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Impresión artística de una estrella gigante roja que arroja una nube de humo y polvo.

Dominio publico

Los astrónomos han descubierto estrellas que parecen expulsar columnas de humo. Los “viejos fumadores”, como se les ha apodado, desafían nuestras ideas sobre lo que sucede al final de la vida de las estrellas gigantes.

Generalmente, cuando estrellas gigantes rojas envejecen, comienzan a latir. Se vuelven más brillantes, más tenues, más brillantes nuevamente y así sucesivamente, al mismo tiempo que se desprenden de sus capas externas. Estas estrellas pulsantes se llaman Mira variables y se cree que los pulsos son causados ​​por ondas de plasma que viajan dentro de las estrellas y les ayudan a arrojar material al espacio.

Cuando Felipe Lucas en la Universidad de Hertfordshire en el Reino Unido y sus colegas observaron hacia el centro de nuestra galaxia utilizando el Telescopio de Rastreo Astronómico Visible e Infrarrojo en Chile, vieron muchas variables Mira, pero también detectaron algo más. «Estas viejas gigantes rojas no pulsan, están simplemente se queda allí como de costumbre y luego, de repente, se oscurece durante seis meses a varios años”, dice Lucas. «Esto es casi completamente inaudito».

Otras observaciones revelaron que las estrellas parecen ser emitiendo enormes columnas de humo polvoriento que impide que nos llegue la luz de las estrellas. El humo tarda meses o años en disiparse, lo que ofrece una explicación para la prolongada atenuación. Esta puede ser una nueva forma para que las estrellas gigantes acaben con sus vidas, pero no está claro cómo ni por qué está sucediendo.

La enormidad de estas estrellas les confiere un poderoso campo gravitacional que les dificulta expulsar parte de su material. El hecho de que no sean pulsantes hace aún más difícil explicar las columnas de humo. Lucas sugiere que puede estar relacionado con la alta concentración de elementos relativamente pesados. cerca del centro galáctico, donde se encuentran la mayoría de estos viejos fumadores. Eso podría facilitar la formación de granos de polvo que luego flotarían en forma de humo. «Es muy posible que no sea eso, pero es lo único realmente extraño de esa región que podría estar conectada», dice.

Los investigadores ahora están buscando más de estos estrellas extrañas – Hasta ahora han encontrado alrededor de 90, dice Lucas. Su prevalencia sugiere que podrían ser importantes para el medio ambiente en el centro de la Vía Láctea, y tal vez incluso más en otras galaxias con elementos más pesados.

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