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Es un sábado por la tarde en una fiesta de cumpleaños infantil. Hordas de niños pululan entre la distribución de golosinas de cumpleaños y juegos de fiesta. Pastelitos, galletas y polos a medio comer están esparcidos por el suelo, y los niños parecen haber ganado velocidad sobrehumana y energía para rebotar en la pared.

¿Pero es el azúcar el culpable?

La creencia de que comer alimentos y bebidas azucarados conduce a la hiperactividad ha persistido firmemente durante décadas. Y los padres han reducido en consecuencia la ingesta de sus hijos.

La nutrición equilibrada es fundamental durante la infancia. Como neurocientífico que ha estudiado los efectos negativos de las dietas altas en azúcar de «comida chatarra» sobre la función cerebral, puedo decir con confianza que el consumo excesivo de azúcar no tiene beneficios para la mente joven.

De hecho, estudios de neuroimagen muestran que los cerebros de los niños que comen bocadillos más procesados ​​tienen un volumen más pequeño, particularmente en los cortezas frontalesque los de los niños que siguen una dieta más saludable.

Pero la evidencia científica actual no respalda la afirmación de que el azúcar vuelve hiperactivos a los niños.

El mito de la hiperactividad

El azúcar es una fuente rápida de combustible para el cuerpo. El mito de la hiperactividad inducida por el azúcar se remonta a un puñado de estudios realizados en los años 1970 y principios de los 1980.

Estos se centraron en la Dieta Feingold como tratamiento para lo que ahora llamamos Desorden hiperactivo y deficit de atencion ( TDAH), un perfil neurodivergente donde los problemas de falta de atención y/o hiperactividad e impulsividad pueden afectar negativamente a la escuela, el trabajo o las relaciones.

Ideada por el alergólogo pediátrico estadounidense Benjamin Feingold, la dieta es extremadamente restrictiva. Se eliminan los colorantes, edulcorantes (incluido el azúcar) y aromatizantes artificiales, salicilatos, incluida la aspirina, y tres conservantes (hidroxianisol butilado, hidroxitolueno butilado y terc-butrilhidroquinona).

salicilatos se encuentran naturalmente en muchos alimentos saludables, como manzanas, bayas, tomates, brócoli, pepinos, pimientos, nueces, semillas, especias y algunos cereales. Así, además de eliminar los alimentos procesados ​​que contienen colorantes, sabores, conservantes y edulcorantes artificiales, la dieta Feingold elimina muchos alimentos nutritivos útiles para un desarrollo saludable.

Sin embargo, Feingold creía que evitar estos ingredientes mejoraba la concentración y el comportamiento. Él realizó algunos pequeños estudiosque según él mostró que una gran proporción de niños hiperactivos respondieron favorablemente a su dieta.

Defectuoso por diseño

Los métodos utilizados en los estudios fueron defectuosos, particularmente con respecto a los grupos de control adecuados (que no restringieron los alimentos) y no lograron establecer un vínculo causal entre el consumo de azúcar y el comportamiento hiperactivo.

Estudios posteriores sugirió que menos del 2 por ciento respondió a las restricciones en lugar del 75 por ciento afirmado por Feingold. Pero la idea aún se afianzó entre el público. conciencia y fue perpetuado por experiencias anecdóticas.

Avance rápido hasta el día de hoy. El panorama científico parece muy diferente. Las rigurosas investigaciones realizadas por expertos no han logrado encontrar una conexión entre el azúcar y la hiperactividad. Numeroso controlado con placebo estudios tener demostrado El azúcar no afecta significativamente el comportamiento o la capacidad de atención de los niños.

Un punto de referencia metanálisis estudiar, publicado hace casi 20 añoscompararon los efectos del azúcar versus un placebo sobre el comportamiento de los niños a través de múltiples estudios.

Los resultados fueron claros: en la gran mayoría de los estudios, el consumo de azúcar no provocó un aumento de la hiperactividad ni de un comportamiento disruptivo.

Investigaciones posteriores ha reforzado estos hallazgos, proporcionando Más evidencia azúcar no causa hiperactividad en niños, incluso en aquellos diagnosticados con TDAH.

Si bien las afirmaciones originales de Feingold fueron exageradas, un pequeña proporción de los niños experimentan alergias a colorantes y saborizantes alimentarios artificiales.

Los niños en edad preescolar pueden ser más sensibles a los aditivos alimentarios que los niños mayores. Esto se debe potencialmente a su tamaño corporal más pequeño o a su cerebro y cuerpo aún en desarrollo.

¿Enganchado a la dopamina?

Aunque el vínculo entre el azúcar y la hiperactividad es, en el mejor de los casos, turbio, existe un vínculo comprobado entre el neurotransmisor dopamina y el aumento de la actividad.

El cerebro libera dopamina cuando se encuentra una recompensa, como un dulce inesperado. Un aumento de dopamina también vigoriza el movimiento – Vemos este aumento de actividad después de tomar drogas psicoestimulantes como la anfetamina.

El comportamiento excitado de los niños hacia los alimentos azucarados puede atribuirse a una explosión de dopamina liberada en expectativa de una recompensaaunque el nivel de liberación de dopamina es mucho menor que el de una droga psicoestimulante.

La función de la dopamina también está estrechamente relacionada con el TDAH, que se cree que se debe a una disminución función del receptor de dopamina en el cerebro. Alguno Tratamientos para el TDAH como el metilfenidato (etiquetado como Ritalin o Concerta) y la lisdexanfetamina (vendido como Vyvanse) también son psicoestimulantes.

Pero en el cerebro con TDAH, el aumento de dopamina proveniente de estos medicamentos recalibra la función cerebral para ayudar a concentrarse y controlar el comportamiento.

¿Por qué persiste el mito?

La compleja interacción entre la dieta, el comportamiento y las creencias sociales perdura. Esperar que el azúcar cambie el comportamiento de su hijo puede influir en cómo interpreta lo que ve.

En un estudio donde a los padres se les dijo que su hijo había recibido una bebida azucarada o una bebida placebo (con un edulcorante sin azúcar), aquellos padres que esperaban que su hijo fuera hiperactivo después de haber consumido azúcar percibieron este efecto, incluso cuando solo habían tomado la placebo sin azúcar.

El atractivo de una explicación simple (culpar al azúcar por la hiperactividad) también puede resultar atractivo en un mundo lleno de muchas opciones y voces contradictorias.

Alimentos sanos, cerebros sanos

Es posible que el azúcar en sí no haga que su hijo sea hiperactivo, pero puede afectar su mental y salud física. En lugar de demonizar el azúcar, deberíamos fomentar la moderación y una nutrición equilibrada, enseñar a los niños hábitos alimentarios saludables y fomentar una relación positiva con la comida.

Tanto en niños como en adultos, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda limitar el consumo de azúcar libre a menos del 10 por ciento de la ingesta de energíay una reducción al 5 por ciento para obtener mayores beneficios para la salud. Los azúcares libres incluyen los azúcares agregados a los alimentos durante la fabricación y los azúcares presentes de forma natural en la miel, los jarabes, los jugos de frutas y los concentrados de jugos de frutas.

Tratar los alimentos azucarados como recompensas puede hacer que los niños los valoren mucho. Las recompensas sin azúcar también tienen este efecto, por lo que es una buena idea utilizar calcomanías, juguetes o una actividad divertida como incentivos para un comportamiento positivo.

Si bien el azúcar puede proporcionar un impulso de energía temporal, no convierte a los niños en torbellinos hiperactivos.

Amy ReicheltProfesor titular (adjunto), neurocientífico nutricional, Universidad de Adelaida

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