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Según muchas estimaciones, el Amazonas puede ser el río más caudaloso del mundo. Tiene la cuenca de drenaje más grande del mundo y también es la más grande en términos de volumen de agua.

Los pueblos indígenas también han estado explorando el río durante milenios. En siglos más recientes, otros exploradores han tratado de encontrar la fuente última del gran río de América del Sur. Estos han incluido de todo, desde los conquistadores europeos hace casi cinco siglos hasta exploraciones científicas más recientes utilizando tecnología moderna.

Si bien muchas de estas expediciones han llevado a un conocimiento más amplio sobre la vasta hidrología del Amazonas, encontrar la fuente definitiva del río Amazonas sigue siendo una cuestión abierta, similar a la actual exploración del nacimiento del río Nilo en África. Depende en gran medida de qué rama decidas seguir, metafórica y geográficamente. Como tal, los científicos y exploradores han defendido varias fuentes diferentes.

«Lo complicado de medir el nacimiento de un río es que el método que se utiliza dicta el resultado», dice Andrew Johnston, gerente del Planetario Adler en Chicago.

Los primeros exploradores del río Amazonas

Un sello español que muestra a Francisco de Orellana. (Crédito: Marques/Shutterstock)

El río Amazonas tenía una gran cantidad de otros nombres indígenas antes de que los europeos exploraran sus aguas, dados por las personas que vivían allí.

El nombre europeo del río fue dado por primera vez por el conquistador español Francisco de Orellano, quien exploró el río en 1541 después de participar en la conquista de los incas en peru. Supuestamente luchó con guerreras indígenas en su viaje, y nombró al río en honor a las luchadoras de la mitología griega antigua.


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El viaje de Orellano comenzó en lo que hoy es Ecuador; Recorrió el río Napo hasta llegar al Amazonas del Perú, luego flotó hasta la costa atlántica y regresó alrededor del continente hasta el Caribe. Si bien sobrevivió al viaje, murió en algún lugar cerca de la desembocadura del Amazonas en un viaje de regreso posterior desde Europa después de que su barco naufragara.

Otro importante explorador del río Amazonas, el misionero jesuita checo Samuel Fritz, comenzó su viaje cerca de Quito, Ecuador, en el río Napo, al igual que Orellano. Su objetivo inicial no era tanto la exploración como Trabajo misionero entre los indios Omagua..

Después de contraer malaria en 1689, Fritz decidió viajar río abajo hasta la ciudad portuguesa de Belem, cerca del Océano Atlántico, para buscar ayuda. Luego, Fritz regresó y trazó un mapa de su camino río arriba. Fritz creía que el río Marañón, en el que desemboca el Napo justo aguas abajo de la ciudad peruana de Iquitos, era el principal afluente y fuente del Amazonas.

Exploraciones amazónicas en el siglo XX

La creencia de Fritz sobre el origen del Amazonas fue más o menos definitiva hasta el siglo XX, dice Johnston. En el siglo XX, las expediciones comenzaron a verificar y, en última instancia, a cuestionar el trabajo de Fritz.

Al observar los mapas, los geógrafos empezaron a creer que el río Ucayali era un afluente más largo que el Marañón. (El río Apurímac parecía ser el brazo principal del Ucayali). El geógrafo peruano Carlos Peñaherrera del Águila identificó el río Carhuasanta sobre el monte Mismi como nacimiento del Apurímac en 1969.


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Siguieron algunas otras expediciones, incluido un viaje de National Geographic en 1983 dirigido por Loren McIntyre, un fotoperiodista. McIntyre siguió el río Carhuasanta río arriba hasta llegar a un lago, que ahora lleva su nombre. Siguieron otras expediciones al monte Mismi, incluida una a principios de la década de 1980 realizada por el hijo de Jacques Cousteau, Jean Michel Cousteau.

Una expedición más reciente

Más recientemente, en 1997 y 1998, Johnston se aventuró en la zona del Amazonas como geógrafo del Instituto Smithsonian. Estaba realizando algunos análisis con colegas sobre un volcán en el valle del Colca que podría compararse con los volcanes de Venus.

El equipo de investigación se dirigió primero a la cabecera del río Lloqueta, que es alimentado por cinco arroyos: Carhuasanta, Sillanque, Apacheta, Calomarco y Ccaccansa. En este punto, los cursos de agua eran en realidad arroyos: se podía saltar sobre ellos corriendo. Siguieron a cada uno de ellos río arriba, incluido el Carhuasanta, mapearlos con datos de seguimiento GPS.


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Sus resultados confirmaron la evaluación de McIntyre de que el Carhuasanta era el más grande, y posiblemente la fuente del Amazonas, con una salvedad: Johnston dice que el Apacheta es similar en tamaño, pero debido a un flujo anual variable, puede haber algunos años en los que el río Apacheta sea un poco más largo que el Carhuasanta. Sin embargo, es probable que el Carhuasanta sea más grande en promedio.

Lo que no está claro es si el lago McIntyre podría definirse como la cabecera, ya que el río drena bajo tierra durante un período antes de resurgir en el Carhuasanta, dice Johnston. Su equipo sólo consideró el agua que se movía sobre la superficie en su investigación.

Reclamaciones en competencia

Para complicar aún más las cosas, en 2014, otra expedición dirigida por los kayakistas James Contos y el antropólogo Nicholas Tripcevich pretendió descubrir que el El río Mantaro era un brazo más largo del Ucayali que el Apurímac – y, de hecho, es la fuente más distante del famoso río.

Si bien, a vista de pájaro, parece que el Apurímac es más largo, Contos y Tripcevich argumentaron que las numerosas curvas y giros del Mantaro lo hacen más largo de lo que parece en un mapa, superando así al Apurímac.


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El problema de señalar al Mantaro como la verdadera fuente del río Amazonas, dice Johnston, es que numerosas represas y desvíos han cambiado su hidrología natural. Aún así, es amigable con Contos y está feliz de que su información contribuya al conocimiento general de los afluentes del Amazonas.

«Algunas personas lo llamarían una imagen turbia», dice Johnston. «Yo elegiría llamarlo un rico tapiz».