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Los perezosos viven hoy en día en perpetua cámara lenta en las selvas tropicales de América Central y del Sur. Pero hace aproximadamente 10.000 años, una familia de parientes antiguos y gigantes deambulaba por cualquier cantidad de terrenos de América.

Los perezosos terrestres gigantes estaban directamente relacionados con sus primos modernos, que son arbóreos o viven en árboles, y tienen un tamaño limitado que pueden crecer. Pero el más grande de los perezosos terrestres gigantes que habitan en la tierra, Megalonyx jeffersonii, podría crecer hasta unos asombrosos tres metros de largo (9,8 pies) y puede haber pesado hasta una tonelada (2205 libras).

¿Dónde vivían los perezosos terrestres gigantes?

Los registros fósiles revelan una distribución de antiguos perezosos que se extendía por la Patagonia, el extremo más meridional de América del Sur, hasta Alaska, en la parte más septentrional de América del Norte, según Julia Tejada, geobióloga que ha Estudió perezosos terrestres gigantes.del Instituto de Tecnología de California.

«Sus diversas morfologías y tamaños, junto con ubicaciones geográficas variadas (áreas costeras junto con animales marinos, regiones montañosas secas como los altos Andes y selvas tropicales) indican una amplia gama de nichos ecológicos», dice Tejada.

A diferencia de sus parientes modernos, la evidencia fósil sugiere que los perezosos gigantes extintos también vivían cerca del océano y pueden incluso haber mostrado comportamientos semiacuáticos.

«Imaginando un viaje en el tiempo a la costa del Perú hace cinco millones de años, seríamos testigos de perezosos nadando en las frías aguas del Pacífico, conviviendo con pingüinos, tiburones, focas y otros animales acuáticos», añade Tejada.


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¿Qué comían los perezosos terrestres gigantes?

Tradicionalmente se ha pensado que estos antiguos perezosos eran herbívoros. La morfología de sus dientes ha sugerido que estos perezosos consumían vegetación, de forma similar a la naturaleza herbívora de sus primos modernos.

Sin embargo, Tejada era parte de un equipo que analizó las firmas químicas conservadas en los huesos antiguos de perezosos gigantes (específicamente, las proporciones de isótopos de nitrógeno de ciertos aminoácidos) y encontró algo bastante sorprendente.

«En dos especies fósiles de perezosos, descubrí que una de ellas (Mylodon darwinii) no era estrictamente herbívoro sino más bien un omnívoro oportunista. Este hallazgo sugiere un comportamiento ecológicamente más versátil de lo que tradicionalmente se creía», afirma Tejada.


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¿Por qué se extinguieron los perezosos terrestres gigantes?

Dado que los perezosos terrestres gigantes ocupaban muchos nichos ecológicos (y, por tanto, diversidad genética) y es posible que tuvieran una dieta diversa, prosperaron en su época. Sin embargo, hace aproximadamente 10.000 años, los perezosos terrestres gigantes desaparecieron del registro geológico. El cambio climático estaba alterando la vida en la Tierra y la Edad del Hielo cubrió de hielo regiones que alguna vez fueron hábitats fértiles para los perezosos terrestres gigantes.

Los primeros humanos también estaban ingresando a América. Las actividades humanas, junto con el cambio climático, probablemente hicieron que los perezosos gigantes y otras megafauna fueran más vulnerables a la extinción.

«Si bien los cambios climáticos pueden haber influido, cada vez hay más pruebas de que el factor principal y de mayor impacto fue la migración humana de África a otros continentes. No necesariamente la depredación activa, sino la alteración de los ecosistemas por parte de los humanos», dice Tejada.

Los científicos confían en que los primeros colonos humanos interactuaron con los perezosos terrestres gigantes, en gran parte debido al reciente descubrimiento de Huellas humanas y perezosas encontradas juntasy Se encuentran grabados humanos en huesos de perezosos.


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