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Después de un cierre de nueve días, el módulo de aterrizaje lunar invertido recibió suficiente luz solar para encenderse nuevamente.

El módulo de aterrizaje fue fotografiado boca abajo sobre la superficie lunar.

Después de estar atrapado sin electricidad durante más de una semana, el módulo de aterrizaje lunar de Japón se despertó y comenzó a tomar imágenes de la superficie lunar.

El 28 de enero, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) restableció el contacto con el módulo de aterrizaje inteligente para investigar la Luna (SLIM), que aterrizó en la ladera de un cráter cerca del ecuador de la Luna el 20 de enero. «Anoche se estableció con éxito la comunicación con SLIM y se reanudaron las operaciones», anunció JAXA en un correo en X (anteriormente Twitter).

SLIM aterrizó en la superficie de la Luna a unos 55 metros de su objetivo original, lo que la convierte en el aterrizaje más preciso jamás logrado. Días después, el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA detectó el módulo de aterrizaje en la Luna desde 80 kilómetros de altura.


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Pero el aterrizaje no fue del todo fácil, ya que uno de los dos motores de la sonda probablemente perdió empuje a sólo 50 metros sobre la superficie, dice Jonathan McDowell, astrofísico del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. «Empezó a ir de lado porque los dos motores estaban desequilibrados».

En una imagen capturada por un robot que SLIM logró desplegar durante su descenso (un robot del tamaño de una pelota de béisbol con dos cámaras), se podía ver el módulo de aterrizaje volcado. Sus células solares también apuntaban en dirección opuesta al Sol, lo que significaba que no podían generar suficiente energía para hacer funcionar los instrumentos y equipos de comunicaciones de SLIM. El módulo de aterrizaje torcido se vio obligado a funcionar con batería durante casi tres horas. Cuando la batería del módulo de aterrizaje alcanzó el 12%, JAXA cortó la energía de SLIM para aumentar sus posibilidades de recargarse cuando el Sol se moviera a una posición más favorable.

La cámara de SLIM capturó una imagen de un paisaje cubierto de rocas, a las que los investigadores pusieron nombres de perros.
La cámara de SLIM capturó una imagen de un paisaje cubierto de rocas, a las que los investigadores pusieron nombres de perros. Crédito: JAXA, Universidad Ritsumeikan, Universidad de Aizu

La carga del módulo de aterrizaje probablemente se debió a que la luz del sol cambió de dirección y se dirigió hacia las células solares del módulo de aterrizaje, permitiéndoles comenzar a generar energía, dice McDowell. El regreso de SLIM demuestra su resiliencia tecnológica. «Los sistemas son lo suficientemente robustos como para poder apagarse y luego reactivarse una vez que reciban algo de luz solar».

Poco después de que despertara, la cámara multibanda de SLIM, su único instrumento científico, capturó una imagen de un campo cubierto de rocas. El equipo de SLIM nombró las rocas en honor a razas de perros, incluida una cercana a la que etiquetaron como «caniche toy» y otra más distante a la que llamaron «shiba inu», una famosa raza japonesa. La cámara escaneará la superficie lunar en busca de rastros de un mineral llamado olivino, que podría ayudar a responder preguntas sobre los orígenes de la Luna.

El accidentado aterrizaje de SLIM ofrece lecciones para futuras misiones, como ideas sobre cómo diseñar mejor los sistemas de propulsión, dice McDowell. Pero aterrizar dentro de los 100 metros de su sitio objetivo es un logro en sí mismo, añade. «Incluso si no hubiera vuelto a la vida, la habría calificado como una misión súper exitosa», dice McDowell.

Un portavoz de JAXA dijo que SLIM continuará tomando imágenes de la superficie lunar hasta que la luz del día en la Luna se desvanezca, a fines de enero. Además de revelar más pistas sobre la composición química de la Luna, el segundo viento del módulo de aterrizaje permite al equipo ver cuánto tiempo puede sobrevivir SLIM antes de que caiga la noche lunar, añade McDowell.

Por ahora, el equipo SLIM seguirá analizando los datos recopilados durante el aterrizaje de la sonda. «Creemos que el éxito del alunizaje se utilizará en futuras misiones de exploración lunar», dice el portavoz de JAXA.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 29 de enero de 2024.