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Incluso el basura espacial diseñado teniendo en cuenta la eliminación es una presencia contaminante alrededor de la Tierra, según ha descubierto un nuevo estudio. Aquellos trozos de cohetes y estaciones espaciales y satélites muertos que se queman en reentrada atmosférica dejan minúsculos rastros de metal en la atmósfera de nuestro planeta.

En este momento, no se sabe cuál podría ser el impacto de esos rastros. Pero con el ritmo creciente de lanzamientos de cosas al espacio, se predice que la cantidad de vapor metálico en la estratosfera solo aumentará.

Es un descubrimiento, dice un equipo de investigadores dirigido por el físico Daniel Murphy de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) que exige la investigación de los efectos del vapor de metales en la atmósfera y una proyección de cómo eso cambiará con el tiempo.

«En la actualidad, el material refractario de las partículas estratosféricas es principalmente hierro, silicio y magnesio procedentes de fuentes meteóricas naturales». escriben los investigadores en su nuevo artículo.

«Sin embargo, se prevé que la cantidad de material proveniente de la reentrada de cohetes y satélites de etapa superior aumentará dramáticamente en los próximos 10 a 30 años. Como resultado, se espera que la cantidad de aluminio en las partículas de ácido sulfúrico estratosférico sea comparable o incluso superar la cantidad de hierro meteórico, con consecuencias desconocidas para las inclusiones y la nucleación del hielo».

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Aunque hay mucha basura en la órbita terrestre Desde los primeros años de la era espacial humana, los lanzamientos más recientes se han realizado teniendo en mente una vida útil limitada. Se están diseñando naves espaciales que eventualmente saldrán de órbita y regresarán a la Tierra, utilizando materiales que se quemarán en la atmósfera superior, en lugar de estrellarse contra la superficie.

Pero no está claro qué sucede con los subproductos vaporizados del reingreso. Murphy y sus colegas querían descubrir si el vapor de estas desorbitaciones persistía en la estratosfera. Tomaron muestras de los aerosoles estratosféricos y las analizaron utilizando el instrumento de análisis de partículas mediante espectrómetro de masas láser (PALMS) a bordo de la NASA. WB-57 aviones de gran altitud.

Los aerosoles en la estratosfera son en su mayoría gotas de ácido sulfúrico, producido por la oxidación del gas sulfuro de carbonilo que se produce tanto de forma natural como natural. como contaminante en la atmósfera. Estas gotitas pueden contener trazas de metales y silicio obtenidos de la entrada atmosférica de meteoros, cuyas superficies se vaporizan al caer.

El equipo analizó unas 500.000 gotas de aerosol individuales en busca de rastros de metales utilizados en la fabricación de naves espaciales. Detectaron alrededor de 20 metales.

Algunos de esos metales estaban en proporciones consistentes con la vaporización de los meteoros, pero otros, como el litio, el aluminio, el cobre y el plomo, excedieron las cantidades esperadas de la ablación de los meteoritos. El equipo descubrió que el exceso era consistente con las proporciones esperadas de la fabricación de naves espaciales.

Otros metales que encontraron, como el niobio y el hafnio, son comunes en las naves espaciales, pero no comunes en los meteoros. En general, el equipo encontró que alrededor del 10 por ciento de los aerosoles estratosféricos por encima de cierto tamaño retenían partículas de naves espaciales vaporizadas.

Una visualización de la distribución actual de los desechos espaciales. (AstriaGraph)

Hay varios efectos que esto podría tener en la Tierra y la atmósfera. La presencia de estas partículas podría afectar la forma en que el agua se congela formando hielo en la estratosfera e influir en el tamaño de las partículas de aerosol estratosféricas. También podrían inducir deposición de sal sobre partículas de aerosol y alterar la refracción estratosférica de luz.

Estos pueden parecer cambios sutiles, pero podrían tener consecuencias no deseadas que realmente deberíamos investigar, dicen los investigadores.

«La industria espacial ha entrado en una era de rápido crecimiento. Con decenas de miles de pequeños satélites planeado para órbita terrestre baja, esa masa aumentada se dividirá en muchos más eventos de reentrada», ellos concluyen.

«Dado que el 10 por ciento de las partículas estratosféricas ahora contienen aluminio mejorado, con muchos más eventos de reentrada, es probable que en las próximas décadas, el porcentaje de partículas estratosféricas de ácido sulfúrico que contienen aluminio y otros metales provenientes de la reentrada de satélites sea comparable al Aproximadamente el 50 por ciento contiene ahora metales meteóricos».

La investigación ha sido publicada en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.