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El agotamiento emocional entre los médicos se disparó durante la pandemia de COVID-19: un récord del 62,8% informó signos de agotamiento en un estudio de 2021. Ahora parece haber un efecto dominó: un número creciente de médicos se están uniendo a sindicatos.

Todavía son una minoría: sólo alrededor del 10% de los médicos y dentistas están afiliados a sindicatos, según un estudio. estudio publicado el año pasado en JAMA – pero la tendencia está ganando fuerza. A principios de este año, el 82% de los 1200 residentes y becarios del Centro Médico Montefiore en Bronx, Nueva York, votaron a favor de sindicalizarse. Los médicos del Allina Health Mercy Hospital en Minneapolis y del Providence St. Vincent Medical Center en Portland, Oregón, hicieron lo mismo, y la lista continúa. El Comité de Pasantes y Residentes (CIR) representa a unos 30.000 residentes y becarios. Eso es un aumento del 76% en el número de miembros sólo en el último año.

¿Qué causó este aumento? Aunque la COVID fue claramente un catalizador, la tendencia es anterior a la pandemia. Otro factor que contribuye es el alejamiento de las prácticas médicas privadas. Hoy El 75% de los médicos son empleados. en lugar de propietarios. Como resultado, tienen poco control sobre sus condiciones laborales y una autonomía mínima en lo que respecta a la toma de decisiones clínicas.

El trabajo organizado es especialmente atractivo para los residentes y becarios: médicos autorizados que han completado sus estudios de medicina y ahora están recibiendo capacitación adicional. Un programa de residencia es un aprendizaje agotador que puede durar de 3 a 8 años, según la especialidad. Una beca puede implicar incluso más años de formación, generalmente en una subespecialidad. Estos médicos que inician su carrera trabajan hasta 80 horas a la semana, a menudo en turnos de 28 horas, y prácticamente no tienen voz sobre ningún aspecto de su trabajo. Ésa es una de las razones por las que los médicos jóvenes se sienten cada vez más atraídos por los sindicatos.

«Tenemos poca o ninguna capacidad de acción sobre nuestras condiciones laborales», dice Kendall Major, MD, residente de tercer año en medicina interna en Penn Medicine de la Universidad de Pensilvania, donde el 88% de más de 1.000 residentes y becarios votaron esta primavera a favor de sindicalizarse. . Como señala Major, los residentes individuales generalmente no pueden negociar para obtener salarios más altos o mejores beneficios, y les resulta difícil, si no imposible, mudarse a otro programa de residencia si no reciben un buen trato en el que están. ella misma es ahora miembro del sindicato.

El primer sindicato de médicos residentes se estableció en Nueva York en 1957, una época en la que los movimientos sindicales y el movimiento por los derechos civiles estaban cobrando fuerza. En aquel entonces, los hospitales públicos carecían de fondos “extremadamente insuficientes”, según Sunyata Altenor, portavoz del CIR. Pero en otros aspectos, los residentes enfrentaron menos dificultades que hoy. Los médicos jóvenes solían ser hombres blancos que tenían “algo de apoyo financiero”, dice Altenor, y su deuda estudiantil “no se parecía en nada a lo que parece ahora”.

Hoy en día, cuando las mujeres representan casi la mitad de los residentes en los hospitales estadounidenses, la planificación familiar y los beneficios de fertilidad son temas cada vez más importantes, añade Altenor. Por esta y otras razones, dice, «estamos viendo una especie de revolución residente por primera vez».

Los contratos son el quid de la cuestión para los médicos contratados, que a menudo pueden ser despedidos a voluntad, sin el debido proceso. A muchos se les exige firmar acuerdos de no competencia que les impiden iniciar sus propios consultorios o trabajar para otra empresa de atención médica en un área geográfica determinada si dejan sus trabajos. Emily Onello, MD, ahora profesora asociada de medicina en la Universidad de Minnesota, estaba entre un grupo de médicos del Lake Superior Community Health Center en Duluth que formó un sindicato en 2013. Son los contratos restrictivos, dice, los que motivan a los médicos a unirse o formar un sindicato.

El objetivo no es sólo lograr lo mejor para el médico, sino que los médicos también están motivados a sindicalizarse para poder atender mejor a sus pacientes. Cuando un sindicato en Carolina del Norte comenzó a negociar su primer contrato, una de sus demandas era tener más voz en la toma de decisiones clínicas, según un jacobinoartículo. La presión para atender a un gran número de pacientes por día y tomar decisiones basadas en los resultados son dos de las quejas más comunes entre los médicos que trabajan para empresas corporativas de atención médica.

La mejora de las condiciones laborales puede beneficiar tanto a los pacientes como a los médicos. Pero los sindicatos también pueden negociar específicamente pensando en el paciente. Tomemos como ejemplo a Alejandra Vélez, MD, miembro del sindicato y médica de medicina familiar en su cuarto año de residencia en el Greater Lawrence Family Health Center en Lawrence, MA. Vélez, cuya clínica atiende en gran medida a personas económicamente desfavorecidas, cita un esfuerzo sindical para establecer un fondo para pagar cosas que los pacientes necesitan pero que no pueden permitirse (y que no están cubiertas por el seguro), como andadores o vales de transporte para llegar. a las citas.

Muchos médicos no ven un aumento en la sindicalización como algo bueno.

«Los sindicatos corren el riesgo de minimizar el enfoque en la educación y ponerla en el trabajo», dice Jennifer Bauer, MD, jefa de cirugía de columna en el Seattle Children’s Hospital, en un artículo en AAOS ahora, una revista publicada por la Academia Estadounidense de Cirujanos Ortopédicos. Bauer y otros sostienen que la medicina es una vocación, la formación médica es un aprendizaje y los sindicatos no tienen cabida en ese venerable acuerdo.

Pero Onello sostiene que hay otra razón para esta resistencia. Los médicos que se oponen a la sindicalización, dice, a menudo mantienen la mentalidad de dueños de negocios, aunque la mayoría ya no posee sus propios consultorios. «Los médicos solían ser ricos y no se han dado cuenta de que ya no son el 1%», explica.

Mientras tanto, los pacientes tienen una preocupación adicional: la posibilidad de huelgas. ¿Qué sucede si usted está en medio de una crisis de salud o necesita atención de rutina para una enfermedad crónica y su médico se une a un piquete? ¿Se verá obligado a luchar para encontrar un reemplazo o suspender la atención médica esencial?

Los médicos prosindicales descartan esa preocupación. Es posible que tengas que prescindir de nuevos programas de televisión cuando los escritores y actores realizan una huelga, pero las obligaciones éticas en medicina son férreas. “Como médicos, hemos jurado brindar la mejor atención posible y no causar daño a nuestros pacientes”, dice Vélez.

Los sindicatos tienen muchas herramientas, además de la huelga, para defender su caso. Una, por ejemplo, es una “ruptura de unidad”, no un paro laboral sino una especie de manifestación en la que los médicos salen a la hora del almuerzo o durante un receso y llevan carteles y pronuncian discursos para generar apoyo público. Las “huelgas”, dice Onello, “son un último recurso” que sólo debe utilizarse cuando las negociaciones de buena fe han fracasado.

En el improbable caso de una huelga, dice Major, se notificaría al hospital con mucha antelación para que pudieran brindar cobertura. “Pero nuestro objetivo en el sindicato”, afirma, “es evitar una huelga y negociar con el hospital un contrato justo”.