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Nota del editor: Este artículo es una reimpresión. Se publicó originalmente el 21 de agosto de 2017.

La remolacha, el fruto del cactus (también conocido como tuna) y otro cactus llamado pitahaya roja o fruta del dragón son alimentos que han llamado mucho la atención en los últimos años debido a su alta concentración de un poderoso compuesto llamado betalaína. El término betalaína se deriva del nombre latino de la remolacha, Beta vulgaris, que es donde se encontró por primera vez. Tanto la remolacha como el fruto del cactus de color rojo oscuro o morado contienen altas cantidades de betalaína, utilizada durante años como un antioxidante natural. colorante alimentario comercial.

Los estudios han reconocido la betalaína por sus poderosos antioxidantes naturales, que pueden tener potencial anticancerígeno y para combatir otras enfermedades. Cuando ciertos alimentos de origen vegetal ganan reputación por promover la salud y combatir enfermedades, los científicos los denominan «alimentos funcionales», y tanto la remolacha como el cactus ciertamente lo son, así como la acelga morada, el amaranto y la quinoa.1 Según un blog llamado Wellness Guide:

«Las betalaínas ayudan al cuerpo a lograr una transformación total neutralizando las toxinas y apoyando el proceso natural de desintoxicación de las células. Al evitar que las toxinas se acumulen y preservar la integridad de las células, se puede evitar la inflamación crónica. Las betalaínas también reducen las enzimas responsables de causar la inflamación. Este complejo de proteínas y antioxidantes ayuda en gran medida a mejorar la salud y a tener una vida más larga.

«Hay 24 componentes separados y cada uno proporciona una estructura y función específicas a cada célula. Proporcionan un sistema de recompensa para las células afectadas por toxinas y deficiencias internas. Esto ayuda a contrarrestar el envejecimiento prematuro al fortalecer la pared celular. Como resultado, la célula se rehidrata».2

Además, las betalaínas ayudan a equilibrar los minerales con una proporción de 2 a 1 de minerales, como potasio Dentro de la célula, sodio fuera de la célula, magnesio dentro de la célula y calcio fuera de la célula para mantener la integridad de las células. En esencia, la betalaína reduce las toxinas que rodean las células y permite que los nutrientes esenciales realicen las mejoras necesarias, lo que reduce la inflamación implicada en numerosas enfermedades.

¿Cómo actúa la betalaína?

Se ha demostrado que el grupo poco conocido pero altamente bioactivo de pigmentos rojos, amarillos y morados, que son las betalaínas, ejerce actividades antihipertensivas, anticancerígenas, quimiopreventivas e hipoglucémicas, según un estudio.3 Producido principalmente por investigadores de la Universidad de Northumbria en el Reino Unido.

«La betalaína muestra un potencial terapéutico que podría utilizarse en el tratamiento de enfermedades asociadas a la inflamación», afirma un estudio4 Otro estudio concluyó que «los efectos vasculares protectores que ofrecen la remolacha y sus componentes han sido claramente demostrados en varios estudios in vitro e in vivo realizados en humanos y animales».5 Más:

«Estudios recientes han proporcionado evidencia convincente de que la ingestión de remolacha ofrece efectos fisiológicos beneficiosos que pueden traducirse en mejores resultados clínicos para varias patologías, tales como: hipertensión, aterosclerosis, diabetes tipo 2 y demencia (y) reducen significativamente la presión arterial sistólica y diastólica».6

Además de la betalaína, otros compuestos fitoquímicos poderosos presentes en la remolacha incluyen: ácido ascórbicocarotenoides, ácidos fenólicos y flavonoides, así como pigmentos naturales como las antocianinas polifenólicas como el resveratrol,7 carotenoides y clorofilas,8 que desempeñan un papel importante en la mejora de la salud. Investigadores en España9 (así como un estudio separado en Italia10) encontraron que las betalaínas tanto en la remolacha como en la fruta del cactus:

  • Aporta fibra soluble, que ayuda a optimizar el colesterol.
  • Aportan carotenoides y flavonoides, que benefician la salud del corazón.
  • Protege tus células de las toxinas, especialmente en el cerebro.
  • Protege tu hígado de las toxinas
  • Contienen potasio y magnesio.

De hecho, se han descubierto 24 tipos diferentes de betalaínas en remolachas y frutos de cactus, mientras que otras plantas que contienen betalaína proporcionan solo entre seis y doce tipos. Además:

«En las plantas que viven en climas cálidos se puede encontrar una mayor concentración de estas sustancias. Cuanto más duro es el clima, más produce la planta para protegerse del calor».11

Las betalaínas convierten los nitratos en nitritos: el tipo bueno

La secuencia a través de la cual ocurre de manera natural nitratos (que se encuentran en otras verduras además de la remolacha) se convierten en nitritos cuando se ingieren a través de bacterias en la boca, como también se explica en el estudio.

