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El Incendio forestal de rápido avance que rugió por el lado oeste de la isla hawaiana de Maui, que prácticamente arrasó la ciudad de Lahaina, sorprendió a casi todos. Pocas personas, incluidos los residentes de larga data, tenían algún indicio de que esta isla tropical pudiera arder con tanta ferocidad. Muchos otros lugares corren el riesgo de sufrir un infierno tan mortal e inesperado.

En todo Estados Unidos, millones de personas (desde la costa de Jersey hasta las praderas de Montana) no son conscientes de que viven en una zona de alto riesgo de incendio. Con una peligrosa combinación de sequía, abundante vegetación y fuertes vientos, las comunidades de estos lugares podrían vivir un desastre como el Incendio que mató a más de 100 personas en Hawaii. El cambio climático, a menudo acompañado de una mala gestión de la tierra, es aumentando las probabilidades de tales incendios. El potencial de tragedia aumenta aún más a medida que los humanos se adentran más en áreas silvestres susceptibles a los incendios.

Cientos de ciudades pequeñas y medianas en todo el país están en riesgo, dice Daniel Swain, científico climático de la Universidad de California en Los Ángeles. Algunos de ellos se encuentran donde cabría esperar, como en las inflamables estribaciones de California. “Pero otros probablemente sorprenderían incluso a quienes viven allí”, afirma.

Los residentes de Gatlinburg, Tennessee, no anticiparon la tormenta de fuego que los envolvió en 2016. La ciudad está ubicada en el extremo norte del Parque Nacional Great Smoky Mountains. La cadena montañosa lleva el nombre de la niebla que a menudo se cierne sobre sus densos bosques, y la zona suele disfrutar de abundantes lluvias anuales. A finales de noviembre, chispas en un sendero del parque provocaron un incendio que se extendió rápidamente hacia la ciudad. El incendio fue alimentado por fuertes vientos y la peor sequía de la región en casi una década. Las víctimas dijeron que las llamas en el horizonte estallaron en una pared sólida en menos de un minuto. El complejo de incendios conocido como los incendios forestales de las Grandes Montañas Humeantes se cobró 14 vidas en uno de los desastres naturales más grandes en la historia de Tennessee.

El humo llena el aire de los incendios forestales en las Grandes Montañas Humeantes en Tennessee el 18 de noviembre de 2016. Crédito: Bill Lea/Dembinsky Photo Associates/Alamy Foto de stock

Al igual que en Maui, el paisaje alrededor de Gatlinburg se había secado rápidamente en lo que los científicos llaman una sequía repentina, que fue causado por una combinación de calor, baja humedad y fuertes vientos. El día que estalló el incendio, los valores de humedad en el área cayeron hasta el 17 por ciento, y un informe del Servicio Meteorológico Nacional predijo ráfagas de viento de hasta 40 millas por hora para el día siguiente. Esa combinación es nefasta para los incendios extremos, dice Jason Otkin, científico atmosférico de la Universidad de Wisconsin-Madison. Debido a que las sequías repentinas ocurren abruptamente en lugares donde menos se esperan, plantean desafíos únicos. «La gente tiene poco o ningún tiempo para prepararse para los efectos adversos», dice Otkin.

A medida que el cambio climático continúa calentando la atmósfera, el aire absorbe cada vez más humedad de los bosques y otra vegetación que actúa como combustible para los incendios forestales. Los científicos llaman a este fenómeno el déficit de presión de vapor. A medida que ese déficit aumenta con el aumento de las temperaturas, exacerba las sequías repentinas.

«Lo que estos catastróficos incendios forestales están revelando es que ningún lugar es inmune al problema», dice Kelsey Copes-Gerbitz, investigadora postdoctoral de la Facultad de Silvicultura de la Universidad de Columbia Británica.

En todos los Apalaches, la sequía alimentada por el clima ha creado condiciones de riesgo de incendio que rivalizan con las que se observan típicamente en el oeste, dice Park Williams, bioclimatólogo de la Universidad de California en Los Ángeles. La sequía comienza en otoño, justo cuando los árboles de toda la región pierden sus coloridas hojas, un combustible altamente inflamable para los incendios forestales.

Swain dice que otro “candidato menos conocido” para un desastre como el de Maui es New Jersey Pine Barrens. En la época precolonial, los incendios arrasaban la Reserva Nacional Pinelands de un millón de acres cada 50 años aproximadamente. Sin embargo, durante el siglo pasado, los administradores de tierras han suprimido los incendios naturales en detrimento de especies tan icónicas como el pino, que evolucionó para prosperar en condiciones de sequía, acidez y propensión a los incendios.

Hoy estos pinos son paradójicamente vulnerables. La extinción de los incendios ha creado una vasta reserva de vegetación inflamable. El aumento de las temperaturas, una atmósfera más sedienta y la expansión de comunidades alrededor de los límites de la reserva ponen en riesgo a Pine Barrens. “Si los vientos aumentan y logramos encenderlo, realmente puede moverse. Y puede ponerse feo”, dice G. Russell Juelg, administrador de tierras de la organización sin fines de lucro New Jersey Conservation Foundation.

Incluso los densos bosques boreales de Wisconsin y Minnesota son candidatos a sufrir incendios forestales inesperados. Este verano, los meteorólogos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica informaron que la sequía había alcanzado la categoría “excepcional” (la designación de sequía más alta) en Wisconsin por primera vez. Junio ​​es normalmente el mes más lluvioso en Wisconsin, pero el pasado junio fue uno de los más secos registrados. Wisconsin sufre una sequía repentina, dice Steve Vavrus, climatólogo interino del estado.

Aunque la principal preocupación en este momento es el efecto en los cultivos, en un estado que cuenta con 17 millones de acres de bosques, la amenaza de incendios forestales nunca pasa desapercibida. Wisconsin fue el lugar del incendio Peshtigo, el más mortífero registrado en Estados Unidos. Después de un verano extremadamente seco, algunos relatos dicen que las chispas de un tren que iba de Peshtigo a un puerto en Green Bay encendieron la maleza junto a las vías en octubre de 1871. Pequeños incendios explotaron y, impulsados ​​por vientos que alcanzaron las 100 mph, se convirtieron en una tormenta de fuego que fue tres millas de ancho y 1,000 pies de alto. El incendio de Peshtigo quemó hasta 1,5 millones de acres y mató a unas 1.152 personas.

La vasta extensión de tierra abierta azotada por el viento conocida como las Grandes Llanuras del Norte es otro lugar que la mayoría de la gente no espera que se produzca un incendio forestal que destruya una ciudad. La región, que incluye gran parte de Montana, Dakota del Norte y Dakota del Sur, es un mosaico de humedales, praderas de pastos cortos y mixtos y tierras densamente boscosas en áreas montañosas. A lo largo de la historia, los incendios fueron frecuentes pero ardieron de baja intensidad. Fueron controlados por el pastoreo de bisontes que redujeron la cantidad de vegetación inflamable.

Aunque históricamente las Llanuras del Norte no han estado en la lista de lugares donde los incendios pueden convertirse en desastres forestales, es hora de revisar esa noción, dice Swain. La zona, mayoritariamente rural, está cada vez más fragmentada por carreteras y asentamientos humanos, y ha experimentado sequías repentinas. Los incendios de pasto no suelen tener la intensidad de los incendios forestales, pero cuando ocurren cerca de ciudades, plantean el riesgo de incendiar casas.

A medida que las poblaciones humanas se adentran más en áreas que antes se consideraban silvestres, advertir a la gente sobre los incendios forestales es fundamental. En ningún lugar el sistema de alerta es más sofisticado que en California, dice Swain. Agencias estatales y privadas han instalado un sistema de más de 1.000 cámaras montadas en torres, llamado ALERTAIncendio forestala busca humo y llamas para que los incendios pueden ser atacados antes de que se salgan de control. El Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios de California (CAL FIRE), una de las agencias de extinción de incendios más grandes del mundo, hace cumplir la protección contra incendios en viviendas privadas en áreas de alto riesgo mediante la inspección de propiedades individuales. Pero incluso allí la tecnología suele verse superada por la intensidad y velocidad con la que estallan los incendios. El desafío es hacer llegar la información a la gente lo suficientemente rápido. «A veces los incendios avanzan más rápido de lo que nuestros sistemas de información pueden acomodar», dice Swain.

Aunque llevará tiempo investigar a fondo lo que ocurrió exactamente en Lahaina, está claro que las sirenas de emergencia no se activaron; torres y relés de telefonía celular quemados o sin energía; y las rutas de evacuación quedaron bloqueadas por llamas y líneas eléctricas caídas. Las guías estatales sobre desastres tenían información sobre tsunamis y huracanes pero no sobre incendios forestales, a pesar de que el gobierno había reconocido el peligro real de un incendio como el que terminó ocurriendo. Según los residentes, no hubo planes de evacuación de incendios forestales. Algunos expertos también han notado la falta de grandes esfuerzos para controlar los pastos invasores que alimentaron el incendio.

Cuando las llamas se dirigían hacia Gatlinburg en 2016, el departamento de bomberos de la ciudad activó sus cuatro sirenas, que habían sido instaladas en caso de inundaciones. Todos estaban ubicados alrededor del distrito comercial del centro y no resonaron en el vecindario circundante, por lo que la mayoría de la gente no los escuchó. Los intentos de enviar alertas de evacuación se vieron frustrados por una falla en las comunicaciones entre los funcionarios de la ciudad, el estado y los parques nacionales. Desde entonces, la ciudad instaló más sirenas y amplió su sistema de alerta CodeRED para enviar mensajes de texto.

En Nueva Jersey, el Servicio de Incendios Forestales del estado ha organizado una Firewise EE.UU. Campaña en Pine Barrens e instaló torres de bomberos, que cuentan con personal cada vez que el bosque está lo suficientemente seco como para quemarse. El programa trabaja con oficinas de emergencia estatales, del condado y locales, que envían alertas a través de teléfonos celulares y redes sociales, dice Caryn Shinske, responsable de prensa del Departamento de Protección Ambiental de Nueva Jersey.

Comprender las circunstancias que crean tormentas de fuego puede ayudarnos a mitigar los riesgos, dice Carly Phillips, científica investigadora de la Union of Concerned Scientists. Phillips afirma que un mayor uso de estrategias de gestión forestal, como la quema prescrita alrededor de las comunidades y en los límites de las zonas silvestres, puede ayudar a reducir los riesgos de resultados catastróficos.

En última instancia, los humanos tienen la tecnología para resolver los problemas generales generados por el cambio climático, dice Swain. «Sabemos que lo que tenemos que hacer se puede hacer y no es demasiado tarde», añade. «Pero tampoco estamos haciendo esas cosas».