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Los aborígenes utilizan el fuego para gestionar el paisaje

Penny Tweedie/Getty Images

Los indígenas australianos han estado gestionando el medio ambiente con fuego durante al menos 11.000 años, según un análisis de núcleos de sedimentos recuperados de un antiguo lago.

miguel pájaro de la Universidad James Cook en Cairns, Australia, dice que los hallazgos sugieren que un retorno a un régimen indígena de incendios más frecuentes pero menos intensos podría reducir el riesgo de incendios forestales catastróficos y mejorar la gestión ambiental.

Se sabe desde hace mucho tiempo que los primeros pueblos de Australia, que se cree que estuvieron en el continente durante 65.000 años, manejaron cuidadosamente el paisaje con fuego para facilitar el movimiento y la caza de presas. También descubrieron que esto beneficiaba a algunos animales y plantas que preferían y reducía el riesgo de incendios más peligrosos.

Sin embargo, ha sido difícil establecer cuánto tiempo lleva sucediendo esto, dice Bird. Esto se debe a que la mayoría de los cursos de agua se secan por completo cada año durante la estación seca y el carbono de sus sedimentos se destruye.

La laguna Girraween, cerca de Darwin en el Territorio del Norte, es un enorme sumidero que cubre un área de aproximadamente 1 hectárea y ha permanecido permanentemente húmedo durante al menos 150.000 años. A medida que el clima cambió a lo largo de milenios, también lo hizo la vegetación alrededor del sumidero. «De la laguna Girraween tenemos sedimentos de 150.000 años que nunca se han secado», dice Bird.

Al analizar los núcleos de sedimentos del lecho de la laguna, Bird y sus colegas pudieron estudiar tres métricas clave: la acumulación de partículas de microcarbón, la proporción de material quemado en la materia vegetal carbonizada y una medida de la cantidad de los diferentes tipos de Carbono que queda después de la combustión.

Las dos primeras métricas permiten a los investigadores inferir la intensidad de los incendios, mientras que la tercera indica si los incendios fueron lo suficientemente fríos como para dejar rastros de pastos preservados.

Antes de la llegada de la gente, los incendios naturales en las sabanas del norte de Australia eran provocados por rayos al final de la estación seca, cuando la vegetación y el paisaje se habían secado casi por completo. Este tipo de incendio de mayor intensidad quema la biomasa de manera más completa, en particular los combustibles finos como la hierba y la basura, dejando menos restos carbonizados de la hierba.

Los regímenes de incendios autóctonos, por otro lado, arden con frecuencia pero con mucho menos calor, afectan áreas pequeñas y se limitan a la capa del suelo, promoviendo un mosaico de vegetación y ayudando a proteger la biodiversidad.

Bird dice que las capas más recientes en los núcleos muestran evidencia clara de incendios más frecuentes y pastos que no se han quemado por completo, lo que indica incendios más fríos. Este tipo de incendios suponen un cambio radical con respecto al patrón natural anterior de incendios y proporcionan la huella reveladora del manejo indígena de los incendios, afirma.

Imagen predeterminada de New Scientist

Los investigadores recolectan núcleos de sedimentos en la laguna Girraween en el Territorio del Norte, Australia

miguel pájaro

Esta señal se puede ver en sedimentos que datan de hace al menos 11.000 años, según el estudio, pero antes de ese punto la métrica de la proporción de pastos y restos de árboles se vuelve más difícil de estudiar. Bird dice que hay indicios de una señal de quema humana desde hace 40.000 años, pero la evidencia no es tan clara.

“Esto significa que desde hace al menos 11.000 años, la sabana ha crecido con los humanos”, afirma. “La biodiversidad ha crecido con ese régimen de incendios. Si eliminamos ese tipo de quema, comenzaremos a ver problemas importantes con la biodiversidad”.

David Bowman en la Universidad de Tasmania, Australia, dice que el artículo destaca la doble importancia del clima y los seres humanos en la configuración de los regímenes de incendios.

“Separar el clima de la gestión del fuego antropogénica (y, sobre todo, indígena) es un tema de enorme importancia”, afirma. «Estamos luchando para contrarrestar los incendios forestales provocados por el clima a nivel mundial y una perspectiva tan profunda será una valiosa adición a la investigación y el desarrollo actuales de la gestión sostenible de los incendios».

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