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Durante un eclipse solar total, la gente puede ver algunas cosas extrañas. Claro, está el evento principal sucediendo en el cielo (SN: 4/1/24). Pero el mundo también puede verse un poco diferente sobre el terreno.

Durante unos minutos, mientras la luna bloquea los rayos del sol, los colores se vuelven grises plateados en el falso crepúsculo. Por lo general, los rojos vibrantes pueden parecer oscuros o incluso negros, mientras que los azules y verdes resaltarán.

Están sucediendo dos cosas para producir el cambio de color, dice Takeshi Yoshimatsu, investigador de la visión del color de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis.

Primero, está lo que sucede en la atmósfera.

La luz del sol está formada por ondas luminosas con un amplio espectro de colores. En un día soleado normal, las partículas y las gotas de agua en el aire dispersan la luz solar a medida que atraviesa la atmósfera. Las ondas de luz azul de la luz solar se dispersan más que las ondas rojas, porque las ondas azules tienen longitudes de onda más cortas. Las ondas azules dispersas pintan el cielo de azul. Mientras tanto, es más probable que las ondas rojas de la luz solar lleguen al suelo.

El color de un objeto depende de la luz que refleja. Debido a que tiende a llegar más luz roja al suelo bajo la luz solar directa, los objetos expuestos al sol reflejan más luz roja que azul. Eso hace que los rojos parezcan más brillantes, dice Yoshimatsu.

Durante un eclipse solar total, la luna bloquea el sol, por lo que la mayor parte de la luz que incide y se refleja en los objetos en el suelo es luz indirecta. Una mayor parte de esa luz indirecta son ondas azules que se dispersan fácilmente, por lo que los objetos reflejan más luz azul. Eso provoca un cambio aparente en el espectro de colores hacia el azul, dice Yoshimatsu. Algo similar ocurre en otras condiciones de poca luz, como el atardecer.

Luego está lo que está sucediendo en nuestros ojos.

En condiciones de luz brillante, las células de la retina que captan la luz, llamadas conos, proporcionan la visión del color. La mayoría de los conos están sintonizados para detectar rojo o verde, con un pequeño porcentaje dedicado al azul. Los tres juntos producen una visión de los colores rojo, verde y azul. Con conos completamente activos, los rojos suelen aparecer más brillantes que los azules durante el día.

En la oscuridad, los bastones muy sensibles que captan la luz y son responsables de la visión nocturna toman el control. Pero sólo hay un tipo de bastón, por lo que la gente no ve los colores en condiciones de oscuridad o de muy poca luz.

Un eclipse, el anochecer, el amanecer u otras condiciones de poca luz están “en algún punto intermedio”, dice Yoshimatsu, “no del todo brillante, pero tampoco del todo oscuro. Ahí es donde entra en juego el efecto Purkinje”.

El efecto, también llamado cambio de Purkinje o fenómeno de Purkinje, es la tendencia de la sensibilidad del ojo a la luminancia a cambiar del rojo al azul en condiciones de poca luz.

En determinadas condiciones de poca luz, tanto los bastones como los conos contribuyen a nuestra visión, dice Rafal Mantiuk, científico informático y de la visión de la Universidad de Cambridge. Los conos no son lo suficientemente sensibles como para captar la luz tenue, por lo que aunque las células todavía están funcionando durante el crepúsculo, los colores se desvanecen y el contraste entre ellos se vuelve más pequeño, dice Mantiuk. Mientras tanto, los bastones producen un pigmento que capta longitudes de onda azules y verdes, haciendo que esos colores parezcan más brillantes mientras que los rojos parecen más oscuros. Eso sucede sólo cuando los conos todavía están activos también.

“Los artículos aún discuten y difieren sobre cómo funciona exactamente”, dice Mantiuk.

Sin embargo, ofrece un importante consejo para observar eclipses. “Sólo las personas que usan [eclipse] Las gafas podrán notar” el cambio de Purkinje. «Si no llevas gafas, no estará lo suficientemente oscuro».

Además, las gafas para eclipse ayudan a proteger contra los rayos dañinos del sol, lo que permite a las personas ver el evento de forma segura. La Sociedad Astronómica Estadounidense tiene una lista de Lugares que ofrecen gafas de eclipse seguras.. Y JAMA publicado recientemente consejos para una visualización segura y qué hacer si tu visión se daña mientras miras el eclipse.

Este efecto de color no será visible en las imágenes, dice Mantiuk. Es una cuestión de percepción, no sólo de óptica, por lo que hay que experimentarlo en persona. Para aquellos que quieran ver el efecto Purkinje en acción pero no estén en el camino de la totalidad, Mantiuk ofrece un experimento. Toma un cuadrado de tela roja y uno de azul y míralos a la luz. Luego atenúe las luces, tal vez póngase un par de gafas de sol y mire de nuevo. Se debe invertir el brillo de los cuadrados.