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Para determinar las tendencias en el comercio y el intercambio cultural, a veces los historiadores deben seguir el dinero. Un equipo hizo precisamente eso al demostrar que la plata bizantina llegó a las monedas anglosajonas en el año 700 d.C., según un artículo de Antigüedades.

Los historiadores sabían desde hacía décadas que, aproximadamente entre el 660 y el 750 d. C., la Inglaterra anglosajona experimentó un aumento en las monedas de plata, después de que la zona hubiera dependido durante mucho tiempo del oro. Pero seguía siendo un misterio dónde había entrado la plata en el flujo monetario.

Ahora, un equipo de investigadores de las Universidades de Cambridge, Oxford y Vrije Universiteit Amsterdam ha resuelto el caso analizando la composición química de las monedas conservadas en el Museo Fitzwilliam de Cambridge.

Misterio del dinero

Rory Naismith, profesor de historia de la Universidad de Cambridge, había tenido una teoría anterior sobre la procedencia de las monedas. «Hace una década propuse orígenes bizantinos, pero no pude probarlo», dice Naismath.

Naismath sabía que había habido una “explosión” en el comercio y la urbanización durante ese período. Otros investigadores se habían centrado en rastrear la plata del centro y oeste de Francia, por lo que él siguió su corazonada bizantina.

Tanto la proximidad como la providencia influyeron. El Museo Fitzwilliam de Cambridge tenía una colección de monedas literalmente a unos cientos de metros de distancia. Y se había desarrollado una nueva técnica: la ablación láser portátil. Esa técnica permite a los investigadores investigar la composición química de una muestra más allá de la superficie. También «captura» información sobre los isótopos de oligoelementos: «etiquetas» radiológicas que pueden ayudar a identificar los minerales en las áreas en las que fueron extraídos.

Naismith se asoció con Esteban Merkel de la Universidad de Ámsterdam, que tuvo acceso a una máquina de ablación láser portátil. Naismath estaba entusiasmado con el uso de la nueva técnica, porque los métodos anteriores, como la fluorescencia de rayos X, sólo podían examinar la superficie de una moneda.

«Las superficies pueden estar contaminadas», dice Naismith. Literalmente podrían enviar a un investigador a buscar el origen de la plata en la mina equivocada.


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Cavando en monedas

El método láser es mínimamente invasivo, porque hace una marca diminuta en la moneda donde el láser la “golpea”.

«Está excavando en la moneda, pero lo hace a un nivel que es invisible a simple vista», dice Naismith.

El grupo pudo realizar múltiples lecturas de 49 de las 51 monedas disponibles. Aproximadamente la mitad de las monedas tenían un contenido similar, lo que da a entender que probablemente procedían de la misma región.

«Eso fue algo que nos sorprendió», dice Naismith. «No hubo tanta variación entre ellos en términos de isótopos de plomo o de oligoelementos como esperábamos».

En esas 29 monedas, los investigadores encontraron una clara firma química e isotópica que coincidía con la plata del Imperio Bizantino en el Mediterráneo oriental del siglo tercero a principios del VII. Las monedas restantes contenían una mezcla diferente de metales. Las pruebas mostraron niveles más bajos de plata, así como pequeñas cantidades de oro. Esa composición es consistente con la plata extraída en Melle, en el oeste de Francia.

No está claro exactamente cómo y cuándo la plata bizantina y francesa se transformó en monedas inglesas. Naismith sospecha que la plata estuvo contenida por primera vez en objetos en poder de la clase alta, fundidos cuando los tiempos económicos se pusieron difíciles. Pero ese es otro misterio que los historiadores deben resolver.


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