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La plataforma de hielo de Ross, una colosal extensión de hielo que se extiende más de 150 kilómetros de ancho y 800 kilómetros de largo, eclipsa en tamaño a países europeos enteros.

Esta vasta llanura helada desempeña un papel fundamental en la regulación del clima de la Tierra. Actúa como una presa natural gigante, frenando los colosales glaciares de la Antártida e impidiéndoles fluir libremente hacia el océano.

Esto, a su vez, ayuda a mantener estables los niveles del mar. Sin embargo, estudios recientes han revelado un fenómeno preocupante: la plataforma de hielo de Ross está experimentando movimientos repentinos y espasmódicos, lo que genera temores sobre su estabilidad y su posible contribución al aumento del nivel del mar.

Una corriente subterránea inquieta

(Foto: KEREM YUCEL/AFP vía Getty Images)

El culpable de estos movimientos parece ser una corriente de hielo que acecha bajo la superficie aparentemente plácida del congelador.

Este río de hielo de rápido movimiento, conocido como corriente de hielo de Whillans, avanza periódicamente, interrumpiendo el flujo constante de la plataforma de hielo de Ross.

Los científicos sospechan que los cambios en las mareas oceánicas que aprietan la parte inferior de la plataforma de hielo de Ross podrían estar desencadenando estas oleadas.

Imagínese una alfombra gruesa tensa en el suelo. Si empujas una ola debajo de la alfombra desde un extremo, toda la alfombra se ondula y se abulta. En el caso de la plataforma de hielo de Ross, las fluctuaciones de las mareas actúan como una ola, mientras que la corriente de hielo de Whillans actúa como un punto suelto en la alfombra.

La marea empuja contra la parte inferior de la plataforma de hielo, pero el efecto es más pronunciado donde la corriente de hielo de Whillans interrumpe el suave flujo del hielo.

Se cree que este aumento de presión localizado es el desencadenante de los movimientos repentinos observados en la plataforma de hielo de Ross.

La preocupación radica en las posibles consecuencias de estas perturbaciones. Si la plataforma de hielo de Ross se desintegrara, no se desmoronaría como un castillo de arena. En cambio, se rompería en grandes trozos, que luego se balancearían libremente en el océano.

Esta pérdida del efecto represivo de la plataforma de hielo desencadenaría un torrente de hielo glacial en el océano, acelerando significativamente el aumento del nivel del mar.

Incluso un pequeño aumento del nivel del mar puede tener consecuencias devastadoras para las comunidades costeras de todo el mundo, inundando zonas bajas y desplazando a millones de personas.

Este escenario pone de relieve el delicado equilibrio entre la colosal plataforma de hielo y el océano, y la posibilidad de que incluso cambios sutiles en el medio ambiente tengan un impacto dramático.

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El pulso oculto de la plataforma de hielo

Una nueva investigación profundiza en la mecánica de cómo la corriente de hielo de Whillans altera la plataforma de hielo de Ross.

El estudio, publicado en la prestigiosa revista Cartas de investigación geofísica, revela que la corriente de hielo no provoca un movimiento suave y continuo. En cambio, interrumpe el flujo en una serie de pulsos, cada uno de los cuales empuja la plataforma de hielo hacia adelante unos 60 milímetros.

Esto podría parecer un movimiento pequeño, pero incluso estos cambios menores pueden tener efectos en cascada con el tiempo.

Lo sorprendente reside en la causa de estos pulsos. La investigación sugiere que el movimiento no es provocado directamente por la presión de las mareas. En cambio, el movimiento es provocado por ondas de placas elásticas generadas por los eventos de deslizamiento dentro de la propia corriente de hielo de Whillans. Imagínese dejar caer una piedra en un estanque.

El impacto genera ondas que viajan hacia afuera en círculos en constante expansión. En el caso de la plataforma de hielo de Ross, los eventos de deslizamiento dentro de la corriente de hielo de Whillans actúan como el guijarro.

Estos eventos generan ondas que viajan a través de la plataforma de hielo a una asombrosa velocidad de 2.800 metros por segundo, similar a las ondas superficiales de un terremoto. La tensión que ejercen sobre la plataforma de hielo es similar a la que se experimenta durante los terremotos.

Este descubrimiento arroja luz sobre la compleja interacción entre la plataforma de hielo, los glaciares subyacentes y las fuerzas que actúan sobre ellos. Subraya la importancia de realizar más investigaciones para comprender cómo estos procesos podrían verse afectados por el cambio climático.

Un océano que se calienta podría potencialmente alterar los patrones de mareas y aumentar las tasas de derretimiento basal, desestabilizando aún más la corriente de hielo de Whillans e influyendo en la frecuencia e intensidad de los pulsos que afectan la plataforma de hielo de Ross.

Comprender estas interacciones es crucial para predecir cómo estos movimientos podrían evolucionar en un clima cambiante y desarrollar estrategias para mitigar las posibles consecuencias para los niveles globales del mar.

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