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Un eclipse solar total es una gran oportunidad para aprender más sobre el sol.

ESA/Real Observatorio de Bélgica

Un eclipse solar total ocurre en algún lugar de la Tierra aproximadamente cada 18 meses, y ese ha sido el caso durante toda la historia de la humanidad. Naturalmente, la gente ha estado estudiando estos dramáticos eventos durante el mismo tiempo, y el primer registro escrito conocido de un eclipse data de hace más de 3000 años. En todo ese tiempo, hemos aprendido muchísimo de eclipses totales sobre el sol, la Tierra e incluso las leyes fundamentales de la física.

Durante gran parte de la historia, la totalidad (el período de tiempo en el que la luna cubre todo el disco del sol) ha sido el único momento en que los humanos podían ver la tenue capa más externa del sol. Esta tenue mortaja de plasma, llamada corona, ha sido fundamental para muchos de los avances científicos derivados del estudio de los eclipses.

ER8EXD Eclipse solar.  La luna moviéndose frente al sol.  Ilustración

Eclipse Solar 2024

El 8 de abril un eclipse solar total pasará sobre México, Estados Unidos y Canadá. Nuestra serie especial cubre todo lo que necesita saber, desde cómo y cuándo verlo hasta algunas de las experiencias de eclipses más extrañas de la historia.

La corona alberga muchos de los fenómenos más fascinantes del sol, incluido eyecciones de masa coronal (CME), que ocurren cuando el agitado campo magnético del sol lanza hebras y masas de material al espacio. Las CME que impactan la Tierra pueden dañar los satélites y la red eléctrica, y pueden ser extraordinariamente peligrosas para los astronautas en el espacio, más allá de la protección de la atmósfera terrestre.

«La actividad magnética del sol cambia con el tiempo y cambia en la superficie de la estrella», dice Meredith MacGregor en la Universidad Johns Hopkins en Maryland. Hasta ahora, no tenemos una buena manera de predecir esta actividad. Pero podríamos empezar a hacerlo estudiando la corona.

Un eclipse solar total no es la única forma de observar las capas más externas del sol: también existe un instrumento llamado coronógrafo, que utiliza una sombra para bloquear el disco del sol en una especie de eclipse artificial. Estos instrumentos son importantes no sólo para estudiar nuestra propia estrella, sino también para estudiar otras estrellas más distantes y buscando cualquier planeta orbitándolos que de otro modo estarían ocultos bajo el resplandor de la luz de las estrellas. «La inspiración para utilizar coronógrafos para bloquear la luz de otras estrellas para que podamos buscar sus exoplanetas proviene de los eclipses naturales», dice MacGregor.

La misma oscuridad que hace que la corona sea difícil de observar fuera de su totalidad también la convierte en un excelente objetivo para la espectroscopia. La espectroscopia funciona descomponiendo la luz en sus longitudes de onda constituyentes. Esto permite a los investigadores determinar qué elementos están presentes en un material mediante el patrón único de longitudes de onda que cada elemento emite o absorbe. El helio se descubrió mediante espectroscopia durante un eclipse en 1868, que fue la primera vez que se descubrió algún elemento mediante el estudio de los cielos.

Poco después, los astrónomos encontraron lo que parecía ser otro elemento nuevo en la corona, al que denominaron coronio, pero resultó ser simplemente hierro calentado a temperaturas extraordinarias de millones de grados. Aunque no era un elemento nuevo, fue un hallazgo desconcertante: la superficie del Sol tiene sólo unos 5600 °C, entonces, ¿cómo podía ser tan sofocante la capa más externa?

“Imagina que estás en una fogata y comienzas a alejarte de ella. Y debería hacer más frío, pero hace mucho más calor”, dice Frederic Bertley en el Centro de Ciencia e Industria de Ohio. «Eso es lo que está pasando con el coronavirus y nadie sabe por qué».

Los eclipses solares incluso proporcionaron algunas de las primeras pruebas de la teoría de Albert Einstein. teoría general de la relatividad, que gobierna cómo se comporta la gravedad a gran escala. Una de las principales predicciones de la relatividad general es que los objetos masivos deberían doblar la trayectoria de la luz cuando pasa por ellos. Einstein presentó su teoría por primera vez en 1915, y la evidencia de su veracidad llegó en 1919, cuando el astrónomo Arthur Eddington observó la luz de las estrellas girando alrededor del sol durante un eclipse solar.

Cuando un eclipse solar total pasa por Centro y Norte América Este mes, los astrónomos continuarán con su larga tradición de aprovechar la totalidad para realizar observaciones precisas del Sol y cómo afecta el espacio que lo rodea. El sol todavía tiene muchos secretos desentrañar, y un eclipse es uno de los mejores momentos para estudiarlos.

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