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El año pasado, la startup Pairwise comenzó a vender el primer alimento en EE.UU. elaborado con tecnología Crispr: un nuevo tipo de hojas de mostaza con un sabor ajustado. Pero lo más probable es que la mayoría de los consumidores nunca lleguen a probarlos. La compañía introdujo las verduras en la industria de servicios de alimentos (restaurantes, cafeterías, hoteles, centros de retiro y empresas de catering selectos) en solo unas pocas ciudades. También los vendía una sola tienda de comestibles en la ciudad de Nueva York.

Ahora, el gigante biotecnológico Bayer ha licenciado los greens de Pairwise y planea distribuirlos en tiendas de comestibles de todo el país. «Esperamos que el producto llegue a la cocina y a la mesa en otoño de este año», afirma Anne Williams, directora de cultivos protegidos en la división de semillas de hortalizas de Bayer. Ella dice que Bayer está actualmente hablando con granjas y empresas de ensaladas sobre la mejor manera de cultivar y envasar las verduras.

Pairwise buscaba hacer ensaladas más apetitosas y nutritivas, y la empresa se centró en las hojas de mostaza debido a su alto valor nutricional, similar al de la col rizada. Pero su sabor amargo y picante significa que no suelen comerse crudos. En cambio, normalmente se cocinan para hacerlos más apetecibles. Pairwise tenía como objetivo atenuar el sabor manteniendo toda la fibra, los antioxidantes y otros nutrientes que ofrecen las hojas de mostaza. La empresa utilizó Crispr para eliminar varias copias de un gen responsable de su acritud. «Creemos que a la gente realmente le gustará el sabor», dice Williams.

Anteriormente, Pairwise llevó las verduras a los mercados de agricultores para realizar pruebas de sabor y explicó a los compradores que estaban hechas con edición genética. Los catadores fueron en general positivos acerca de las verduras, según el director ejecutivo de Pairwise, Tom Adams. La empresa ahora está centrando su atención en el desarrollo de cerezas sin hueso y moras sin semillas. «Consideramos que nuestro papel en la cadena alimentaria consiste en inventar nuevos productos», afirma.

El primer alimento editado por Crispr disponible para los consumidores debutó en Japón en 2021 cuando la startup Sanatech Seed, con sede en Tokio comenzó a vender un tomate con altos niveles de ácido γ-aminobutírico, o GABA, una sustancia química producida en el cerebro y que también se encuentra naturalmente en algunos alimentos. La compañía afirma que GABA puede ayudar a reducir la presión arterial y promover la relajación.

en un Evento del 28 de mayo en HolandaEl presidente de Sanatech, Shimpei Takeshita, dijo que la compañía ha ampliado su distribución en Japón y ha completado todos los trámites regulatorios para introducir su tomate en Filipinas. También pretende traer su tomate editado a EE.UU.

Las hojas de mostaza y el tomate con alto contenido de GABA no son exactamente organismos genéticamente modificados u OGM, al menos no en el sentido tradicional. Normalmente, los OGM son cultivos que contienen material genético añadido de una especie completamente diferente. Por el contrario, la edición de genes implica modificar el propio ADN de un organismo.

Williams describe Crispr como una herramienta que acelera la reproducción de nuevas plantas, lo que permite a los científicos realizar cambios que posiblemente podrían ocurrir en la naturaleza, pero mucho más rápido. En Estados Unidos, el Departamento de Agricultura ha decidido que los cultivos obtenidos mediante edición genética no tienen que pasar por una revisión regulatoria prolongada, razonando que no contienen ADN extraño y que de otro modo podrían haberse desarrollado mediante mejoramiento convencional, es decir, eligiendo plantas madre con ciertas características para producir descendencia con esas características.