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De todos los impactos de cambio climáticoel calor extremo es uno de los menos visibles, hasta que, en retrospectiva, se pueden hacer enlaces entre temperaturas sofocantes y consecuencias para la salud.

Un nuevo estudio de 53 millones de nacimientos a lo largo de 25 años en Estados Unidos ha descubierto que los nacimientos prematuros se vuelven ligeramente más frecuentes durante las olas de calor más cálidas y prolongadas.

Al igual que los ancianos, las personas embarazadas, los recién nacidos y los bebés son particularmente sensibles a los efectos del calor extremo. incapaz de enfriarse tan fácilmente como el resto de nosotros.

Lyndsey Darrow, epidemióloga de la Universidad de Nevada, y sus colegas analizaron los registros nacionales de nacimientos entre 1993 y 2017 en las 50 áreas metropolitanas más pobladas de Estados Unidos, un país donde las olas de calor se han vuelto un 24 por ciento más intensas y están ocurriendo. el doble que en los años 1960.

Excluyendo las áreas rurales no capturadas en los datos, los investigadores encontraron que las tasas diarias de nacimientos prematuros (entre 28 y menos de 37 semanas de gestación) y nacimientos prematuros (de 37 a menos de 39 semanas) aumentaron una pequeña cantidad a medida que aumentaban las temperaturas locales. , particularmente entre los grupos socioeconómicos más bajos.

Debido a que un estudio observacional como este no puede dilucidar las causas directas, esas son sólo asociaciones, pero se hicieron más fuertes a medida que aumentaron las temperaturas y las olas de calor se prolongaron, entre cuatro y siete días.

Independientemente de si las olas de calor se definieron utilizando temperaturas promedio, mínimas nocturnas o máximas diarias, se encontró el mismo efecto.

Investigaciones anteriores sobre el calor extremo han relacionado las olas de calor prolongadas con aumentos en hospitalizaciones, suicidiosy muertes. Casi Se estima que han muerto 62.000 personas. por causas relacionadas con el calor durante el verano europeo de 2022, la temporada más calurosa registrada en la región. Para 2080, algunas estimaciones predicen que las principales ciudades de EE. UU. y Australia podría grabar al menos cuatro veces el número de muertes sólo por el aumento de las temperaturas.

Menos estudiados son los efectos del calor extremo en personas embarazadas o que intentan concebir; sabemos mucho menos sobre cómo se ve afectada su salud.

El análisis de Darrow y sus colegas es el estudio más grande hasta la fecha sobre el calor extremo y los nacimientos prematuros, pero solo abarca a Estados Unidos.

El acceso a viviendas con aire acondicionado confiable, la posibilidad de evitar trabajos físicamente exigentes en condiciones de calor y las condiciones de salud preexistentes también podrían haber modificado el riesgo individual de calor de las personas embarazadas, según los investigadores. anotado.

Tampoco son sólo las breves olas de calor las que afectan los embarazos. Los períodos prolongados de temperaturas superiores a la media también pueden pasar factura, según muestran las investigaciones.

Un 2020 metanálisis de 70 estudios de todo el mundo encontraron que, si bien la evidencia que vincula el calor extremo y los nacimientos prematuros era «más fuerte y más consistente» para las olas de calor oficiales, el calor acumulado durante todo el embarazo de una persona también aumentó su riesgo de tener un parto prematuro. Es decir, los días calurosos se suman.

La sensación de calor también depende de las condiciones típicas de un área local y de qué tan bien el cuerpo puede afrontar el calor excesivo.

Aunque el análisis de Darrow y sus colegas no incluyó la humedad, un factor crítico en lo intolerable que puede ser el calor, observaron los días calurosos en el 2,5 por ciento superior de las temperaturas promedio para las áreas locales, no solo las olas de calor oficiales que duraron de cuatro a siete días. Descubrieron que los embarazos en zonas frescas y secas se verán tan afectados como los de zonas cálidas y húmedas de Estados Unidos.

Los investigadores que no participaron en el último estudio también señalan que los efectos persistentes sobre la salud de los bebés que nacen prematuramente debido al calor extremo rara vez se estudian.

«Aunque la asociación de la exposición al calor extremo con resultados adversos en el embarazo y el feto es cada vez más clara», escribe Caleb Dresser, médico de urgencias de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard en Boston, y sus colegas en un comentario, «los efectos inmediatos y de por vida de la prematuridad generalmente se excluyen de las evaluaciones de los efectos del calor desde una perspectiva tanto de salud como económica «.

«Al no incluir estas implicaciones de los nacimientos prematuros y prematuros en las evaluaciones de salud pública, subestimamos enormemente los efectos del calor en la salud de la población».

Pero con esta nueva evidencia y una comprensión cada vez mayor de quién es más vulnerable al calor extremo y cómo, Dresser y sus colegas argumentar que las autoridades sanitarias, los formuladores de políticas y los médicos estén mejor equipados para responder a las olas de calor.

«La conexión cada vez más clara entre las olas de calor y el daño a las personas embarazadas y a los bebés proporciona un impulso importante para abordar las causas fundamentales de nuestra creciente exposición a las olas de calor e invertir en estrategias de adaptación para reducir sus efectos a escala de ciudades, vecindarios y hogares individuales». ellos concluir.

El estudio ha sido publicado en Red JAMA abierta.