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Una nueva terapia realiza cortes en el gen de la calicreína (que se muestra en gráficos), una proteína implicada en la inflamación.

BIOSYM TECHNOLOGIES, INC./BIBLIOTECA DE FOTOS DE CIENCIA

Nueve personas con una rara enfermedad genética que provoca reacciones inflamatorias potencialmente mortales parecen haberse curado tras participar en el primer ensayo de una nueva versión de una terapia génica basada en CRISPR.

La afección, llamada angioedema hereditario, hace que las personas tengan episodios repentinos de inflamación del tejido que afecta partes del cuerpo como la cara o la garganta, similares a aspectos de una reacción alérgica, aunque no pueden tratarse con medicamentos antialérgicos.

Diez personas que recibieron el tratamiento genético único que se administra directamente en el cuerpo vieron caer su número de «ataques de hinchazón» en un 95 por ciento en los primeros seis meses cuando la terapia entró en vigor. Desde entonces, todos menos uno no han tenido más episodios durante al menos un año más, mientras que una persona que recibió la dosis más baja del tratamiento tuvo un ataque leve. «Esto es potencialmente una cura», dice Padmalal Gurugama en los hospitales de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, que trabajaron en el nuevo enfoque.

El angioedema hereditario es causado por mutaciones en un gen que codifica una proteína llamada inhibidor de C1, que normalmente participa en la reducción de la inflamación, parte de la respuesta inmune.

Las personas con esta afección pueden tener episodios repentinos de acumulación de líquido debajo de la piel varias veces al mes, que son dolorosos y pueden asfixiarlos si se les bloquea la garganta. Los ataques pueden ser provocados por virus, cambios en los niveles hormonales o estrés.

Los medicamentos existentes que pueden revertir los ataques funcionan bloqueando una molécula diferente involucrada en la inflamación, llamada calicreína, producida por el hígado. Las personas pueden nacer sin ninguna capacidad para producir calicreína sin efectos nocivos, lo que sugiere que bloquearla permanentemente a través de terapia de genes estaría seguro, dice Gurugama.

La nueva terapia, fabricada por una empresa llamada Intellia Therapeutics en Cambridge, Massachusetts, consiste en material genético diseñado para realizar cortes en el gen de la calicreína. Está encapsulado en nanopartículas lipídicas, que las células del hígado absorben. El tratamiento se administró a una persona en el Reino Unido y a otras nueve en Nueva Zelanda y los Países Bajos.

La característica inusual de este tratamiento es que se administró directamente a las personas, un método a veces llamado administración “in vivo”. «Se someten a una infusión y ya está», dice Julian Gillmore del University College London, que no participó en el estudio. «Es enormemente atractivo».

Mayoría de los demás CRISPRHasta ahora, las terapias genéticas basadas en genes se han administrado “ex vivo”, lo que significa extraer algunas de las células de la persona de su cuerpo, cambiarlas en el laboratorio y luego reinfundirlas, un procedimiento más complicado y prolongado.

Se están desarrollando terapias genéticas CRISPR para múltiples afecciones genéticas y el primer tratamiento de este tipo se aprobó recientemente en el Reino Unido y EE. UU. para ayudar a las personas con anemia falciforme y beta-talasemiados formas de anemia hereditaria.

El éxito del último ensayo es «bastante emocionante», dice Gillmore, que es desarrollar una terapia basada en CRISPR para personas con una afección diferente que afecta al hígado, llamada amiloidosis por transtiretina. «Cualquier enfermedad causada por una proteína mutada que se produce exclusivamente en el hígado, donde eliminar esa proteína es algo bueno, sería potencialmente susceptible a esta técnica», dice.

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