvarlo.

“Este incidente me había dado una misión en la vida. Por ello, tuve que posponer mi doctorado y recién este año logré terminarlo”, le cuenta a TBI.

Cigüeña mayor (Fuente: Facebook/Mridul Bora)
Cigüeña mayor (Fuente: Facebook/Mridul Bora)

Modo misión

Desde ese fatídico día, se ha embarcado en una misión para proteger a estas especies de la extinción. Para salvar a los hargila, ideó un ingenioso plan de relaciones públicas para cambiar la mentalidad de la gente sobre estas aves. Trabajando junto a Aaranyak, comenzó una campaña unipersonal para redefinir la identidad del ave dentro de las comunidades locales, logrando que se apropien del proceso de conservación.

Su persistente campaña de relaciones públicas en las aldeas del distrito de Kamrup, particularmente en las aldeas de Dadara y Pacharia, donde residen casi 150 Hargilas, encontró apoyo real, particularmente entre las mujeres.

“Cuando comencé el trabajo de conservación en la colonia (las aldeas de Dadara y Pacharia), había alrededor de 28 nidos. En 2019/19, tenemos alrededor de 200 nidos en la misma colonia. Esta colonia contiene la mayor concentración de hargilas del mundo”, agrega Purnima.

En 2015, creó formalmente el «Ejército de Hargila», un grupo de mujeres que trabajan por la conservación de esta especie en peligro de extinción. Hoy en día, cuenta con unas 400 integrantes, de las cuales 200 están activas. El resto asiste a reuniones y moviliza apoyo para desarrollar oportunidades de subsistencia para las mujeres locales. «Las comunidades han aceptado a esta ave como parte de su sociedad, pero la conservación comunitaria es un proceso que nunca termina», afirma Purnima.

Purnima Barman con su ejército de Hargila. (Fuente: Facebook)
Purnima Barman con su ejército de Hargila. (Fuente: Facebook)

Hablando a MongabayPurnima habló de su propuesta a los aldeanos locales:

Tengo dos hijas. Si ensucian mi casa, ¿debería desagradarme? ¿Qué hago? La limpio. ¿Por qué? ¡Porque son mis hijas! Soy su guardiana. Tú eres la guardiana de esta cigüeña, y estas aves te hacen sentir muy orgullosa. Tu nombre será famoso en todo el mundo porque si proteges al pájaro, entonces todos te saludarán.

Con un profundo conocimiento de la cultura y las tradiciones locales, comenzó a buscar un lugar para la humilde Hargila. Asistía a rituales semanales en templos locales y finalmente obtuvo el consentimiento de las mujeres locales para presentar sus presentaciones de diapositivas sobre la Hargila y su importancia para el ecosistema local. También organizaba concursos de cocina para estas mujeres, donde una vez más presentaba su presentación de diapositivas.

Además, encontró una manera de incorporar al pájaro en canciones populares y procesiones de Durga Puja, además de proporcionar a las amas de casa hilo para tejer Gamochas (bufandas y toallas de algodón) y manteles con motivos de Hargila. Hoy, los miembros de su famoso ejército de Hargila tejen estos Gamochas Junto con otros artículos hechos a mano, difundiendo conciencia sobre la protección de las especies.

Artículos hechos a mano con el motivo Hargila. (Fuente: Facebook)
Artículos hechos a mano con el motivo Hargila. (Fuente: Facebook)

Tras el premio Whitley, desarrolló una plataforma de bambú artificial de 18 metros de altura para que estas aves encuentren un lugar donde anidar fuera de los confines de la propiedad privada. A pesar del escepticismo de muchos sectores, incluidos los conservacionistas, esta iniciativa ha tenido cierto éxito. Tras algunos errores iniciales en el diseño el año pasado, los corrigió y este año nació el primer polluelo y se fue volando. Si consigue el apoyo de la administración local, podrían construirse más estructuras de este tipo.

Después de este ejercicio, comenzó a dar clases a jóvenes estudiantes de escuelas de la aldea sobre cómo rescatar un Hargila y rehabilitarlo, además de educar a las mujeres locales sobre lo integral que es el Hargila para el ecosistema local.

En un nivel más básico, los aldeanos garantizan la seguridad de los Hargila proporcionándoles redes para proteger a sus crías de caerse de los nidos durante tormentas o días ventosos.

Oportunidades de subsistencia para mujeres locales. (Fuente: Facebook)
Oportunidades de subsistencia para mujeres locales. (Fuente: Facebook)

“He trabajado con 10.000 personas. Créanme, trabajar con personas es el desafío más difícil. Todos estamos conectados. Esto demuestra cómo los ayudantes mayores están conectados con las demás especies, hábitats y personas. Cuando una niña del pueblo usa un disfraz de ayudante mayor en el concurso de disfraces de su escuela,… eso me hace llorar de felicidad”, dijo durante su presentación. Discurso de entrega de premios.

Sin embargo, ninguno de estos trabajos ha estado exento de desafíos, en particular las preguntas que se plantean sobre su trabajo como mujer en estos espacios no convencionales.

Purnima Barman (Fuente: Facebook)
Purnima Barman (Fuente: Facebook)

“Durante mi maestría, cuando pensé en esta línea [of work]“No había mujeres. Mis padres estaban muy preocupados porque tenían grandes sueños para mí y mi trabajo era muy inseguro. Mis vecinos me preguntaban por qué llegaba tarde. Sin embargo, cada momento de este viaje ha sido un desafío, pero sé cuál es mi objetivo”, dijo. panorama.

Niños locales participan en una manifestación para proteger a Hargila. (Fuente: Facebook)
Niños locales participan en una manifestación para proteger a Hargila. (Fuente: Facebook)

Recibe llamadas de los residentes locales si ven a crías de Hargila cayendo de sus nidos, especialmente durante los monzones. Una vez rescatadas, estas aves son enviadas al Zoológico del Estado de Assam para su rehabilitación y cuidados, antes de ser finalmente liberadas de nuevo en la naturaleza. Por estos esfuerzos, Purnima ha recibido incluso el apoyo de la administración del distrito de Kamrup y de la policía de Kamrup.

Sin embargo, estos pueblos necesitan un centro veterinario cercano porque el Zoológico Estatal suele estar lejos.

El premio Whitley supuso un gran reconocimiento tanto para Hargila como para la comunidad local de mujeres. Aunque ya había trabajado en estrecha colaboración con la administración del distrito y la policía, el premio me dio un mayor acceso a los responsables de las políticas al más alto nivel. A principios de este mes, la Alta Comisionada de Nueva Zelanda, Joanna Kempkers, al enterarse de nuestro trabajo, apoyó nuestra propuesta de dar a las mujeres de la comunidad local 80 máquinas de coser, comparte la ganadora del premio Naari Shakti con TBI.


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Una causa fundamental de la disminución del número de especies en peligro de extinción es la destrucción y degradación generalizada de su hábitat natural, como los humedales en el caso del hargila. Así pues, sin zonas seguras donde alimentarse y vivir, ni árboles en los alrededores donde anidar, la situación sigue siendo desalentadora para las especies en peligro de extinción.

(Editado por Saiqua Sultan)

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