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Por Sara Amandolare

Con vastos bosques, desarrollos suburbanos y rascacielos urbanos ardiendo en los últimos meses y años, puede parecer que pocos lugares en Estados Unidos están a salvo del fuego. En todo el mundo, los expertos advierten que los incendios son una empeoramiento de la crisis mundial. En Estados Unidos se produjeron un 8% más de incendios en 2020, comparado con 2019matando a unas 3.500 personas e hiriendo a 15.200.

Los legisladores, las comunidades locales y las organizaciones sin fines de lucro se apresuraron a ayudar después. California Los residentes crearon despensas móviles de alimentos para las personas desplazadas por el incendio Dixie de 2021. La Cruz Roja y los donantes corporativos están encabezando ayuda para los sobrevivientes del incendio Marshall en Colorado, que fue contenido en enero. Los sobrevivientes de un incendio en un edificio en enero en el Bronx, Nueva York, recibieron tarjetas de débito prepago del Fondo de la Alcaldía, junto con ofertas de ayuda de abogados y famosos.

Pero no está tan claro cómo podría evolucionar esa respuesta en los próximos meses, años y décadas, según médicos, grupos de defensa e investigadores que tienen experiencia con tipos similares de desastres. Según los expertos, muchas personas no están recibiendo la cuidado de la salud y otras formas de asistencia que necesitan durante su vida.

La recuperación a largo plazo puede variar mucho de un superviviente a otro. Una familia desplazada por un incendio forestal podría necesitar refugio y tratamiento para la inhalación de humo, mientras que un habitante de un apartamento que escapó de un incendio en un edificio podría necesitar Trastorno de estrés postraumático (TEPT) o síntomas graves quemaduras que impiden su regreso al trabajo.

«Hemos ayudado muy bien a las personas a sobrevivir a estas lesiones. Necesitamos más apoyo y servicios a largo plazo», afirma Amy Actondirector ejecutivo de la Sociedad Phoenix para Sobrevivientes de Quemaduras, una organización de defensa nacional con sede en Grand Rapids, MI.

Sequías y olas de calor históricas relacionado con cambio climático han provocado temporadas de incendios forestales más largas e intensas en el oeste de Estados Unidos en los últimos años. El cambio climático también ha creado las condiciones para incendios desastrosos en todo el mundo, aumentando la probabilidad de los incendios forestales extremos de Australia en 2019 y 2020, por ejemplo.

Y cada vez más personas viven incómodamente cerca de los incendios forestales, porque el desarrollo en áreas propensas a los incendios forestales se ha estado expandiendo durante décadas. Eso incluye zonas donde convergen los entornos natural y construido, conocida como interfaz urbano-forestal o WUI, donde un promedio de 3.000 estructuras por año se perdieron a causa de incendios entre 2002 y 2016. Aproximadamente un tercio de todos los hogares de EE. UU. se encuentran en la WUI, un área que crece 2 millones de acres cada año.

La pandemia de COVID-19 puede haber provocado incendios además, porque más personas comenzaron a cocinar en casa y a aventurarse al aire libre (y a utilizar fogatas y calentadores de patio) con más frecuencia. Además, las áreas afectadas por los incendios forestales han atraído a un mayor número de nuevos residentes desde la pandemia comenzó.

Cada año, miles de personas que resultan heridas en incendios, incluida la 96,7% de las personas tratados en centros de quemados, en vivo. Se enfrentan a «múltiples fases de supervivencia», dice Dr. Steven Sandoval, profesor asociado de cirugía y director médico del Centro de Quemados de Bomberos Voluntarios del Condado de Suffolk en el Hospital Universitario Stony Brook. Es posible que los médicos deban solicitar piel injertos en las primeras 2 semanas después de una lesión por quemadura, por ejemplo, poniendo a los pacientes en riesgo de sufrir coágulos de sangre, neumoníae infecciones de la piel, dice. Un residente que sufrió quemaduras de tercer grado en el Camp Fire de 2018 en Paradise, CA, murió por complicaciones 9 meses después de llegar al hospital.

