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Tanto en diciembre de 2023 como en febrero de 2024, la nave espacial Juno de la NASA se elevó sobre la luna de Júpiter, Io. Pasando a una distancia de alrededor de 1.500 kilómetros, los sobrevuelos gemelos (los dos sobrevuelos más cercanos a Io en más de 20 años) produjeron imágenes de la Luna. lagos de lava y columnas volcánicasdando cuerpo a nuestra impresión del mundo más volcánico de nuestro sistema solar.

Según los científicos de la NASA, las imágenes podrían contribuir a nuestra comprensión del vulcanismo de Ío, confirmando los patrones y los orígenes de la intensa actividad volcánica de la luna. Las imágenes también llaman la atención sobre nuestro creciente conocimiento del sistema joviano y del sistema solar en su conjunto, recordando una época en la que Io era erróneamente visto como un lugar inactivo y ocioso.

«El equipo científico de Juno está estudiando cómo varían los volcanes de Ío», dijo el astrofísico Scott Bolton, investigador principal de Juno, en un declaración antes del sobrevuelo de diciembre. «Estamos buscando con qué frecuencia entran en erupción, qué tan brillantes y calientes son, cómo cambia la forma del flujo de lava y cómo la actividad de Ío está relacionada con el flujo de partículas cargadas en la magnetosfera de Júpiter».


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Una ‘luna muerta’ cobra vida

La tercera luna más grande del sistema «joviano» de Júpiter, yo No es ajeno a los ruidos y rugidos de los volcanes. Eso es porque es más rico en Actividad volcánica que cualquier otra luna de nuestro sistema solar, llena de columnas que a veces arrojan más de 300 millas sobre su superficie montañosa y afilada.

Pero Ío no siempre fue percibida como una luna particularmente activa. Durante décadas, fue descrito como un “luna muerta“Atrapado en el tiempo, un mundo sin ninguna geología activa.

No fue hasta la NASA viajero 1 nave espacial que se demostró que esta interpretación de Io era errónea. La nave espacial, que se lanzó al espacio en 1977, capturó los primeros primeros planos de Ío en 1979, a unas 12.780 millas de distancia. Los primeros planos mostraron una enorme columna volcánica disparada desde la superficie de la luna, lo que sugiere que Ío no estaba tan geológicamente muerta como se pensaba tradicionalmente.

Algunos científicos de la época ya empezaban a sospechar que Ío estaba activo gracias a la atracción gravitatoria de Júpiter, deformando y calentando el interior de la luna. Pero fue la Voyager 1 la que confirmó sus sospechas, encontrando en su terreno lejano el primer volcán activo fuera de nuestro planeta.


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Capturando la actividad volcánica de Io

Hoy, la Voyager 1 está lejos de Júpiter, adentrándose cada vez más en el espacio interestelar. Pero Júpiter y sus numerosas lunas no están sin estudiar. En cambio, la NASA Juno La nave espacial, sucesora de la Voyager 1 en la investigación del sistema joviano, está estudiando Júpiter y sus 95 satélites naturales. Desde su llegada al sistema en 2016, la nave espacial ha observado Ío desde lejos, monitoreando la superficie de la luna con su generador de imágenes JunoCam desde entre 6.830 y 62.100 millas de distancia.

Estas observaciones pasadas han ayudado a los investigadores a profundizar en la actividad volcánica de Ío, permitiéndoles reconstruir una mapa de los volcanes activos de la luna, publicado el pasado mes de noviembre. Pero los sobrevuelos cercanos del 30 de diciembre de 2023 y el 3 de febrero de 2024 proporcionaron algunas de las imágenes más nítidas de Io hasta el momento, con imágenes de picos y columnas nunca antes vistas.

El estudio de estas imágenes podría revelar los patrones de actividad volcánica de Io, una tarea difícil que se complica aún más por las imágenes borrosas e inadecuadas. No solo eso; Las imágenes también podrían aclarar el origen de los volcanes de Ío, determinando el grado de influencia de Júpiter en las erupciones rocosas de la luna.

«Con nuestro par de sobrevuelos cercanos en diciembre y febrero, Juno investigará la fuente de la masiva actividad volcánica de Ío, si existe un océano de magma debajo de su corteza y la importancia de las fuerzas de marea de Júpiter, que están exprimiendo implacablemente esta torturada luna». Bolton añadió en un declaración.

La NASA prolongó la misión de Juno en enero de 2021, lo que significa que la nave espacial debería continuar orbitando Júpiter y sus lunas hasta septiembre de 2025. Se planean un total de 18 sobrevuelos futuros para Io durante ese tiempo, lo que brindará a los científicos muchas oportunidades para estudiar las zonas más activas de Júpiter. luna más explosiva más lejos.


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