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Es difícil imaginar una situación más enfermedad contagiosa que tos ferina.

Para adolescentes y adultos, tos ferinao tos ferina, es una gran molestia: síntomas de resfriadoseguido de un tos que lleva semanas o meses resolver. Las ausencias al trabajo y a la escuela son comunes. Pero para los bebés que aún no han sido vacunados, la tos ferina puede ser grave, incluso poner en peligro la vida.

«La tos ferina ha causado recientemente alrededor de 30 muertes al año en los EE. UU., casi todas en niños menores de tres meses», dice Harry Keyserling, MD, profesor de enfermedades infecciosas pediátricas en la Universidad Emory en Atlanta y portavoz de la Academia Estadounidense. de Pediatría. “Los niños de esta edad suelen tener enfermedades graves que requieren hospitalización y corren un alto riesgo de sufrir complicaciones como neumonía y convulsiones.”

La prevención de la tos ferina comienza reconociendo cómo los niños pequeños suelen contraer la bacteria: de otros miembros de la familia. «En la mayoría de los casos, es un padre o un hermano el que le transmite la tos ferina a un niño», dice Keyserling.

Bordetella pertussis es una bacteria que puede vivir en el tracto respiratorio humano. La bacteria se transmite fácilmente a través de los estornudos y tosea menudo de personas que ni siquiera saben que tienen la infección.

Del 80% al 90% de los estadounidenses han sido vacunados contra la tos ferina. Pero el vacuna contra la tos ferina, como la infección natural de tos ferina, no proporciona protección de por vida. La inmunidad a la tos ferina disminuye entre cinco y diez años después de la última vacuna infantil, lo que deja a los adolescentes y adultos susceptibles a la infección. Las personas que han tenido tos ferina también pierden su inmunidad.

La tos ferina infecta al menos a 600.000 personas, y tal vez a más de un millón de personas cada año en los EE. UU. El número exacto es imposible de determinar porque los gritos tos rara vez se reconoce en personas previamente vacunadas.

Gracias a la inmunidad parcial gracias a la vacunación temprana, “sus síntomas son leves, como un resfriado con tos”, dice Keyserling. «Lo más probable es que nunca necesite ni busque atención médica». Y la mayoría no tiene idea de que sus síntomas son en realidad tos ferina.

Aun así, pueden transmitir la bacteria de la tos ferina a otras personas, y lo hacen. Los niños mayores y los adultos no corren un riesgo grave de infección, aunque los síntomas «leves» de la tos ferina aún pueden significar una tos que dura más de un mes, lo que generalmente provoca pérdida de sueño y días de escuela o trabajo perdidos.

La verdadera amenaza, sin embargo, proviene de contagiar la tos ferina a un niño muy pequeño que no está completamente vacunado.

La vacuna contra la tos ferina, llamada DTaP (para la difteria, tétanos, y tos ferina), generalmente se administra en cinco dosis. Las primeras cuatro inyecciones se administran durante el primer año y medio de vida del bebé: a los 2, 4, 6 y entre los 15 y 18 meses. Se administra una dosis final entre los 4 y 6 años de edad.

Después de la tercera dosis, los niños están bien protegidos: tienen entre un 80% y un 85% de inmunidad a la tos ferina. Si contraen tos ferina a pesar de la vacuna, la infección suele ser leve.

Pero durante sus primeros seis meses, y particularmente los primeros dos meses de vida antes de que los bebés sean vacunados, los bebés son especialmente vulnerables a infecciones graves de tosferina, dice Keyserling a WebMD.

Por esta razón, para los bebés con tos ferina menores de dos meses, la norma es una enfermedad grave. «El noventa por ciento requerirá hospitalización, uno de cada cinco desarrollará neumonía y el uno por ciento morirá» por tos ferina, advierte Keyserling.

Las muertes por tos ferina son muy raras en los EE. UU. Pero de las 156 muertes reportadas a los CDC entre 2000 y 2006, 120 (77%) fueron recién nacidos de menos de 1 mes de edad.

«Prevenir la transmisión a todos los niños pequeños, pero especialmente a los bebés, es el principal problema de salud pública», dice Tami Skoff, MS, epidemióloga del Centro Nacional de Salud de los CDC. Inmunización y Enfermedades Respiratorias.

