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Seis monotremas vivieron en el mismo lugar al mismo tiempo, hace 100 millones de años en Lightning Ridge, Nueva Gales del Sur. En el sentido de las agujas del reloj desde abajo a la izquierda: Opalios splendens, una especie recientemente descrita denominada ‘equidnapus’; Stirtodon elizabethae, el monotrema más grande de la época; Kollikodon ritchiei, con molares en forma de bollo en cruz caliente; Steropodon galmani, ahora conocido por fósiles opalizados adicionales; Parvopalus clytiei, el monotrema más pequeño de la época; y Dharragarra aurora, la especie de ornitorrinco más antigua conocida. (Crédito: Ilustración de Peter Shouten)

El esqueleto parece un ornitorrinco con pico de pato, y la criatura probablemente caminaba como un ornitorrinco con pico de pato, pero no es necesariamente un ornitorrinco con pico de pato. Podría ser una especie recién descubierta que se sitúa evolutivamente entre un equidna y un ornitorrinco, según un estudio. estudiar publicado en Alcheringa: una revista de paleontología de Australasia.

Un equipo australiano de investigadores analizó tres nuevas especies monotremas en Nueva Gales del Sur, que datan de hace unos 100 millones de años. Uno de ellos, Opalios esplendorosoParece un puente entre el equidna y el ornitorrinco.

Opalios esplendoroso ocupa un lugar en el árbol evolutivo anterior a la evolución del ancestro común de los monotremas que tenemos hoy”. Tim Flanneryasociado honorario del Museo Australiano y codirector del equipo de excavación, dijo en un comunicado de prensa.

«Su anatomía general es probablemente bastante parecida a la del ornitorrinco, pero con características de la mandíbula y el hocico un poco más parecidas a las de un equidna; se podría llamarlo ‘equidnapus'», dijo Flannery.

El Equidna y el Ornitorrinco

Ambos son mamíferos con anatomías similares, aunque los equidnas modernos tienen mandíbulas y hocicos más estrechos. Y tanto los equidnas como los ornitorrincos se consideran monotremas. monotremas ponen huevos y no tienen tetinas. En cambio, secretan leche a través de los poros del abdomen.

Flannery destacó que hoy en día, los equidnas no tienen dientes y los ornitorrincos también carecen esencialmente de dientes. Las tres nuevas especies, encontradas en los campos de ópalo de Lightning Ridge, tenían una variedad de dientes entre ellos. Esa diversidad representa otra mirada a la evolución de los monotremas.

“La historia de cómo nuestros mamíferos ponedores de huevos evolucionaron de ‘con dientes a sin dientes’ en el monotrema más antiguo, Teinolofos trusleri, que se remonta a Victoria hace 130 millones de años”, Kris Helgendijo en un comunicado de prensa el científico jefe y director del Instituto de Investigación del Museo Australiano (AMRI) y codirector del equipo.

«Lo que vemos en Lightning Ridge es que hace 100 millones de años, algunos de los monotremas todavía tenían cinco molares, pero otros se habían reducido a tres», dijo Helgen.


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Encontrar las especies antiguas

Elizabeth Smith y su hija Clytie del Australian Opal Center en Lightning Ridge encontraron los fósiles. Han pasado décadas buscando en los campos de ópalo.

Tanto la diversidad como la abundancia de fósiles monotremas de ese sitio pintan una imagen de un paisaje de mamíferos australianos muy diferente: uno poblado por ponedoras de huevos peludas.

«Hoy en día, Australia es conocida como la tierra de los marsupiales, pero el descubrimiento de estos nuevos fósiles es el primer indicio de que Australia fue anteriormente el hogar de una diversidad de monotremas», dijo Flannery en un comunicado. «Es como descubrir una civilización completamente nueva».


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Antes de unirse a la revista Discover, Paul pasó más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas de EE. UU. y cuestiones de carreras científicas globales. Comenzó su carrera en periódicos, pero pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.