Los sobrevivientes de quemaduras también pueden tener cicatrices sobre y debajo de la superficie de la piel. Con el tiempo, las cicatrices pueden volverse más gruesas y apretadas, y las cicatrices sobre las articulaciones pueden prevenir todo su rango de movimiento. Como resultado, es posible que los sobrevivientes necesiten pasar semanas en un hospital de rehabilitación para volver a aprender a caminar, comer y bañarse. Más de una década después de haber sido quemados, los sobrevivientes pueden desarrollar nuevas heridas además del tejido cicatricial vulnerable. Muchos tienen enfermedades crónicas. picor y sensaciones de escozor en sus quemaduras e injertos curados, según Lisa Rae, MD, profesor asociado de cirugía en la Facultad de Medicina Lewis Katz de la Universidad de Temple. La picazón, en particular, «te impide dormir cuando es importante y puede ser un factor real en tu calidad de vida después de recuperarte de una quemadura», dice.

Las lesiones por inhalación de humo también pueden tener efectos a largo plazo. Algunos sobrevivientes tienen síntomas neurológicos, como dificultades con la memoria y el procesamiento del pensamiento, debido a enfermedades relacionadas con el humo. envenenamiento por monóxido de carbono, según Sandoval. También pueden tener permanente pulmón daño o un estrechamiento de las vías respiratorias superiores que hace que se sienta como si estuvieran «respiración a través de una pajita”, dice Rae, quien también es directora del Centro de Quemados de Temple en el Hospital Universitario de Temple. Todas estas condiciones pueden agotar la energía y ejercicio tolerancia, alterando aún más la calidad de vida.

Muchos sobrevivientes tienen PTSD y pesadillas del evento, y tienen altos índices de depresión y ansiedad, según Rae. Se espera que al menos un tercio de las personas afectadas por el incendio Marshall en Colorado necesiten salud mental terapia a medida que se recuperan, potencialmente dentro de meses o años, según los expertos en la Clínica de Recuperación de Desastres y Traumatismos de la Universidad de Denver.

“Es un acontecimiento que cambia la vida de un porcentaje tan alto de supervivientes. Todo lo que pensabas que ibas a hacer cambia”, dice Rae.

La parte sobre cambio climático de la Ley Build Back Better del presidente Joe Biden podría ayudar a detener los incendios forestales en el futuro. Si se aprueba como un proyecto de ley independiente, podría incluir una inversión de aproximadamente 555 mil millones de dólares en una transición hacia una energía limpia en Estados Unidos, frenando las emisiones de combustibles fósiles que contribuyen al cambio climático y las condiciones climáticas extremas.

Los formuladores de políticas también tienen ahora la oportunidad de mejorar el sistema de apoyo a los afectados por todo tipo de incendios, incluidos el Bronx y Desastres de Filadelfia, que se encuentran entre los 10 más mortíferos incendios domésticos en los EE. UU. desde 1980. Pueden comenzar actuando sobre la base de los crecientes datos sobre las necesidades a largo plazo de los sobrevivientes. El financiado con fondos federales Sistema de modelo de grabación ha identificado numerosos desafíos persistentes, desde cicatriz entumecimiento a dificultades de memorialo que llevó a algunos médicos a abogar por que las lesiones por quemaduras sean reclasificado como una condición crónica por los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid. Esto podría ampliar la recopilación de datos, mejorando potencialmente la atención general y reduciendo los costos médicos de los sobrevivientes.

La reclasificación también podría presionar a las aseguradoras y empleadores a apoyar a los sobrevivientes durante su recuperación, según Jeffrey C. Schneider, MDdirector de programa de la Sistema modelo de lesiones por quemaduras de Boston-Harvard y director médico de traumatología, quemaduras y rehabilitación ortopédica del Hospital de Rehabilitación Spaulding en Boston. Los supervivientes de quemaduras a menudo pueden encontrar alivio mediante una terapia especializada de masaje de cicatrices, por ejemplo, pero sus seguro puede que no lo cubra. Según Rae, muchos pacientes con discapacidades relacionadas con quemaduras tienen dificultades para regresar al trabajo y para pagar la atención domiciliaria.

«Tengo suerte de tener aquí terapeutas ocupacionales que se especializan en quemaduras y continúan esos tratamientos para mis pacientes, pero eso no está disponible en todo el país», dice. «En lo que respecta a la recuperación, sin duda, el desempleo y las prestaciones sanitarias, tanto físicas como psicológicas, son probablemente donde nuestro sistema general necesita mejorar».

Schneiderque trató a los supervivientes del 2003 discoteca estación incendio mientras se preparaba para convertirse en médico rehabilitador, reconoció que la atención pública sobre cualquier tragedia determinada seguramente se disipará con el tiempo. “Pero para las personas que viven con estos problemas, sus problemas continúan. Por eso siempre pregunto: ¿Cómo podemos atender las necesidades de estas personas después de que la atención a los acontecimientos disminuye?”