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La presencia de lobos en Maine se debate acaloradamente después de que fueron extirpados del noreste debido a siglos de generosidad, alteración del hábitat y desarrollo. pero con pruebas de un posible lobo deambulando por los senderos, los investigadores deben recurrir a la caca o al excremento para comprender realmente si han regresado.

Diferenciar entre diferentes especies de cánidos puede ser un desafío, especialmente a partir de observaciones visuales o análisis de excrementos solos. Lobos, coyotes y perros domésticos pueden tener características superpuestas, y la hibridación entre estas especies puede complicar aún más la identificación.

John Glowa, el fundador de Maine Wolf Coalition (MWC), dice que diferenciar entre un lobo, un coyote y un animal híbrido en una cámara de rastreo es complicado. “Reconocemos que la única forma de estar seguros es a través del ADN”, Glowa le dijo a la Heraldo de la prensa de Portland«pero la evidencia que hemos recopilado ciertamente apunta a un lobo oriental».

Parte de esa evidencia son muestras de heces, que se analizaron en 2020. Además de desplegar cámaras de seguimiento y verter imágenes en busca de animales parecidos a lobos, Glowa y un pequeño equipo de voluntarios han estado recolectando heces para muestreo genético no invasivo.

lobos en maine

Al extraer ADN del excremento, es posible identificar genotipos individuales, el conjunto de material genético que constituye un organismo y, por lo tanto, puede identificarlo. Scat puede decirnos lo que las imágenes de la cámara de rastreo no pueden. Puede revelar, por ejemplo, si el animal es un lobo o coyote heterosexual, o si tiene ascendencia mixta. Esto es importante ya que los lobos y los coyotes pueden cruzarse y producir descendencia fértil.

También es importante porque conocer la genética del animal afecta la forma en que el Estado lo maneja y, en el caso de una especie en peligro de extinción como el lobo, el gobierno federal.

Los investigadores compararon las muestras con una base de datos de referencia que incluía genotipos de lobos grises de los Territorios del Noroeste, lobos de los Grandes Lagos-Boreales del noreste de Ontario, lobos del este del Parque Algonquin, coyotes del este del sur de Ontario y perros domésticos.


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Resultados de muestras de heces de lobo

De las 11 muestras, seis fueron identificadas como coyote oriental, a cuatro no se les asignó ascendencia debido a la calidad de la muestra y una recibió un valor de asignación de ascendencia de 0.84 a lobo oriental. Para Glowa, esta era la confirmación que había estado esperando. “Ochenta y cuatro por ciento es un porcentaje muy alto, y no lo consideraríamos un híbrido”, dijo recientemente. le dijo a un reportero en el Noticias diarias de Bangor.

Sin embargo, no todos están de acuerdo en que es absolutamente un lobo. Los administradores de vida silvestre estatales y federales consideran que el animal es un híbrido.

Afirmar categóricamente que este animal es un lobo o, más específicamente, un lobo oriental, basado en el análisis de heces, tampoco les sienta bien a algunos científicos. Un investigador de la Universidad de Trent recomendó «extrema precaución» al interpretar estos resultados, y el propio informe afirma que «esta muestra faltaba». [two] de los 12 loci usados ​​para la asignación.”

Un científico forense del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos observó que «los datos faltantes definitivamente afectan el número del 84 por ciento», aunque el científico no pudo decir en qué dirección.


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Desafíos de analizar el ADN del lobo

El desafío con las muestras de heces es que el ADN se degrada y eso limita la capacidad del investigador para secuenciar secciones largas del genoma.

“Veo los porcentajes de ascendencia con extrema precaución”, dice Kristin Brzeski, profesora asistente en la Facultad de Recursos Forestales y Ciencias Ambientales de la Universidad Tecnológica de Michigan e investigador principal de la Laboratorio de Genética de la Conservación de Brzeski. Brzeski ahora está en posesión de más de 200 muestras de heces enviadas a su laboratorio por el MWC.

Brzeski lo compara con la empresa de pruebas genéticas 23andMe. Les dicen a los clientes que se espera que sus resultados cambien en los informes posteriores de la compañía en función de una variedad de factores, incluidas las poblaciones de referencia utilizadas para predecir la ascendencia.

“No es porque estuvieran equivocados”, explica Brzeski. “Es porque sus referencias cambiaron y el análisis que están haciendo con esas referencias cambió”.

Cuando se trata de una muestra de heces, Brzeski se siente mucho más cómodo diciendo que un animal tiene ascendencia mixta en lugar de dar porcentajes, especialmente si uno es un número alto.

«Scat puede decirnos eso», dice Brzeski, «y luego los datos genómicos pueden resolverlo de manera más completa».


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Más investigaciones sobre la ascendencia del lobo

Entonces, ¿por qué no obtener los datos genómicos en primer lugar? ¿Por qué no obtener los datos que pueden confirmar con un alto grado de certeza si el animal es un lobo o no (y evitar lidiar con toda esa caca)?

El problema con los datos genómicos es que, para obtenerlos, los investigadores deben manipular al animal. Deben atraparlo y extraer sangre o tomar una muestra de tejido. O necesitan una muestra de un animal muerto, ya sea asesinado por un cazador o atropellado por un automóvil. Si bien el muestreo genético invasivo brinda una mayor profundidad de información sobre el animal, es más desafiante, más costoso y, por lo general, produce muchas menos muestras que las pruebas genéticas no invasivas.

Esto es especialmente cierto si se sabe poco sobre la población, como es el caso en el noreste, y aquí es donde brilla el muestreo no invasivo. Si se hace correctamente, puede ayudar a proporcionar un panorama general, una evaluación a nivel de paisaje de la población de cánidos del estado e informar una hoja de ruta para el muestreo no invasivo más específico en el futuro y, si es necesario, el muestreo invasivo en algún momento del camino.

El MWC tiene la esperanza de poder recaudar fondos para analizar pronto las muestras que ya se encuentran en el laboratorio de Brzeski. Esta ronda de muestreo de heces probablemente no sea una panacea que responda definitivamente a la pregunta de si los lobos están regresando al noreste de una manera que requiera protección bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

Pero probablemente será un primer paso importante hacia un diálogo más basado en datos que informará el trabajo futuro y atraerá a más partes interesadas a la mesa.


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