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Ancestros de la jirafa tenía cuellos más cortos. Por qué eso cambió tan drásticamente a lo largo de su evolución ha suscitado una sorprendente cantidad de debate desde la época de Carlos Darwin.

Si bien una teoría reciente sugiere regular la temperatura corporal Puede que haya jugado un papel, los principales contendientes para el alargamiento del cuello de la jirafa son la competencia por la comida o el sexo.

Hoy, estos mamíferos altamente sociales torre hasta 5,8 metros (19 pies). Gran parte de esa altura se debe a sus increíblemente largos cuellos, que alcanzan más de 1,8 metros de altura, a pesar de tener únicamente el habitual siete huesos del cuello de mamíferos.

Para desarrollar cuellos tan extendidos, toda la postura de una jirafa tuvo que adaptarse. Sus cuellos, por ejemplo, se desplazaban un poco más hacia la parte trasera para poder mantener el equilibrio. Una especialización tan extrema no deja mucho margen de maniobra para las variaciones corporales, pero estos animales aún muestran una diferencia de tamaño significativa entre machos y hembras.

Esta discrepancia, así como la forma en que los machos se golpean el cuello en feroces batallas por el amor, es lo que llevó a algunos investigadores a sospechar que la competencia entre machos por las parejas impulsó el alargamiento del cuello de las jirafas, de la misma manera que la selección sexual conduce a la extraña y absurdamente elegante cola del pavo real. .

Pero, después de todo, puede que eso no sea cierto.

«La hipótesis del cuello por sexo predijo que los machos tendrían cuellos más largos que las hembras». explica Doug Cavener, biólogo de la Universidad Estatal de Pensilvania. «Y técnicamente tienen cuellos más largos, pero todo lo relacionado con los machos es más largo; son entre un 30 y un 40 por ciento más grandes que las hembras».

Utilizando miles de fotografías de acceso público procedentes de repositorios como Flickr, los investigadores rastrearon cómo diferentes jirafas masai cautivas (Giraffa tippelskirchi), mantenido en zoológicos de América del Norte, creció con el tiempo.

Al analizar también las proporciones corporales relativas de animales salvajes y diferentes especies, Cavener y sus colegas descubrieron que, si bien las jirafas machos y hembras comienzan con proporciones similares en su juventud, las proporciones de los machos cambian cuando alcanzan la madurez sexual. Esto significa que las hembras adultas terminan con cuellos proporcionalmente más largos que los machos adultos, mientras que los machos adultos tienen cuellos proporcionalmente más anchos que las hembras adultas.

Como resultado, el equipo cree que la presión de la selección natural sobre los cuellos de las jirafas hembras se produjo en su longitud icónica, mientras que las presiones de la selección sexual son responsables del ancho de los cuellos de los machos.

Las diferencias proporcionales entre jirafas machos y hembras y cómo pueden haber conducido a una ventaja evolutiva. (Estado de Pensilvania/CC BY-NC-ND 4.0 ESCRITURA)

«Una vez que las hembras alcanzan los cuatro o cinco años de edad, casi siempre están preñadas y amamantando, por lo que creemos que el aumento de las demandas nutricionales de las hembras impulsó la evolución de los largos cuellos de las jirafas». argumenta Cavener.

«En lugar de estirarse para comer las hojas de las ramas más altas, a menudo se ven jirafas, especialmente las hembras, que se adentran profundamente en los árboles. Las jirafas son quisquillosas con la comida: sólo comen las hojas de unas pocas especies de árboles, y los cuellos más largos les permiten alcanzar más profundamente en los árboles para obtener las hojas que nadie más puede».

Los cuellos más largos pueden ayudar a las jirafas hembras a prepararse para el embarazo, pero para los machos, la longitud no parece ser tan importante como el ancho. Los investigadores sugieren que cuanto más ancho sea el cuello de un macho, mejor será durante las peleas contra otros machos por apareamiento.

Lamentablemente, un número de estos vulnerable, zumbador los gigantes tienen disminuyó en un 40 por ciento desde 1985.

«Si la búsqueda de alimento por parte de las hembras está impulsando este rasgo icónico como sospechamos, realmente resalta la importancia de conservar su hábitat cada vez más reducido». dice Cavener.

«Las poblaciones de jirafas masai han disminuido rápidamente en los últimos 30 años, en parte debido a la pérdida de hábitat y la caza furtiva, y es fundamental que comprendamos los aspectos clave de su ecología y genética para diseñar las estrategias de conservación más eficaces para salvarlas. animales majestuosos.»

Esta investigación fue publicada en Biología de mamíferos.