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“Cuando era niño, deseaba un robot que me explicara las emociones de los demás”, dice Sharifa Alghowinem, científica investigadora del Personal Robots Group (PRG) del Media Lab. Alghowinem, que creció en Arabia Saudita, dice que soñaba con venir algún día al MIT para desarrollar tecnologías basadas en árabe y crear un robot que pudiera ayudarse a ella y a otros a navegar en un mundo complejo.

En sus primeros años de vida, Alghowinem enfrentó dificultades para comprender las señales sociales y nunca obtuvo buenas calificaciones en las pruebas estandarizadas, pero sus sueños la ayudaron a salir adelante. Obtuvo una licenciatura en informática antes de dejar su hogar para realizar estudios de posgrado en Australia. En la Universidad Nacional de Australia, descubrió la computación afectiva por primera vez y comenzó a trabajar para ayudar a la IA a detectar emociones y estados de ánimo humanos, pero no fue hasta que llegó al MIT como postdoctorado con la Beca Ibn Khaldun para mujeres de Arabia Saudita, que está alojada en el Departamento de Ingeniería Mecánica del MIT, que finalmente pudo trabajar en una tecnología con el potencial de explicar las emociones de los demás en inglés y árabe. Hoy, dice que su trabajo es tan divertido que llama al laboratorio “mi patio de recreo”.

Alghowinem no puede decir no a un proyecto apasionante. Encontró uno con gran potencial para hacer que los robots sean más útiles para las personas al trabajar con Jibo, un amigable robot compañero desarrollado por el fundador de Grupo de robots personales (PRG) y la startup de robots sociales Jibo Inc., profesora del MIT y decana de Aprendizaje Digital Cynthia Breazeal. La investigación de Breazeal explora el potencial de los robots acompañantes para ir mucho más allá de los asistentes que obedecen comandos transaccionales, como solicitudes del clima diario, agregar artículos a las listas de compras o controlar la iluminación. En el MIT Media Lab, el equipo de PRG diseña a Jibo para convertirlo en un entrenador y compañero perspicaz para avanzar en las tecnologías e investigaciones de robótica social. Los visitantes del Museo del MIT pueden experimentar la encantadora personalidad de Jibo.

La investigación de Alghowinem se ha centrado en la educación y la atención de la salud mental, y a menudo trabaja con otros estudiantes de posgrado y estudiantes del Programa de Oportunidades de Investigación de Pregrado en el grupo. En un estudio, Jibo entrenó a adultos jóvenes y mayores a través de la psicología positiva. Adaptó sus intervenciones en función de las respuestas verbales y no verbales que observó en los participantes. Por ejemplo, Jibo capta el contenido verbal del discurso de un participante y lo combina con información no verbal como pausas prolongadas y abrazos a uno mismo. Si llega a la conclusión de que se han revelado emociones profundas, Jibo responde con empatía. Cuando el participante no lo revela, Jibo hace una suave pregunta de seguimiento como: «¿Puedes contarme más?»

Otro proyecto estudió cómo un robot puede favorecer eficazmente interacciones de alta calidad entre padres e hijos mientras leen juntos un libro de cuentos. Múltiples estudios de PRG trabajan juntos para aprender qué tipos de datos son necesarios para que un robot comprenda los estados sociales y emocionales de las personas.

«Me gustaría que Jibo se convirtiera en el compañero de toda la casa», afirma Alghowinem. Jibo puede asumir diferentes roles con diferentes miembros de la familia, como un compañero, recordar a los mayores que tomen medicamentos o ser un compañero de juegos para los niños. Alghowinem está especialmente motivado por el papel único que Jibo podría desempeñar en el bienestar emocional y un papel preventivo en la depresión o incluso el suicidio. La integración de Jibo en la vida diaria le brinda a Jibo la oportunidad de detectar inquietudes emergentes e intervenir, actuando como un recurso confidencial o un asesor de salud mental.

A Alghowinem también le apasiona enseñar y orientar a otros, y no sólo a través de robots. Se asegura de reunirse individualmente con los estudiantes a los que asesora cada semana y a principios de este año jugó un papel decisivo al traer a dos estudiantes universitarios visitantes de la Universidad Prince Sultan en Arabia Saudita. Consciente de su experiencia socioemocional, trabajó arduamente para crear la oportunidad para que los dos estudiantes, juntos, visitaran el MIT para poder apoyarse mutuamente. Una de las estudiantes visitantes, Tasneem Burghleh, dice que tenía curiosidad por conocer a la persona que hizo todo lo posible para brindar oportunidades a extraños y descubrió en ella una “pasión infinita que la hace querer transmitirla y compartirla con todos los demás”. .”

A continuación, Alghowinem está trabajando para crear oportunidades para los niños refugiados de Siria. Aún en la etapa de recaudación de fondos, el plan es equipar robots sociales para enseñar a los niños el idioma inglés y habilidades socioemocionales y proporcionar actividades para preservar el patrimonio cultural y las habilidades árabes.

“Hemos sentado las bases asegurándonos de que Jibo pueda hablar árabe además de otros idiomas”, dice Alghowinem. «Ahora espero que podamos aprender cómo hacer que Jibo sea realmente útil para niños como yo, que necesitan apoyo mientras aprenden a interactuar con el mundo que los rodea».