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Una exploración rápida e indolora del globo ocular humano podría algún día ayudar a los médicos a identificar a las personas que «envejecen rápidamente», que corren un mayor riesgo de mortalidad prematura.

Obviamente, envejecer tiene un impacto en el cuerpo de todos, pero el hecho de que dos personas tengan la misma cantidad de años en su haber no significa que estén decayendo físicamente al mismo ritmo.

Mirar profundamente a los ojos de una persona podría ser una manera mucho mejor de medir su verdadera edad biológica, y esto podría proporcionar una idea de la salud futura de los pacientes.

En 2022, los investigadores revelaron un aprendizaje automático modelo al que se le había enseñado a predecir los años de vida de una persona simplemente mirando su retina, que es el tejido en la parte posterior del ojo.

El algoritmo es tan preciso que podría predecir la edad de casi 47.000 adultos de mediana edad y ancianos en el Reino Unido en un período de 3,5 años.

Poco más de una década después de que se escanearan estas retinas, habían muerto 1.871 personas, y aquellos que tenían retinas de aspecto más antiguo tenían más probabilidades de pertenecer a este grupo.

Por ejemplo, si el algoritmo predijo que la retina de una persona era un año mayor que su edad real, su riesgo de muerte por cualquier causa en los siguientes 11 años aumentaba en un 2 por ciento. Al mismo tiempo, su riesgo de muerte por una causa distinta a la enfermedad cardiovascular o cáncer subió un 3 por ciento.

Los hallazgos son puramente observacionales, lo que significa que todavía no sabemos qué está impulsando esta relación a nivel biológico.

Sin embargo, los resultados apoyan creciente evidencia que la retina es muy sensible a los daños del envejecimiento. Debido a que este tejido visible alberga tanto vasos sanguíneos como nervios, podría brindarnos información importante sobre la salud vascular y cerebral de un individuo.

Estudios anteriores han sugerido que las células en la parte posterior del ojo humano pueden ayudarnos a predecir la aparición de enfermedad cardiovascular, nefropatíay otros signos de envejecimiento. Pero este fue el primer estudio que presentó la «diferencia de edad de la retina» como un fuerte predictor de mortalidad en su conjunto.

«La importante asociación entre la diferencia de edad de la retina y la mortalidad no cardiovascular ni por cáncer, junto con la creciente evidencia del vínculo entre el ojo y el cerebro, puede respaldar la noción de que la retina es la ‘ventana’ de las enfermedades neurológicas», afirman los autores. escribió en su estudio.

Debido a que sólo 20 personas en el estudio murieron debido a demencia, los autores no pudieron vincular este trastorno cerebral específico con la salud de la retina.

También señalan que las muertes relacionadas con enfermedades cardiovasculares han disminuido en los últimos años, ya que la medicina continúa previniendo lo que alguna vez habrían sido eventos fatales.

Esto significa que la salud de la retina aún podría ser una lente importante para la salud cardiovascular, a pesar de que no estaba relacionada con la mortalidad cardiovascular.

Estudios anteriores, por ejemplo, han mostrado Las fotografías de la retina pueden ayudar a predecir factores de riesgo cardiovascular.

«Este trabajo respalda la hipótesis de que la retina desempeña un papel importante en el proceso de envejecimiento y es sensible a los daños acumulativos del envejecimiento que aumentan el riesgo de mortalidad», afirman los autores. concluir.

Otros predictores existentes de la edad biológica, como la neuroimagen, el reloj de metilación del ADN y el reloj de envejecimiento del transcriptoma, no son tan precisos como parece ser la diferencia de edad de la retina. Estos métodos también pueden ser costosos, lentos e invasivos.

La retina, por su parte, se puede escanear fácilmente en menos de cinco minutos. Si podemos aprender más sobre cómo esta capa de tejido está conectada con el resto del cuerpo, los médicos podrían tener una nueva herramienta excelente en sus manos.

El estudio fue publicado en el Revista británica de oftalmología.

Una versión anterior de este artículo se publicó en enero de 2022.