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El litio es un elemento raro y un metal blando y liviano que se puede encontrar en casi todas las rocas ígneas de la Tierra, aguas de manantiales minerales y en fluidos subterráneos llamados salmueras. En los tiempos modernos, el litio tiene varias aplicaciones industriales y ha sido ampliamente utilizado en baterías recargables para vehículos eléctricos y diferentes dispositivos electrónicos, incluidas cámaras digitales, computadoras portátiles y teléfonos móviles.

Los yacimientos de litio se encuentran y extraen principalmente en América del Sur, particularmente en los países de Bolivia, Argentina y Chile. Otras fuentes geológicas importantes y productores de este metal raro son Estados Unidos, Australia y China.

Dado que el elemento pequeño pero tangible es un recurso limitado, hay una búsqueda continua de reservas potenciales de litio en todo el mundo, esperando ser descubiertas.

Depósito de litio bajo Pensilvania

Un depósito de litio escondido en aguas residuales descubierto en Pensilvania podría satisfacer el 40% de la demanda de EE. UU. [Study]
(Foto: Foto de Tommy Kwak en Unsplash)

Recientemente, un estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Pittsburgh en Estados Unidos reveló el descubrimiento de un gran yacimiento de litio sin explotar. Esta reserva previamente desconocida se esconde en aguas residuales bajo Pensilvania, como parte de la industria de fracking de gas del estado. Según el nuevo artículo de investigación, el sitio contiene grandes volúmenes del elemento, mayores de lo que se pensaba anteriormente.

Hallazgos sobre el depósito de litio bajo Pensilvania se publicó en la revista Scientific Reports el 16 de abril. Los investigadores revelaron que una masa de litio, nunca antes medida con precisión, proviene del agua producida procedente de Marcellus Shale, también llamada Formación Marcellus, que data de la edad del Devónico Medio.

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Producción minera de litio

En un informe de 2020 de la empresa NS Energy, con sede en Londres, los seis países con mayores reservas de litio del mundo son los siguientes, que forman parte del producción minera de litio industria:

  • Bolivia con 21 millones de toneladas de litio
  • Argentina con 17 millones de toneladas
  • Chile con 9 millones de toneladas
  • EE.UU. con 6,8 millones de toneladas
  • Australia con 6,3 millones de toneladas

Aunque Bolivia tiene la mayor cantidad de reservas de litio, Australia se convirtió en 2019 en el mayor productor de litio del mundo, con una producción minera de 42.000 toneladas en dicho año, según el informe.

Además, hay otros países en el mundo con producción o reservas de litio. A continuación se muestran algunos de estos lugares:

  • Portugal
  • Alemania
  • Austria
  • República Checa
  • Finlandia
  • Serbia
  • España
  • Kazajstán

Impactos de la minería y extracción de litio

Debido a la demanda constante y generalizada de dicho elemento químico, la extracción de litio de las rocas y la extracción de agua salada han aumentado durante el último siglo. Sin embargo, los científicos descubrieron que la extracción del tan demandado litio metálico es perjudicial para el medio ambiente, ya que puede liberar dióxido de carbono a la atmósfera, además de causar pérdida de biodiversidad y contaminación del agua.

Si bien el litio aporta innumerables beneficios a la tecnología moderna, el proceso de extracción y extracción del elemento también tiene un impacto ambiental sin precedentes. Esta amenaza ha sido explorada en los últimos años en el contexto de las tecnologías de energía limpia.

El tema de minería y extracción de litio fue destacado en un estudio separado publicado en la revista Reseñas de la naturaleza Tierra y medio ambiente en febrero de 2023.

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