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Una cecilia anillada hembra con sus crías.

Carlos Jared

Una criatura parecida a un gusano secreta una leche nutritiva desde su parte trasera para alimentar a sus crías, en el primer ejemplo conocido de un anfibio alimentando a sus crías de esta manera.

La cecilia anillada (Siphonops annulatus) es un anfibio sin patas que pone huevos y que se puede encontrar en suelos de bosques oscuros y húmedos en toda América del Sur. Alcanza hasta 45 centímetros de largo, con surcos blancos que rodean su cuerpo cilíndrico de color azul intenso.

Las cecilias anilladas nacen con dientes en forma de cuchara. Los utilizan para alimentarse de la piel de su madre, que es rica en lípidos y proteínas.

«Pero esta alimentación de la piel sólo ocurre una vez a la semana», dice Carlos Jared en el Instituto Butantan de São Paulo, Brasil. Eso no es suficiente alimento para mantener el ritmo al que se desarrollan los jóvenes, dice, y algunos crecen un 150 por ciento durante su primera semana de vida.

Para descubrir de dónde proviene su nutrición extra, Jared y sus colegas grabaron vídeos de 16 hembras de cecilias anilladas y sus crías.

El equipo observó a las crías retorcerse alrededor del extremo del cuerpo de su madre varias veces al día, a menudo mordisqueando y metiendo la cabeza en un orificio posterior, conocido como respiradero.

Una inspección más cercana de las imágenes mostró que pequeñas gotas de una sustancia similar a la leche a menudo se derramaban sobre la abertura del respiradero, lo que sugiere que las crías se estaban alimentando activamente de él.

El análisis de la leche reveló que contenía lípidos y carbohidratos. «Estos carbohidratos son muy importantes», dice un miembro del equipo. Pedro Mailho Fontanatambién en el Instituto Butantan, ya que les dan a las crías la energía que necesitan para crecer.

El equipo también descubrió que las señales táctiles y sonoras de las crías estimulaban la producción de leche en las glándulas dentro del oviducto o trompa de Falopio de la madre.

Algunas cecilias que dan a luz a crías vivas secretan fluidos nutritivos para los fetos dentro del cuerpo de la madre, dice Mailho-Fontana, pero esta es la primera vez que se ha descubierto que los anfibios producen fluidos para alimentar a sus crías fuera del cuerpo.

«Las Cecilias son una auténtica caja de sorpresas», afirma Jared. “Son muy reservados y viven dentro de un mundo subterráneo, que es diferente a la superficie de la tierra. Se adaptaron a un mundo completamente diferente al que conocemos y necesitaron inventar varios comportamientos nuevos para vivir”.

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