Estos nitratos no deben confundirse con los que contienen las carnes procesadas, como el tocino, el cerdo, el pepperoni y los hot dogs, que son nitratos convertidos en nitrosaminas potencialmente peligrosas, especialmente cuando se calientan (que Scientific American informó como un carcinógeno del Grupo 1, con el mismo riesgo que fumar y el asbesto).12).

Debido a que las verduras también contienen altas cantidades de antioxidantes, estos tipos de nitritos no son perjudiciales porque el cuerpo transforma los nitratos en un gas soluble conocido como óxido nítrico (NO), que se produce continuamente a partir del aminoácido L-arginina dentro de las células.

‘Potencial terapéutico’ derivado de la betalaína

Las remolachas tienen una serie de compuestos altamente beneficiosos que los científicos han descubierto que previenen enfermedades y promueven la salud de varias maneras, incluida la actividad antioxidante y quimiopreventiva, pero uno de los más activos de ellos es la betalaína, como explica el estudio:

  • Biodisponibilidad — Esto simplemente significa que, después de consumirse, los compuestos de la remolacha están fácilmente disponibles para su absorción en el tracto gastrointestinal y el sistema circulatorio. Se observó que el nitrito inorgánico y la betalaína son altamente biodisponibles.13
  • Función endotelial El nitrato se transforma en nitrito para producir óxido nítrico, y una de sus funciones más importantes es la de las células endoteliales (que forman el revestimiento de los vasos sanguíneos) y la salud vascular. La disminución del óxido nítrico es la principal causa de disfunción endotelial.14
  • Función cognitiva – Con la edad, el flujo sanguíneo a través del cerebro suele reducirse, pero la generación de óxido nítrico a través del consumo de remolacha puede «mejorar el flujo sanguíneo cerebrovascular y desafiar los detrimentos en la función cognitiva».
  • Inflamación – En casos de traumatismo o infección, es normal que se produzca inflamación, pero a largo plazo, es necesario identificar y eliminar la causa para restablecer una función óptima. «La inflamación crónica suele estar implicada en la aparición y progresión de varios trastornos clínicos, como la obesidad, las enfermedades hepáticas, el cáncer y las enfermedades cardíacas». Sin embargo, las remolachas son potentes agentes antiinflamatorios.
  • Estrés oxidativo El equilibrio entre agentes reductores (antioxidantes) y oxidantes (prooxidantes) en la oxidación se conoce como especies reactivas de oxígeno y nitrógeno (RONS), que se generan en el metabolismo celular y son importantes para una serie de procesos celulares y bioquímicos, desde la expresión genética hasta la proliferación celular y la apoptosis hasta la contracción muscular, así como la protección celular.15

Estudios adicionales sobre los efectos de la betalaína

Un estudio de la Universidad de California en Davisdieciséis Se descubrió que una concentración de extractos de betalaína de remolacha mejoraba el rendimiento y el daño muscular relacionado con el ejercicio. Trece corredores varones de 25 años participaron en dos ensayos aleatorizados, cruzados y doble ciego, suplementados con un concentrado rico en betalaína y un grupo de control. Durante seis días, los corredores recibieron un suplemento de 50 miligramos (mg) de betalaína, con un intervalo de siete días antes del grupo de control.

Después de 2,5 horas de suplementación, los sujetos comenzaron a correr en cinta y luego a correr 5 km. Las mejoras incluyeron una frecuencia cardíaca un 3 % más baja, una tasa de esfuerzo percibido (RPE) un 15 % más baja y una concentración de lactato en sangre un 14 % más baja en comparación con el grupo de control. El resultado fue una mejora en el tiempo de rendimiento de 5 km.

Una de las mejores cosas de todos los beneficios de comer alimentos que contienen betalaína, incluidas las remolachas y el fruto del cactus, y en menor grado la acelga arcoíris, amaranto y la quinoa (que algunos científicos dicen que es comparable al bistec en cuanto a la proteína que proporciona), especialmente por el doble propósito de obtener las muchas ventajas para la salud que proporciona, es su seguridad, lo que la producción de alimentos en todo el mundo ha demostrado durante décadas.

Pero aquí hay algo de información que podría resultarle interesante: el nutricionista Markus Rothkranz presentó un video de YouTube que presenta los aspectos nutricionales más destacados de la tuna, así como del aloe vera, en vista de su impacto positivo en su salud:

«El cactus de tuna se utiliza para la diabetes tipo 2, [optimizing] colesterol, obesidad, resaca alcohólica, colitis, diarrea e hiperplasia prostática benigna, HBP; también se utiliza para combatir infecciones virales. El nopal contiene fibra y pectina, que pueden reducir la glucosa en sangre al disminuir la absorción de azúcar en el estómago y el intestino.17

Entonces, en respuesta a si deberías o no comer la fruta del cactus, la respuesta puede ser que también puedes obtener betalaína de la remolacha, pero esta podría ser tu oportunidad de probar la fruta del dragón, que encontrarás en muchas tiendas de comestibles grandes, si no la tuna.