La primera y más importante regla de prevención de la tos ferina no es complicada, dice Skoff: «Vacunar, vacunar, vacunar». La vacunación es la mejor manera de prevenir la tosferina.

El simple hecho de acudir a las visitas periódicas del pediatra, donde su bebé será vacunado según un calendario regular, garantizará una inmunidad temprana para su hijo. «También se ayuda a proteger a otros niños» mediante la llamada «inmunidad colectiva», añade Skoff: cuantos más niños se vacunan en general, menos tos ferina se puede propagar entre ellos.

La mayoría de los padres ya son conscientes de la importancia de la vacunación temprana contra la tos ferina y otras enfermedades infantiles. Pero debido a que la protección de la vacuna realmente no se afianza hasta la tercera inyección, después de que el niño cumple 6 meses, es importante detener la propagación de la tos ferina entre los miembros de la familia antes de esa fecha.

Los CDC ahora recomiendan una vacuna de refuerzo contra la tos ferina para todas las personas entre 11 y 64 años.También se anima a las mujeres embarazadas a vacunarse, preferiblemente entre las semanas 27 y 36 de gestación. La vacuna de refuerzo, llamada Tdap, se aplica una vez y proporciona aproximadamente un 90% de inmunidad renovada contra la tos ferina. No está claro cuánto dura la protección, pero parece ser al menos cinco años.

La vacuna de refuerzo Tdap también renueva la inmunidad contra la difteria y el tétanos. «Para la mayoría de las personas, es básicamente un refuerzo de la vacuna DTaP original que ya recibieron», dice Skoff.

La vacuna Tdap se puede administrar en cualquier momento, aunque a menudo se espacia si se han administrado otras vacunas y refuerzos recientemente. En familias con bebés recién nacidos en casa, todas las personas mayores de 11 años probablemente deberían recibir Tdap, dicen los expertos.

Los expertos son optimistas en cuanto a que el uso generalizado de la vacuna Tdap reducirá aún más los casos graves de tos ferina. «Ciertamente tenemos la esperanza de que a medida que veamos una mayor aceptación de la vacuna entre los adolescentes, veamos una disminución de la tos ferina entre los bebés vulnerables», dice Keyserling a WebMD.

La tos ferina se puede tratar con antibióticos como eritromicina, claritromicina, doxiciclina, azitromicinay trimetoprima/sulfametoxazol. Cualquier persona a quien se le diagnostique tos durante las primeras semanas debe tomar antibióticos para reducir la propagación de la enfermedad a otras personas. Sin embargo, es posible que los antibióticos no reduzcan mucho los síntomas.

Debido a que la tos ferina es tan contagiosa, otros miembros de la familia también deben tomar antibióticos para evitar que se desarrolle y propague la tos ferina. “Dependiendo de la situación, los contactos cercanos en la escuela o guardería También es posible que necesite tomar antibióticos”, dice Keyserling.

Si su hijo ha estado expuesto a alguien con tos ferina en la escuela o en la guardería, es posible que lo observe de cerca y hable con su médico para ver si debe tomar antibióticos.

Aparte de la vacunación y la vacuna de refuerzo con Tdap, no existe una forma eficaz de prevenir la tos ferina. La bacteria es simplemente demasiado contagiosa y los síntomas demasiado similares a los del resfriado común como para detener de manera realista su propagación.

Aun así, hay dos cosas que puedes hacer para reducir los síntomas y la propagación de la tos ferina, en caso de que esta bacteria entre en tu círculo familiar:

  • Lávese las manos. La higiene de manos es una recomendación universal. Cuando sea posible, lávese las manos o use desinfectantes a base de alcohol después de tocar las secreciones nasales.
  • Cúbrase la nariz y la boca al toser o estornudando. Anime a los niños a hacer lo mismo.

Sin embargo, como señala Keyserling, tratar de prevenir la propagación de la tos ferina sin una vacunación adecuada es probablemente una batalla perdida. «Las personas somos seres sociales y la intimidad en casa es natural», afirma. «Nadie se lava las manos antes de abrazar a su hijo».