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La ola de frío de esta semana en Estados Unidos será uno de “los brotes árticos más impresionantes de este siglo”, dice un científico del clima

Después de meses de temperaturas cálidas sin precedentes, gran parte de Estados Unidos se enfrenta a una fuerte y rápida ráfaga de aire helado procedente del Ártico que podría reducir la sensación térmica por debajo de cero grados Fahrenheit (–18 grados Celsius), todo ello pisándole los talones. de una grave tormenta invernal que arrojará nieve sobre el Medio Oeste y los Grandes Lagos este fin de semana.

«Será muy impresionante, sin duda uno de los brotes árticos más impresionantes de este siglo», dice Judah Cohen, científico climático de la empresa Verisk Atmospheric and Environmental Research. Eventos recientes similares han incluido el Terrible ola de frío que azotó Texas en febrero de 2021 y una fuerte helada previa a las vacaciones en diciembre de 2022, señala Cohen.

Afortunadamente, no se espera que esta explosión en el Ártico sea tan mortal como el evento de Texas, que dejó sin electricidad a cuatro millones de personas, dice Kristina Dahl, científica climática de la Unión de Científicos Preocupados, quien añade que las mejoras en los últimos años deberían reducir la tensión que el aire helado ejerce sobre la red eléctrica durante este evento.

Para comprender cómo podría afectarle esta explosión ártica y para qué riesgos debe prepararse, consulte a su oficina local del Servicio Meteorológico Nacional. Mientras tanto, aquí está la ciencia detrás de por qué las temperaturas están cayendo repentinamente de manera tan pronunciada en una franja tan amplia de América del Norte.

Por lo general, el aire muy frío en el Ártico queda atrapado dentro de un remolino de vientos a gran altitud llamado vórtice polar, que está rodeado por una banda de menor altitud llamada corriente en chorro polar. Sin embargo, si el vórtice polar se interrumpe, la corriente en chorro puede volverse ondulada y transportar aire helado mucho más al sur de lo habitual en una explosión ártica. A veces esto el aire helado trae nieve y hielo; otras veces el clima es seco pero terriblemente frío.

Los científicos todavía están tratando de precisar con precisión qué causa estas perturbaciones. «Es un área de investigación muy activa y algo que los científicos están debatiendo apasionadamente y tratando de resolver en este momento», dice Dahl. «Definitivamente no es una ciencia establecida».

Aún así, muchos expertos creen que el cambio climático probablemente desempeñe un papel, y Cohen va aún más lejos: sostiene que el cambio climático en el Ártico está alterando directamente el vórtice polar. Según Cohen, este invierno hielo marino derritiéndose cerca de Escandinavia, junto con fuertes nevadas cerca de Siberia, crearon un contraste térmico que, según él, provocó que la corriente en chorro polar se convirtiera en olas. El vórtice polar normalmente “se despierta” alrededor de enero, añade, por lo que tiene sentido que ahora estemos sintiendo el intenso frío de una explosión ártica cuyo escenario fue fijado por estas tendencias distantes.

«Parece muy contradictorio y sorprendente que un planeta más cálido pueda en realidad aumentar las probabilidades de experimentar fenómenos climáticos invernales severos, pero eso es lo que nuestra investigación ha demostrado», dice Cohen.

Cohen añade que espera que se produzca una segunda explosión en el Ártico, menos grave, a finales de este mes y que el fenómeno podría repetirse también en febrero.

Aunque la ciencia todavía está trabajando para perfeccionar una explicación para las interrupciones de los vórtices polares y las explosiones que las acompañan en el Ártico, Dahl dice que ve la ironía de que este incidente coincida con el hecho de que el gobierno de EE. UU. confirme que 2023 fue el año más caluroso registrado. «Para mí, esto es indicativo de un mundo con cambios climáticos y extremos mayores», afirma.

«Me gusta pensar en estos brotes de corrientes en chorro polares como ‘una rareza global'», añade Dahl. «El cambio climático está provocando todo tipo de impactos diferentes, y algunos de ellos son contrarios a la intuición».