Gettyimages 1129484454.jpg

Los machos no son más grandes que las hembras en la mayoría de las especies de mamíferos

Un nuevo estudio corrige una suposición sesgada promovida por Charles Darwin hace 150 años y repetida desde entonces

En El descenso del hombre, Charles Darwin postula que en la mayoría de las especies de mamíferos, Los machos son más grandes que las hembras. Aunque Darwin no citó evidencia que respaldara esta afirmación, su visión sobre el dimorfismo de tamaño sexual fue fácilmente aceptada como un hecho y todavía domina hoy.

Pero Darwin, en este caso, parece haberse equivocado. Un análisis de 429 especies de mamíferos publicado en Comunicaciones de la naturaleza revela que sólo el 45 por ciento presenta machos que son más grandes que las hembras. Casi un número igual de especies, el 39 por ciento, tienen sexos que son aproximadamente del mismo tamaño. Y en el 16 por ciento de las especies, las hembras son más grandes que los machos.

«Ha habido esto realmente Fuerte inercia hacia la narrativa masculina más amplia., pero se basó simplemente en la afirmación de Darwin, y la evidencia realmente no lo respalda”, dice la autora principal del estudio, Kaia Tombak, bióloga evolutiva postdoctoral en la Universidad Purdue. El hecho de que esta narrativa haya perdurado durante tanto tiempo “puede reflejar prejuicios de la sociedad occidental que tienden a mirar los problemas a través de una lente masculina”.


Sobre el apoyo al periodismo científico

Si está disfrutando este artículo, considere apoyar nuestro periodismo galardonado al suscribiéndose. Al comprar una suscripción, ayudas a garantizar el futuro de historias impactantes sobre los descubrimientos y las ideas que dan forma a nuestro mundo actual.


Un par de beisa oryx con largos cuernos en las llanuras de Kenia.

Dos beisa oryx vagando por las llanuras de Kenia. Si bien los machos de la mayoría de las especies de bóvidos son más grandes que las hembras, los beisa oryx no difieren mucho en tamaño y ambos sexos tienen cuernos.

Tombak se encontró realizando el nuevo estudio por casualidad después de que ella y otros investigadores en un seminario en línea comenzaran a debatir los factores que dan forma a la agresividad masculina y femenina en especies cuyos sexos son del mismo tamaño. Nadie sabía la respuesta, así que Tombak decidió investigarla. Pero rápidamente se dio cuenta de que primero tendría que lidiar con otro problema: la falta de datos confiables sobre cuántas especies tienen realmente machos y hembras del mismo tamaño. Su búsqueda de respuestas se convirtió en un “proyecto apasionante de COVID” de casi tres años de duración, que dirigió durante su puesto anterior como postdoctorado en Hunter College de la City University de Nueva York.

Tombak descubrió que la mayoría de los estudios anteriores que compararon el tamaño de hombres y mujeres solo consideraron la masa corporal promedio para cada uno de los sexos. Luego, los autores sacaron conclusiones basadas en cualquier límite que establecieran para determinar si había una diferencia. «Fue simplemente arbitrario», dice Tombak. Prácticamente todos estos artículos reforzaron la opinión de Darwin de que los machos son más grandes que las hembras en las especies de mamíferos.

Tombak y sus colegas encontraron un artículo que claramente contradecía la tendencia en términos de las conclusiones a las que llegó su autor: un estudio de 1976 por la bióloga Katherine Ralls. Observó los patrones de tamaño en los taxones de mamíferos y descubrió que la mayoría de las especies no exhibían un dimorfismo de tamaño sexual extremo y que las hembras más grandes también eran sorprendentemente comunes. Sin embargo, sus hallazgos con frecuencia fueron pasados ​​por alto o malinterpretados, dice Tombak. «Para entonces, la narrativa sobre los machos más grandes había existido durante 100 años, así que continuó», añade.

Tombak y sus colegas comenzaron a llenar los vacíos realizando una revisión exhaustiva de la literatura, recurriendo a menudo a artículos «oscuros» publicados hace décadas, dice. Buscaban no sólo promedios relacionados con los tamaños de los sexos sino también medidas de varianza alrededor de la media para poder aplicar pruebas estadísticas para determinar si una especie realmente parecía ser dimórfica.

Tombak descubrió que la mayoría de las investigaciones anteriores sobre este tema también se han inclinado hacia especies carismáticas como carnívoros, primates y ungulados. Ella y sus colegas corrigieron esto tomando muestras del 5 por ciento de las especies en cada uno de los 16 órdenes de mamíferos que contenían al menos 10 especies cada uno, grupos que iban desde murciélagos hasta roedores. También tomaron muestras del 3,8 por ciento de las especies de un orden adicional, Eulipotyphla, que incluye topos, musarañas y erizos.

Los resultados del estudio indican que hay casi tantas especies de mamíferos que tienen machos y hembras de tamaño similar como especies que tienen machos más grandes. Esa observación plantea la pregunta de por qué es así, dice Tombak.

En la década de 1970, Ralls intentó explicarlo planteando la hipótesis de la “gran madre”, o la idea de que las hembras más grandes podrían ser más capaces de producir descendencia exitosa. Sin embargo, esto todavía necesita ser explorado.

Lo que sí se puede decir con seguridad, sin embargo, es que los nuevos hallazgos influirán en “la dirección de las investigaciones futuras y en el tipo de preguntas que se deben plantear”, afirma Malin Ah-King, bióloga evolutiva de la Universidad de Estocolmo, que no participó en el estudio. la investigación.

«El cuestionamiento y la reevaluación de los supuestos predominantes sobre las diferencias sexuales es parte de un proceso continuo que yo llamo el giro femenino», dice. “Las percepciones sobre las mujeres han [changed] y todavía están dejando de ser pasivos, tímidos y apareándose con un solo macho, y ahora, en los mamíferos, son generalmente más pequeños que los machos”.