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El lanzamiento del módulo de aterrizaje lunar Peregrine a bordo de un cohete Vulcan el 8 de enero

APFootage / Alamy Foto de stock

La misión del módulo de aterrizaje Peregrine ha terminado. La compañía estadounidense que construyó el frustrado módulo de aterrizaje lunar, Astrobotic, trajo la nave espacial a casa para quemarse en la atmósfera de la Tierra después de que una fuga de combustible le impidiera completar su viaje a la luna.

¿Qué salió mal con el módulo de aterrizaje Peregrine?

Apenas 7 horas después de su lanzamiento el 8 de enero sobre un cohete Vulcan, los ingenieros notaron que Peregrine no apuntaba en la dirección correcta, por lo que sus paneles solares no cargaban las baterías que hacían funcionar sus componentes electrónicos. Poco después quedó claro que el combustible estaba goteando del oficio. Finalmente, se descubrió que un tanque oxidante se había roto, tal vez debido a una válvula atascada, y la fuga generaba una pequeña cantidad de empuje que cambió la orientación de la sonda. Cuando todo estuvo resuelto, Peregrine ya había perdido demasiado combustible para llegar a la luna, y mucho menos realizar las maniobras necesarias para un aterrizaje suave en la superficie lunar.

Peregrine estuvo en el espacio durante días. ¿Qué estuvo haciendo todo ese tiempo?

Los ingenieros de Astrobotic pudieron corregir la orientación de Peregrine, por lo que una vez que sus paneles solares apuntaron en la dirección correcta, sus baterías se cargaron. Esto permitió a los operadores de Peregrine probar brevemente el motor principal y encender su rover a bordo, lo que puede ayudarlos a comprender mejor las operaciones de la nave en el espacio y ayudar a determinar qué salió mal. También encendieron remotamente algunos de sus instrumentos científicos y realizaron mediciones de radiación en el espacio interplanetario que podrían proporcionar conocimientos científicos útiles. Operar la nave durante unos días también le dio a Astrobotic tiempo para decidir si intentar desviarse del alunizaje planificado y extender la misión en el espacio abierto o dejar que continúe su camino de regreso a la Tierra.

¿Por qué tuvieron que traerlo de regreso a la Tierra en lugar de simplemente dejarlo en el espacio?

Peregrine podría haber sobrevivido un poco más en órbita alrededor de la Tierra, pero dejarlo allí conllevaba algunos riesgos. Al final, la nave espacial se habría quedado sin combustible por completo, lo que la habría dejado esencialmente como una bala de cañón lanzándose incontrolablemente alrededor del planeta. Este tipo de basura espacial puede dañar gravemente los satélites activos. A declaración de Astrobotic dice: “En última instancia, debemos equilibrar nuestro propio deseo de prolongar la vida de Peregrine, operar cargas útiles y aprender más sobre la nave espacial, con el riesgo de que nuestra nave espacial dañada pueda causar un problema”.

¿No es también peligroso traerlo de regreso a la Tierra?

En realidad, es mucho más seguro dirigir la nave espacial de regreso a la Tierra. los satélites están desorbitados Así regularmente, y generalmente se queman por el increíble calor que experimentan mientras caen en picado a través de la atmósfera. Peregrine también apuntó cuidadosamente hacia el Océano Pacífico, justo al este de Australia, para minimizar cualquier riesgo de que fragmentos supervivientes impactaran en áreas pobladas.

¿Qué pasa con las otras cosas que llevaba Peregrine?

Además de sus instrumentos científicos, la nave espacial también transportaba dos controvertidas cargas útiles enviadas al espacio por una empresa llamada Celestis, que proporciona lo que llamó “vuelos espaciales conmemorativos”. Estos dos botes contenían restos humanos cremados, incluidos los de Star Trek el creador Gene Roddenberry y los actores James Doohan y Nichelle Nichols. No está claro si las cápsulas sobrevivieron o no al viaje a través de la atmósfera terrestre para caer al océano.

¿Por qué las misiones a la luna siguen funcionando mal?

Es cierto que ésta es la tercera misión en el último año a no lograr llegar a la luna, pero eso se debe sólo en parte a la dificultad de enviar sondas al espacio y hacerlas aterrizar suavemente a cientos de miles de kilómetros de distancia. Los intentos de alunizar también están aumentando drásticamente en número, y muchos de ellos utilizan equipos y protocolos nuevos y no probados. Es natural que haya algunos dolores de crecimiento, pero hay más aterrizajes lunares planificados Se acerca, y los ejecutivos de Astrobotic ya están hablando de sus planes para volver a intentarlo.

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