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Una resonancia magnética podría mejorar la precisión de la detección del cáncer de próstata

Skynesher/Getty Images

Hay buenas y malas noticias sobre la detección del cáncer de próstata. Primero, la mala noticia: el análisis de sangre involucrado, que mide un compuesto llamado antígeno prostático específico (PSA), es demasiado inexacto. Como resultado, algunos hombres terminan recibiendo tratamientos contra el cáncer que en realidad no necesitaban, lo que puede provocar incontinencia y disfunción eréctil.

Por otro lado, combinar una prueba de PSA con una resonancia magnética de la próstata haría que la detección fuera más precisa, especialmente si la prueba dual se recomendara sólo para aquellos con alto riesgo de padecer el tumor. Un grupo de expertos llamado Comisión Lancet sobre Cáncer de Próstata hizo esta recomendación en un nuevo informe.

Ciertamente es necesario repensar el examen de la próstata, pero ¿conseguirán estas nuevas propuestas reducir los daños?

El cribado de la próstata ha sido objeto de controversia durante mucho tiempo. Aunque las células cancerosas de la próstata liberan niveles elevados de PSA, las células sanas también lo producen en niveles más bajos.

El análisis de sangre se introdujo como una forma de seguir el éxito del tratamiento del cáncer. Comenzó a utilizarse como prueba de detección en la década de 1990, en parte como resultado de campañas de grupos de salud masculina que querían algo equivalente a los controles del cáncer de mama.

El problema es que el PSA por sí solo es una herramienta de detección poco fiable. Los niveles pueden aumentar temporalmente después de tener relaciones sexuales, durante una infección del tracto urinario o incluso al andar en bicicleta. Incluso si el aumento es persistente, la mayoría de los cánceres de próstata crecen tan lentamente que, si se los dejara solos, nunca se habrían notado ni habrían causado ningún problema.

Estas cuestiones importarían menos si no fuera por el hecho de que los tratamientos para extirpar el cáncer (generalmente cirugía o bolitas radioactivas colocadas en el tumor) a menudo pueden causar incontinencia permanente o disfunción eréctil. Incluso una biopsia para determinar si hay cáncer puede provocar estos problemas.

Ensayos aleatorios muestran que, por cada 1.000 hombres que se someten a pruebas periódicas de PSA, hay una muerte menos por cáncer de próstata en 10 años, pero tres hombres quedan con incontinencia y 25 con impotencia.

Estas incómodas cifras han dejado a los servicios de salud en la mayoría de los países de altos ingresos, incluidos el Reino Unido y Australia, con un compromiso incómodo. No envían invitaciones para exámenes de próstata (a diferencia de los exámenes de cáncer de mama o de intestino), pero las personas que solicitan la prueba pueden hacérsela si se les explican los riesgos.

El resultado es que las pruebas de PSA son realizadas más por hombres con ingresos más altos y menos por aquellos con ingresos más bajos o que son negros, dice el nuevo informe. Esto es lamentable porque los hombres de ascendencia africana tienen aproximadamente el doble de probabilidades de padecer cáncer de próstata que los hombres de ascendencia europea.

Los autores del informe dicen que los sistemas de salud deberían utilizar una forma más sofisticada de detección, que incluya tanto una prueba de PSA como una resonancia magnética. La exploración permite a los médicos evaluar el tamaño de la próstata y detectar áreas sospechosas que puedan indicar un cáncer.

En algunos países, incluido el Reino Unido, algo parecido a este método dual ya está sucediendo, porque el siguiente paso para cualquier persona que tenga niveles altos de PSA es una resonancia magnética. Esto significa que aquellos cuyos resultados de exploración sean tranquilizadores pueden evitar la biopsia más invasiva. «Esto mitiga enormemente el problema del sobrediagnóstico», afirma nicolas james en el Instituto de Investigación del Cáncer de Londres, uno de los autores del informe.

Pero podría ser incluso mejor combinar la prueba de PSA con la resonancia magnética antes de enviar los resultados, para evitar que a los hombres se les diga erróneamente que pueden tener cáncer, dice James.

La comisión dice que los servicios de salud deberían comenzar campañas formales de detección utilizando este método combinado, pero apuntando a tres grupos que se sabe que corren mayor riesgo. Estos son: hombres negros, cualquier persona con antecedentes familiares de cáncer de próstata y hombres con mutaciones en uno de los BRCA genes, que también están relacionados con el cáncer de mama.

Esto evitaría la situación actual en la que los hombres con niveles de riesgo más bajos posiblemente se hagan demasiadas pruebas de PSA, mientras que aquellos con mayor riesgo se hagan menos o ninguna.

Las propuestas ciertamente invitan a la reflexión, pero aún está por verse si frenarán el apetito de la gente por las pruebas de detección de próstata. Algunos médicos estadounidenses ya van más allá de las recomendaciones actuales y realizan pruebas de PSA en la sangre extraída para los controles de salud anuales de los hombres, sin siquiera discutirlo con las personas interesadas, afirma David Ropeik, un autor estadounidense que ha escrito recientemente un libro titulado Curar la cancerofobia.

La llegada de las pruebas de PSA puede ser como la apertura de la caja de Pandora, dice James, pero con el nuevo enfoque propuesto, al menos algunos de los daños probablemente se reducirían.

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