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Tres años y medio después del inicio de la pandemia, las pérdidas de matrícula siguen obstaculizando a las escuelas públicas, que dependen en gran medida del número de estudiantes para sostener sus presupuestos y pagar a su personal. Datos publicados en mayo de 2023 por el Centro Nacional de Estadísticas Educativas (NCES) muestran que las inscripciones en escuelas públicas a nivel nacional cayeron un 3 por ciento (alrededor de 1,4 millones de estudiantes) en el primer año de la pandemia y se mantuvieron en ese nivel más bajo en el año escolar 2021-2022. . Si bien las cifras nacionales para el año escolar 2022-2023 aún no están disponibles, los datos a nivel estatal de California, Illinois, Nueva Yorky otros muestran que las matrículas de las escuelas públicas todavía tienen una tendencia a la baja.

En este punto, todo indica que los impactos iniciales de la pandemia en la inscripción en las escuelas públicas no se recuperarán en el corto plazo. Los educadores deben estar preparados para una nueva normalidad en la que los programas de elección de escuelas están generalizados, las familias eligen cada vez más opciones fuera de las escuelas públicas tradicionales y el gasto en escuelas públicas debe limitarse para atender a poblaciones estudiantiles más pequeñas.

Varios factores explican por qué la población estudiantil de las escuelas públicas se está reduciendo. Los padres estaban insatisfechos con los períodos prolongados de aprendizaje en línea y el uso obligatorio de mascarillas en sus escuelas durante la pandemia, y los efectos negativos sobre los estudiantes de mantener las escuelas cerradas han sido bien documentada. Uno análisis de Associated Press encontró que de 2019 a 2022, «el estudiante promedio perdió más de medio año escolar de aprendizaje en matemáticas y casi una cuarta parte de un año escolar en lectura». Muchos de los distritos profundamente azules que mantuvieron las escuelas cerradas por más tiempo pagó el precio más alto para esa decisión, tanto en términos de pérdidas de matrícula como de retroceso académico.

Mientras tanto, el mercado de la educación privada parece estar en auge. De acuerdo a un estudiar Publicado en febrero de 2022 por el Urban Institute, el éxodo pandémico de estudiantes de las escuelas públicas coincidió con un aumento sostenido de la educación privada y la educación en el hogar. Los 33 estados (más DC) con datos disponibles experimentaron un aumento de más del 4 por ciento en la inscripción en escuelas privadas entre el otoño de 2019 y el otoño de 2021, lo cual no es sorprendente, dado que las escuelas privadas regresaron al aprendizaje en persona. mucho más rápido que las escuelas públicas.

El mercado de la educación privada también se está alejando de los formatos tradicionales de aula. El mismo estudio del Urban Institute encontró que los 21 estados (más DC) con datos disponibles vieron un aumento de más del 30 por ciento en la educación en el hogar en el mismo período. Las «microescuelas», pequeñas escuelas privadas que funcionan en entornos no tradicionales como bibliotecas e iglesias, también han crecido sustancialmente. Mike McShane del grupo pro-elección escolar EdChoice dijo El Wall Street Journal El mes pasado, las microescuelas probablemente ahora atienden a entre uno y dos millones de estudiantes.

Si la matrícula en las escuelas públicas no se recupera después de que la pandemia disminuyó, eso es una señal de que las familias se apegan en gran medida a estos nuevos entornos de aprendizaje. Es probable que este impulso continúe gracias a la avalancha de programas de elección de escuelas que se adoptaron o ampliaron en el 2021, 2022y 2023 sesiones legislativas estatales.

Hay otra pieza fundamental detrás de la disminución de la matrícula en las escuelas públicas que no debe pasarse por alto. Las proyecciones del NCES sobre el estancamiento y la disminución de la población en edad escolar en muchos de los estados grandes y costeros del país en realidad preceder tanto la pandemia como el reciente aumento de la elección de escuelas. Estos dos factores parecen haber acelerado los cambios poblacionales que muchos sistemas escolares pronto enfrentarían de todos modos.

Lamentablemente, los sistemas de escuelas públicas tienen un historial deficiente a la hora de controlar el gasto y la dotación de personal cuando la población estudiantil disminuye. Estados que ya tenían inscripción en declive antes de la pandemia (lugares como California, Illinois, Michigan, Nueva York, Pensilvania y Massachusetts) han mantenido invariablemente contratar más personal en lugar de hacer reducciones y son gasto a tasas récord por estudiante.

Incluso ahora, las escuelas públicas se niegan a hacer frente a los efectos financieros de las pérdidas de estudiantes de la era de la pandemia. En lugar de utilizar fuertes ingresos fiscales estatales y miles de millones de dólares de estímulo federal para reducir suavemente los presupuestos, algunos de los mayores perdedores en materia de matrícula, como Escuelas públicas de la ciudad de Nueva York y Distrito Escolar Unificado de Los Ángeleshan utilizado sus fondos para evitar por completo los recortes presupuestarios.

Esos fondos federales adicionales se agotarán pronto y las escuelas públicas pronto se enfrentarán a la realidad. Entre la pandemia, la elección de escuelas y los cambios demográficos a largo plazo, finalmente tendrán que ejercer cierta moderación fiscal.