Sei 189468388.jpg

Un leopardo de las nieves en Ladakh, India

Wim van den Heever/naturepl.com

El primer estudio realizado en la India sobre leopardos de las nieves ha estimado que hay 718 grandes felinos viviendo en las seis regiones montañosas del país.

Esto representa entre el 10 y el 15 por ciento de la población mundial, que los conservacionistas creen que está entre 3.000 y 5.400.

Leopardos de las nieves (Panthera uncia) se distribuyen por vastas áreas de paisajes montañosos remotos, lo que los convierte en uno de los depredadores más difíciles de estudiar.

La encuesta se realizó entre 2019 y 2023 y estuvo dirigida por Wildlife Trust of India, que instaló 1971 cámaras trampa que cubren 120.000 kilómetros cuadrados de hábitat.

Esto representa más del 70 por ciento del hábitat potencial del leopardo de las nieves en las regiones transhimalayas de Ladakh, Jammu y Cachemira, Himachal Pradesh, Uttarakhand, Sikkim y Arunachal Pradesh. Alrededor del 34 por ciento de esta superficie está bajo protección legal.

Se fotografiaron 241 gatos, pero había evidencia de leopardos (excrementos, pelo y marcadores corporales) en unos 100.000 kilómetros cuadrados del área de estudio.

Los leopardos de las nieves viven en 12 naciones asiáticas, pero habitan predominantemente en China y las escarpadas montañas del Himalaya en la India. La especie fue catalogada como en peligro de extinción en 1972 y reclasificada como vulnerable en 2017, pero todavía se considera que está disminuyendo.

“El leopardo de las nieves es un animal fantasmal hermoso y misterioso, pero es mucho más que eso”, dice George Schaller, el biólogo que tomó la primera fotografía de un leopardo de las nieves en Pakistán en 1971. “Tiende a simbolizar un área y personas entonces. Empecemos a prestar atención no sólo a los leopardos de las nieves sino a regiones enteras. Entonces, si lo proteges, proteges un área en beneficio de toda la vida silvestre y las comunidades locales”.

El objetivo de la India es utilizar esta línea de base para un estudio de población a largo plazo que mejorará el seguimiento, dice Bhupender Yadav, ministro del gabinete de la India para medio ambiente, bosques y cambio climático. Esto es lo que hicieron los funcionarios con el Proyecto Tigre en la década de 1970, que creó protecciones que impulsaron el número de tigres.

«Estas evaluaciones periódicas ofrecerán información valiosa para identificar desafíos, abordar amenazas y formular estrategias de conservación efectivas», dice Yadav.

Pero algunos habitantes locales prominentes temen que el anuncio pueda resultar contraproducente. «Este es uno de los animales más raros y esta cifra podría cambiar esa perspectiva», dice Morup Namgail, un fotógrafo de vida silvestre que lidera tours de leopardos de las nieves en Ladakh. «La gente podría pensar que 718 parece mucho, por lo que puede cambiar la psicología de la conservación».

Namgail cree que los lugareños deben liderar el trabajo de conservación. “Yo, como local, tengo la responsabilidad de mantener ese número al mismo nivel, o incluso aumentarlo, porque compartimos las montañas”, dice. “Son los animales más difíciles de estudiar del mundo y es posible que nunca sepamos cuántos hay. Pero debemos intentarlo porque protegerlos nos protege a todos”.

Temas: