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Europa, la luna de Júpiter, está cubierta por una capa de hielo

NASA/JPL-Caltech

Europa, la luna de Júpiter, puede estar menos madura para la vida de lo que pensábamos. Aunque tiene un océano de agua debajo de su capa helada, la gélida luna puede carecer del oxígeno necesario para sustentar la vida tal como la conocemos.

El oxígeno se produce en europa cuando la radiación llega a su superficie y divide el hielo de agua que se encuentra allí en sus partes constituyentes, hidrógeno y oxígeno. Los modelos de ese proceso han sugerido que la tasa de producción de oxígeno podría oscilar entre 5 y más de 1.000 kilogramos por segundo.

Jamey Szalay en la Universidad de Princeton y sus colegas utilizaron datos de la nave espacial juno, que voló a sólo 353 kilómetros sobre la superficie de Europa en 2022, para hacer una nueva estimación. Descubrieron que el oxígeno sólo se produce a un ritmo de unos 12 kilogramos por segundo en la superficie, justo en el extremo inferior de las estimaciones anteriores.

“En cierto sentido, el caparazón es como un pulmón para Europa. Está generando oxígeno continuamente”, dice Szalay. «Dicho esto, no podemos hablar de lo que sucede después de que el oxígeno se produce en la superficie; todavía es una pregunta cuánto podría llegar al océano».

Pero si, para empezar, se produce menos oxígeno, menos oxígeno llegará a las aguas de Europa. Eso puede disminuir la probabilidad de que los investigadores encuentren allí organismos similares a los que viven en la Tierra.

Uno de los próximos pasos es determinar cuánto de ese oxígeno puede filtrarse a través de la capa helada de la luna extraterrestre. La misión Europa Clipper de la NASA, cuyo lanzamiento está previsto para octubre, debería ayudarnos a resolverlo. Medirá el espesor del hielo y, con suerte, permitirá determinar si podrían atravesarlo elementos y compuestos útiles para la vida.

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