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El área de Sif Mons con la región volcánica activa resaltada en rojo

IRSPS – Università d'Annunzio: davide.sulcanese@unich.i​t

Los recientes flujos de lava detectados en Venus sugieren que el planeta podría ser mucho más activo geológicamente de lo que se pensaba inicialmente, posiblemente tan activo como la Tierra.

Es probable que los procesos geológicos que producen estos flujos, detectados por primera vez en la década de 1990 por la nave espacial Magallanes, sigan activos y serán áreas importantes para observar en próximas misiones a Venus.

Alguna vez se pensó que Venus era un planeta «muerto», con posible actividad geológica hace tiempo que cesó. Pero un nuevo análisis reciente de los datos de Magallanes ha encontrado evidencia convincente de que la actividad continúa, como un respiradero volcánico que cambió de forma durante un periodo de ocho meses. Sin embargo, no está claro qué tan extendida podría estar esta actividad, y hay poca evidencia directa.

Davide Sulcanese de la Universidad D’Annunzio en Chieti, Italia, y sus colegas han vuelto a analizar los datos del radar de Magallanes, observando dos áreas diferentes en la superficie de Venus: el volcán norteño Sif Mons y una llanura en el este conocida como Niobe Planitia.

Encontraron variaciones en el brillo de la señal del radar reflejada a lo largo del tiempo, lo que sugiere que hay áreas de material que se han expandido, probablemente debido a flujos de lava en movimiento.

Para confirmar esta explicación, Sulcanese y su equipo tuvieron que descartar otras, como interferencias atmosféricas o que la nave espacial cambiara accidentalmente su ángulo de observación previsto, ya que Magallanes sólo capturaba la misma zona una vez cada ocho meses.

Una vez que los investigadores confirmaron la naturaleza volcánica de los flujos, determinaron sus propiedades, como la rapidez con la que se producía la lava. Las estimaciones más bajas del equipo, de 3,78 y 5,67 kilómetros cúbicos por año para Sif Mons y Niobe Planitia, respectivamente, son aproximadamente las mismas que las del volcán promedio de la Tierra.

Sulcanese y su equipo también utilizaron estas cifras para estimar la actividad volcánica total en Venus. «Según esta estimación, Venus podría ser mucho más volcánicamente activo de lo esperado», dice Sulcanese, siendo del mismo orden de magnitud que la tasa total de actividad volcánica de la Tierra.

Será importante tener en cuenta estas áreas para las misiones planificadas a Venus, como VERITAS de la NASA y EnVision de la Agencia Espacial Europea, cuyo lanzamiento está previsto para principios de la década de 2030. “Es probable que [these areas] seguirá activo a principios de la década de 2030”, afirma Sulcanese. “Geológicamente hablando, 30 años son como unos pocos segundos para la actividad de las fisiones volcánicas”.

«Este artículo refuerza los argumentos a favor de la actividad volcánica actual», dice Philippa Mason en Imperial College London, quien también es miembro del equipo de EnVision. Los sitios conocidos de actividad geológica, como los identificados por Sulcanese y su equipo, podrían ser fotografiados al menos tres veces durante el ciclo de observación de EnVision, dice, lo que nos dará una visión mucho más detallada de los procesos geológicos interiores y superficiales de Venus que Magallanes.

“A día de hoy todavía no sabemos cómo funcionan estos procesos”, afirma Sulcanese. “¿Tenemos algún tipo de planeta con una sola placa tectónica, o algún tipo de microplacas, o algo diferente a las placas que tenemos en la Tierra? Al estudiar esta actividad volcánica, podremos comprenderla mejor”.

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