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Es probable que CRISPR no resuelva la gripe aviar

Una nueva investigación muestra que CRISPR, la técnica de edición de genes, podría hacer que los pollos sean más resistentes a la gripe aviar. Pero su uso plantea muchas cuestiones éticas y científicas.

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Crédito: Alexey Rezvykh/Alamy Foto de stock

Recientemente, un grupo de científicos anunció un enfoque innovador para combatir la influenza aviar altamente patógena (gripe aviar o gripe aviar), un enfermedad grave de las aves que tiene mató a millones de pollos en todo el mundo desde que surgió en 1996 y continúa devastando poblaciones de aves. Esta enfermedad se ha convertido rápidamente en una amenaza potencial para la salud humana y ha afectado tanto a los precios como a la disponibilidad de los alimentos.

Su enfoque utiliza una técnica de edición de genes llamado CRISPR/Cas9. En general, este método cambia segmentos definidos del código genético de un animal para alterar funcionalmente lo que hace ese código. En este caso, se utilizó CRISPR para alterar el código genético de los pollos y hacerlos más resistentes a la gripe aviar. Si bien este fue un uso fascinante de la tecnología, cada vez que la innovación científica afecta los alimentos que comemos, se convierte en un tema delicado. Además de las preocupaciones filosóficas sobre el uso de CRISPR en nuestro suministro de alimentos, creemos que hay demasiados resultados impredecibles relacionados con la lucha contra la influenza aviar con pollos modificados con CRISPR como para esperar que esta tecnología sea una solución a esta enfermedad destructiva.

Si bien CRISPR ha creado oportunidades casi infinitas para abordar algunos de los desafíos relacionados con la salud que enfrenta la sociedad, incluidos Terapias recientes para la enfermedad de células falciformes. en humanos, no es probable que tenga éxito en controlar la influenza aviar. Todos los virus de la influenza aviar se originan en aves acuáticas, como los patos, que sirven como fuente constante de virus potencialmente nuevos para infectar a las poblaciones de aves de corral. Los virus de la gripe aviar también cambian (o mutan) fácilmente su material genético, lo que les permite adaptarse rápidamente a diferentes huéspedes más allá de las aves de corral. Esta capacidad de evolucionar rápidamente también cambia rápidamente la forma en que se propaga el virus, lo que hace que sea difícil controlarlo y que el impacto de cualquier intervención sea difícil de prever.


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Por ejemplo, en 2015 y 2022, la gripe aviar se extendió a EE. UU., provocando brotes sin precedentes en aves de corral que provocó la muerte de millones de aves, provocando escasez de productos avícolas y huevos más caros. En 2014 y 2015, una cepa del virus de la gripe aviar que era nueva en América del Norte llegó a la costa oeste desde Eurasia y provocó brotes dramáticos y generalizados en las aves de corral antes de desaparecer en el verano de 2015. En 2022, una cepa relacionada hizo su camino hacia la costa este de América del Norte provocando una propagación aún mayor y un brote más devastador.

El virus 2022 se ha desarrollado una estrategia de supervivencia diferente al persistir en las poblaciones de aves acuáticas durante períodos más prolongados y en diferentes etapas de su vida. Y aunque nuestros enfoques de control actuales (como la destrucción de aves de corral infectadas y cercanas, el aumento de pruebas en áreas que rodean las granjas infectadas y las restricciones a los movimientos de animales y sus productos) son imperfectos, la magnitud de estos brotes no habría cambiado si hubiera habido Hubo pollos modificados con CRISPR en granjas porque los brotes fueron y probablemente seguirán siendo impulsados ​​por la introducción de virus desde patos salvajes.

Esta combinación de variabilidad genética y la amplia variedad de aves y mamíferos que pueden infectarse con la gripe aviar hará que sea muy difícil predecir el resultado del uso de CRISPR para aumentar la resistencia de los pollos a la infección por la gripe aviar. Existe una posibilidad real de que se produzcan consecuencias no deseadas o impredecibles. Por ejemplo, tan pronto como el virus tenga problemas para infectar a los pollos modificados con CRISPR, cambiará y se adaptará. Si bien la mayoría de los cambios no ayudarán a que el virus sobreviva, podría haber uno entre los miles de millones de cambios que sí lo harán. Tal mutación podría provocar un brote más mortal de gripe aviar en pollos, lo que podría ser catastrófico para este segmento de nuestro suministro de alimentos. Y es posible que uno de los miles de millones de cambios que facilitan la supervivencia del virus en pollos modificados con CRISPR también pueda aumentar la probabilidad de que pueda infectar a mamíferos, incluidos los humanos.

Entonces, aunque entendemos mucho sobre los virus de la influenza, hay aún más que no entendemos.

Finalmente, además de todas las implicaciones virológicas del uso de CRISPR para alterar la susceptibilidad de los pollos a la gripe aviar, debemos considerar cómo la gente podría percibir esta tecnología dentro del suministro de alimentos. Las empresas que crían aves de corral no sólo son expertas en cría y bienestar animal, sino también en marketing y diferenciación de productos, y en ocasiones utilizan un lenguaje que crea confusión y percepción errónea en los consumidores. Por ejemplo, en Estados Unidos, Es ilegal alimentar con hormonas a aves o cerdos., sin embargo, las empresas etiquetan sus productos como “sin hormonas añadidas” en un intento de sugerir que otras empresas podrían estar haciéndolo. Podemos imaginar que una empresa anuncie sus pollos “resistentes a la influenza” como más sustentables desde el punto de vista ambiental para influir en los consumidores, mientras que otra compañía podría responder advirtiendo a los consumidores sobre los peligros de la ingeniería genética para crear la percepción de que sus pollos no modificados genéticamente son “más seguros”. para consumo humano. Estas técnicas de marketing ya se utilizan en otros productos agrícolas genéticamente modificados (o, como ahora se los etiqueta, “bioingeniería”), como el maíz, la canola, la soja y la remolacha azucarera.

Dicho esto, la innovación científica desempeña un papel crucial a la hora de abordar los grandes desafíos del cambio climático, la seguridad alimentaria y la reducción de la huella de carbono en todos los tipos de producción de alimentos. Deberíamos utilizar CRISPR para mejorar la sostenibilidad ambiental y económica de la producción, pero cualquier empresa o grupo de investigación que utilice técnicas de ingeniería genética para modificar los alimentos que comemos debe tener claros los efectos de estas innovaciones para garantizar la confianza del público. No podemos crear una oportunidad para el fracaso, o no tendremos otra oportunidad.

Los brotes de gripe aviar amenazan la salud animal, la salud humana y la seguridad alimentaria, y necesitamos desarrollar mejores estrategias de prevención y promover estrategias aceptadas, como la vacunación, para mantener estable este aspecto de nuestro suministro de alimentos. Pero usar CRISPR para modificar pollos para que sean más resistentes a la gripe aviar no es el camino a seguir.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.