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Imagínese un anfibio de más de 6 pies de largo, con una boca con ventosa que contiene colmillos de 4 pulgadas en un cráneo de 2 pies de largo que sostiene un anillo de dientes más pequeños, pero igualmente afilados.

Esta criatura dominó las aguas 40 millones de años antes de que los dinosaurios la usurparan como depredador superior y proviene de un linaje que se creía extinto millones de años antes de su reinado acuático. Esta criatura, Gaiasia jennyae —que bien podría llamarse “salamandra del infierno”— se describe en un nuevo informe en Naturaleza.

«Gaiasia jennyae Era considerablemente más grande que una persona y probablemente rondaba cerca del fondo de pantanos y lagos”. Jason Pardoinvestigador postdoctoral en el Museo Field de Chicago y coautor principal del estudio, dijo en un comunicado: “Tiene una cabeza grande y plana, con forma de asiento de inodoro, que le permite abrir la boca y succionar a sus presas. Tiene unos colmillos enormes, toda la parte delantera de la boca está formada por dientes gigantes”.

Anfibio de emboscada

GRAMO. de jennyae Sus características físicas lo convertían en un depredador acuático temible y eficaz.

«Gaiasia “Tiene una cabeza plana que es buena para la succión y colmillos grandes que son buenos para agarrar y matar presas, pero esa cabeza ancha y plana no habría sido muy hidrodinámica”, dice Pardo.

Estas características y otras fisiológicas significaban que la antigua salamandra gigante probablemente se escondía y luego emboscara a sus presas, porque probablemente carecía de la velocidad de otros depredadores.

“Los depredadores de emboscada rápida, como el lucio o el pez gato, tienden a tener caras largas y estrechas que les permiten moverse más rápidamente por el agua; eso no es lo que vemos en “Geasia”, dice Pardo.


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Evolución de la antigua salamandra gigante

El GRAMO. Jennyae El hallazgo no sólo es notable por su ferocidad, sino porque parece ser un remanente de un grupo llamado tetrápodos madre: los primeros vertebrados de cuatro patas que… diversificado en otros linajes que eventualmente conducirían a los mamíferos, reptiles y anfibios. GRAMO. Jennyae Los fósiles se relacionan claramente con este grupo.

«Gaiasia “Todavía tiene muchos huesos y otras estructuras que se han perdido para cuando vemos los linajes que conducen a los anfibios, reptiles y mamíferos modernos”, dice Pardo. “Esto es importante porque hemos pensado durante mucho tiempo que animales como Gaiasia se habían extinguido decenas de millones de años antes, ya sea por el cambio climático o por la competencia con grupos de tetrápodos más avanzados. Gaiasia “Nos está haciendo reconsiderar estas ideas”.

Por qué Gaiasia sobrevivió cuando otros terápodos primitivos se desvanecieron en el olvido evolutivo sigue siendo un misterio abierto a la especulación. La ubicación del fósil en Namibia, justo al norte de Sudáfrica, podría ofrecer algunas pistas.

Hace 300 millones de años, esa ubicación estaba aún más al sur, casi en la misma época que el punto más septentrional de la Antártida actual. Aunque las tierras pantanosas cercanas al ecuador se estaban secando rápidamente durante el Período Pérmico, es posible que quedaran pantanos y lagos en parches junto al hielo y los glaciares más cerca de los polos.

“Tal vez los tetrápodos del tallo como Gaiasia “Soportaban mejor las bajas temperaturas que los tetrápodos más avanzados”, dice Pardo. “O tal vez animales como Gaiasia “En realidad, tuvieron éxito en gran parte del planeta, pero no se adaptaron al calor del ecuador, y resulta que nuestra comprensión de este intervalo de tiempo está sesgada hacia una región ecuatorial muy pequeña. O tal vez algo completamente distinto. Es difícil saberlo sin más fósiles”.


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Antes de unirse a Discover Magazine, Paul Smaglik trabajó durante más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas en Estados Unidos y en cuestiones relacionadas con la carrera científica a nivel mundial. Comenzó su carrera en periódicos, pero luego se pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.