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Un equipo internacional de astrónomos utilizando datos del Telescopio Espacial James Webb (JWST) de la NASA descubrió el 11 de septiembre moléculas portadoras de carbono en K2-18b, un exoplaneta potencialmente habitable.

El exoplaneta K2-18b se trata de 8,6 veces el tamaño de la Tierra y es un exoplaneta en tránsito, lo que significa que podemos detectar una caída en el brillo cuando pasa por la cara de su estrella anfitriona.

Así era el exoplaneta descubierto por primera vez en 2015 con la misión K2 de la NASA, por el Telescopio Espacial Kepler, y su existencia fue confirmada posteriormente por el Telescopio Espacial Spitzer y técnicas de velocidad Doppler.

A principios de 2019, observaciones del Telescopio Espacial Hubble reveló que el planeta que orbita una estrella enana roja fría reside en la zona habitable o la Zona Ricitos de Orode su estrella enana roja y se han encontrado firmas de vapor de agua en su atmósfera.

Hallazgos de la investigación sobre el exoplaneta K2-18b

Observaciones anteriores del Telescopio Espacial Hubble insinuaron la posibilidad de que, si se confirma con estudios futuros, este podría ser el único exoplaneta conocido que tiene agua en su atmósfera y temperaturas que podrían sostener agua líquida en una superficie rocosa.

El agua líquida sólo sería posible si el planeta resulta ser terrestre, lo que implicaría que tiene una superficie sólida y una atmósfera como la Tierra, en lugar de parecerse a una versión pequeña de Neptuno, lo que implica un exoplaneta gaseoso.

Las últimas observaciones de JWST de la NASA indican la presencia de moléculas que contienen carbono, incluidos metano y dióxido de carbono.

Esto también lleva a la posibilidad de que K2-18b pueda ser un Exoplaneta Hyceanlo que significa una atmósfera rica en hidrógeno y una superficie del planeta cubierta de agua y océanos.

Las observaciones actuales del JWST revelan la presencia de metano y dióxido de carbono en abundancia y una escasez de amoníaco.

El amoníaco se produce naturalmente en el cuerpo humano y en la naturaleza mediante la descomposición anaeróbica de la materia vegetal y animal, y es venenoso, por lo que grandes cantidades de amoníaco son tóxicas para la mayoría de las formas de vida terrestres.

Entonces, estas observaciones apoyan la hipótesis de que puede haber un océano de agua debajo de una atmósfera rica en hidrógeno en K2-18b.

Estas observaciones iniciales de Webb también proporcionaron una posible detección de una molécula llamada sulfuro de dimetilo (DMS).

En la Tierra, esto solo lo produce la vida, y la mayor parte del DMS en la atmósfera terrestre es emitido por el fitoplancton en ambientes marinos, incluidas algunas bacterias y hongos que también pueden producir DMS como subproducto metabólico.

En la Tierra, el DMS desempeña un doble papel: contribuye al ciclo del azufre e influye en el clima.

Producido por el fitoplancton marino, el DMS se libera a la atmósfera donde se oxida formando partículas de sulfato.

Estas partículas actúan como núcleos de condensación de nubes, influyendo en la formación de nubes y, en consecuencia, en la regulación del clima.

¿Qué dicen los expertos? ¿Hay vida en K2-18b?

Ahora se sabe que K2-18b alberga moléculas que contienen carbono, pero esto no significa necesariamente que el planeta pueda albergar vida Y no olvidemos las poco claras condiciones ambientales del planeta, que podría ser hostil como lo sugieren las observaciones del Hubble.

Con un gran tamaño de radio 2,6 veces el radio de la Tierraes probable que el interior del planeta contenga un gran manto de hielo a alta presión, como Neptuno, pero con una atmósfera más delgada, rica en hidrógeno y una superficie oceánica.

Se predice que los mundos Hycean tendrán océanos de agua, pero también es Es posible que el océano esté demasiado caliente. ser habitable o líquido.

“Aunque este tipo de planeta no existe en nuestro sistema solar, los subneptunos son el tipo de planeta más común conocido hasta ahora en la galaxia”, “Hemos obtenido el espectro más detallado de un subneptuno en zona habitable hasta la fecha , y esto nos permitió determinar las moléculas que existen en su atmósfera”.

Explica el miembro del equipo Subhajit Sarkar de la Universidad de Cardiff.

El equipo tiene como objetivo realizar una investigación de seguimiento con la esperanza de validar aún más sus hallazgos y proporcionar nuevos conocimientos sobre las condiciones ambientales en K2-18b.

La próxima ronda de observaciones de Webb utilizará el espectrógrafo del instrumento de infrarrojo medio del telescopio para rastrear la atmósfera de K2-18b en busca de firmas químicas reveladoras llamadas biomarcadores, incluido DMS, que podrían indicar potencialmente la presencia de actividad biológica.

«Nuestro objetivo final es identificar vida en un exoplaneta habitable, lo que transformaría nuestra comprensión de nuestro lugar en el Universo», «Nuestros hallazgos son un primer paso prometedor en esta dirección».

Nikku Madhusudhan, astrónomo de la Universidad de Cambridge y autor principal del artículo que anuncia los resultados.

Referencias