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El aumento mundial del cólera provocó un escasez de vacunas justo cuando los países más lo necesitaban. En el pasado, Malawi utilizaba la vacuna contra el cólera para la prevención, pero «ahora, si no hay un brote, no se vacuna», dijo Otim Patrick Ramadan, director de incidentes de la OMS para la respuesta regional al cólera en África. En respuesta a la escasez, el grupo coordinador internacional de vacunas contra el cólera cambió su protocolo de vacunación en octubre de dos dosis a una, reduciendo la protección de dos años a unos cinco meses.

El cambio climático no sólo afecta al cólera mediante el empeoramiento de inundaciones y tormentas. Las temperaturas más altas y las sequías más prolongadas y secas también pueden tener un impacto.

«Con una grave escasez de agua, las fuentes restantes se contaminan fácilmente, porque todo el mundo las utiliza para todo», afirmó Ramadan. «Lo hemos visto en el Gran Cuerno de África». En medio de una prolongada y sequía extremaque ha sido directamente atribuido al cambio climático, Etiopía, Somalia y Kenia vieron proliferar el cólera durante el año pasado. En las zonas secas que han experimentado malas cosechas, la desnutrición también ha reducido la inmunidad a las enfermedades.

El epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Universidad Johns Hopkins, Andrew Azman, que se especializa en la investigación del cólera, advierte contra las declaraciones radicales acerca de que el cambio climático acelera el cólera a nivel mundial.

“Sabemos que el cólera es estacional en gran parte del mundo, pero las asociaciones entre precipitaciones, sequías, inundaciones y cólera son no muy claro”, dijo Azmán. “En algunos lugares, más precipitaciones aumentan el riesgo de cólera. En algunos lugares llueve menos”. Añadió que las tormentas destructivas del pasado no han provocado brotes masivos de cólera a la escala de la reciente epidemia en Malawi, por lo que es importante considerar también otros factores.

«Si bien las tormentas pueden haber creado buenas condiciones para la transmisión, el brote se produjo después de unos años de relativa calma en términos de exposición», dijo Azman. «Inmunológicamente, había una población mucho más ingenua». La cepa que circula también había sido introducida recientemente desde Asia, y los científicos están estudiando actualmente si era más transmisible.

Las investigaciones que sugieren que el cólera se contrae en gran medida a través de bacterias que viven en el ambiente acuático y prosperan bajo temperaturas crecientes han sido en su mayoría desacreditadas, dijo Azman. «Pero uno de los grandes mecanismos por los cuales los fenómenos extremos afectarán el riesgo de cólera es la destrucción de la infraestructura de agua y saneamiento», afirmó. “Ese es un punto importante, porque podemos bloquear esos impactos si invertimos en [those things].”

Kamadju está de acuerdo. «El cólera es sólo una señal de inequidad y pobreza», afirmó. «Es un problema de inversión, desarrollo e infraestructura». El brote de Malawi se produjo en un momento de crisis económica, con su moneda devaluada en mayo de 2022. Los limitados recursos sanitarios también se vieron agotados por el Covid-19 y un brote de polio, el primero en 30 años.

En marzo de este año, un año después de que comenzara el brote de cólera y cuando los casos comenzaban a disminuir, Malawi y sus vecinos se prepararon para una nueva tormenta. El ciclón Freddy resultó ser el ciclón de mayor duración jamás registrado, causando daño incalculable y matando más de 800 personas en Mozambique, Madagascar y Malawi, y en algunos casos las cifras son incluso mayores. Pero mientras los casos de cólera comenzaron a aumentar en Mozambique como se había previsto, en Malawi continuaron su tendencia a la baja.