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Una célula cancerosa y dos células inmunes.

STEVE GSCHMEISSNER/BIBLIOTECA DE FOTOS DE CIENCIA/Alamy

El cáncer es una enfermedad, o un grupo de enfermedades, en la que algunas células proliferan sin control y pueden extenderse a otras partes del cuerpo. Pero esa descripción no refleja cómo ha cambiado nuestra concepción del cáncer, dice Kenneth Pienta en la Universidad Johns Hopkins en Maryland. «La gente solía ver el cáncer como una especie de mala suerte: el cáncer simplemente cambiaba con el tiempo y realmente no entendíamos por qué, cómo o qué estaba impulsando esos cambios».

Sin embargo, en los últimos años, Pienta y otros han llegado a ver los cánceres como algo similar a los propios organismos, que existen en ecosistemas complejos junto con otras células cancerosas y células inmunes del huésped. Las células cancerosas compiten por el acceso a los nutrientes y sólo las más aptas sobreviven. «El cáncer evoluciona en respuesta a cambios en su entorno», dice Pienta. «Si no fuera así, moriría».

En última instancia, esta es la razón por la que el cáncer mata a tanta gente. Las células cancerosas se dividen rápidamente, por lo que con frecuencia se producen mutaciones aleatorias y se seleccionan rápidamente aquellas que confieren una ventaja. «Están evolucionando para convertirse en la mejor célula cancerosa posible y eso normalmente es una mala noticia para el paciente», dice Robert Gatenby, codirector del Programa de Biología y Evolución del Cáncer del Moffitt Cancer Center en Florida.

Es más, las células más resistentes entran mejor en el torrente sanguíneo y se propagan a otras partes del cuerpo, un proceso conocido como metástasis. «Tenemos buenos medicamentos y terapias iniciales para la mayoría de los tipos de cáncer», dice Gatenby. “Pero en los metastásicos…