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IEs poco probable que nos importen las aves rapaces calvas y de aspecto peligroso que revolotean en el cielo. A los niños siempre se les advierte severamente que se mantengan alejados de los buitres porque pueden comerse a los humanos.

Así, cuando la población de buitres disminuyó, los humanos no pestañearon en los años 80 y 90. Su población disminuyó drásticamente, un asombroso 97 por ciento, desde los 40 millones de buitres.

La causa principal fue un fármaco antiinflamatorio no esteroideo (AINE) llamado diclofenaco, utilizado para tratar el ganado. Cuando los buitres se alimentaban de sus cadáveres, la droga entraba en su cuerpo y provocaba insuficiencia renal.

Esta pérdida tuvo efectos significativos, desde cadáveres no consumidos que representaban amenazas ambientales hasta un aumento de la población de ratas y perros salvajes, que representaban un riesgo de enfermedades para los humanos.

El Dr. Vibhu Prakash, subdirector y científico principal de la Sociedad de Historia Natural de Bombay (BNHS), fue uno de los primeros en advertir el marcado descenso y sus causas. Estaba destinado como investigador en el Parque Nacional Keoladeo en Bharatpur, Rajastán, cuando murieron 40 buitres en 1997.

Todos los buitres muertos con el cuello caído tenían restos de depósitos de color blanco tiza en los órganos, según los informes post mortem.

“Los depósitos eran un signo de gota visceral. Una vez que se alimentan de la droga, se produce la formación de ácido úrico, lo que a su vez provoca deshidratación. Un patrón similar se observó también en Pakistán en la misma época. Estudiamos tejidos de buitres preservados y descubrimos que el 76 por ciento de ellos murió a causa de la droga. Basándonos en estas dos pruebas, predijimos que los buitres estarían condenados a la extinción si no se tomaban medidas inmediatas. Así que, en el BNHS, decidimos establecer un centro de cría”, explica el Dr. Vibhu. La mejor India.

Dra. Nikita y Dr. Prakash

En 2004, el BNHS firmó un memorando de entendimiento con el gobierno de Haryana para establecer el Centro de cría y conservación de Jatayu (JCBC) para buitres en las afueras del Santuario de vida silvestre Bir Shikargah en Pinjore.

Cría en un entorno seguro

aviario de colonia
aviario de colonia

El Dr. Vibhu y su equipo se centraron en una estrategia de conservación triple.

En el partido de ida, un equipo de conservacionistas e investigadores presionó al gobierno para que prohibiera el diclofenaco.

También obtuvieron el respaldo científico del profesor de Cambridge Rhys Green. Según su estimadosUn 0,8 por ciento de diclofenaco en los cadáveres es suficiente para provocar la muerte de los buitres. Por ello, el Dr. Vibhu y su equipo tomaron muestras de buitres en más de 2.000 lugares y encontraron una media del 11 por ciento de diclofenaco en los cadáveres.

En 2006 lo consiguieron y el fármaco fue prohibidoEncontraron una alternativa en el meloxicam. El equipo de Pinjore realizó una prueba con veterinarios y determinó que el medicamento era seguro.

El segundo y tercer paso fue criar y abogar por un entorno seguro para liberar a los buitres producidos artificialmente.

El Dr. Vibhu junto con la Dra. Nikita, su esposa, fueron los investigadores principales del centro, que contó con el apoyo financiero de la Real Sociedad para la Protección de las Aves (RSPB). Adquirieron tres especies de Gyps: buitre de pico delgado, buitre de lomo blanco y buitre de pico largo de diferentes estados como Gujarat, Bengala Occidental y Assam.

Aviario de colonias, VCBC
Aviario de colonia, VCBC

El centro adoptó métodos de incubación artificial, como técnicas de doble nidada e intercambio de polluelos, para aumentar la población y con el paso de los años se iniciaron otros tres centros, como el Centro de cría para la conservación de los buitres (Bengala Occidental), el Centro de cría para la conservación de los buitres (Assam) y el Centro de cría para la conservación de los buitres (Madhya Pradesh).

Es importante señalar aquí que el proceso de reproducción de los buitres es extremadamente lento ya que solo ponen un huevo cada año. Comienzan a reproducirse sólo cuando cumplen 5 o 6 años, dependiendo de la especie, y se aparean de por vida.

“Aquí es donde la incubación artificial juega un papel fundamental”, afirma el Dr. Nikita.

“Si por alguna razón se pierde el huevo puesto, el buitre pondrá otro huevo dentro de 3 a 4 semanas. Entonces aprovechamos este método de doble embrague. Tomamos el primer huevo, lo incubamos en la incubadora y lo cambiamos después de 5 a 10 días con el segundo huevo puesto en el nido. Es decir, el primer huevo lo criaron los padres y el segundo lo criaron en aviarios de cría bajo la técnica del swap”, afirma. El centro Pinjore cuenta con 10 incubadoras octogonales que, incluso hoy en día, se desinfectan después de cada ciclo.

Sala de incubadoras
Sala de incubación

Los cuatro centros de cría albergan a día de hoy 780 buitres de distintas especies y su objetivo para 2034 es liberar 100 parejas de cada una de las tres especies.

Los primeros 15 años del proyecto se dedicaron a la cría de buitres y los siguientes 15 a liberarlos del cautiverio.

Para ayudar a los buitres cautivos a adaptarse rápidamente en la naturaleza, los investigadores atraen a los buitres salvajes cerca de los centros de cría a través de carne de cabra. La carne se guarda para ambos tipos para que puedan comer y mezclarse entre sí.

La prohibición de drogas y los centros de cría no son suficientes

La prohibición del diclofenaco produjo resultados esperanzadores, ya que la prevalencia del medicamento se redujo del 10 por ciento en 2007 al 6 por ciento en 2011. Según la investigación del Dr. Vibhu y su equipo, todos los veterinarios habían dejado de usar el medicamento, pero varios Los viales de dosis para humanos todavía estaban en uso. Esta laguna jurídica estaba siendo explotada para el ganado.

“Presionamos al gobierno para que redujera el tamaño de los viales de 10 a 15 ml a 3 ml. En 2015, finalmente se aprobó la orden. Se espera que esto garantice que en el futuro la prevalencia de la droga en los cadáveres sea del 1 por ciento o menos para salvar a los buitres”, afirma el Dr. Vibhu.

zona segura para buitres
Zona segura para buitres

Los investigadores de todos los centros de cría han dedicado años a investigaciones, pruebas y resultados para identificar un entorno seguro para los buitres. Desgraciadamente, todo esto tiene un coste muy elevado.

Desde gastar 2,5 millones de rupias en comida (en su centro de Pinjore) hasta 4 millones de rupias en el proceso de reproducción, la financiación es un combustible crucial para su viaje.

“La situación ideal es contar con el apoyo financiero suficiente para llevar a cabo el proceso de cría y garantizar que no se utilice dioflec en un radio de 100 km durante al menos dos años cuando se liberen los buitres”, añade el Dr. Vibhu.

Todas las imágenes provienen del Dr. Vibhu Prakash.

Editado por Yoshita Rao